Imagen conceptual de Juno en J√ļpiter (Imagen: NASA/JPL-Caltech)

Despu√©s de cinco a√Īos y 716 millones de kil√≥metros, la sonda Juno llega a J√ļpiter para comenzar un estudio cient√≠fico sin precedentes sobre el descomunal planeta. Tan grande, que ayud√≥ a dar forma a nuestro Sistema Solar cuando este a√ļn se encontraba naciendo.

Además de realizar ciencia como pocas veces antes, Juno es en sí una máquina increíble, construida para orbitar en un entorno tan hostil que cuesta imaginarlo. Aquí van cinco cosas que debes conocer sobre una de las misiones espaciales más ambiciosas jamás construidas.

Advertisement

Ha roto varios récords de velocidad

Desde hace varias semanas, la gravedad de J√ļpiter ha ido atrayendo a Juno de manera gradual, acelerando la sonda hasta niveles absurdos. Tras llegar al planeta, Juno se ha convertido en uno de los objetos m√°s r√°pidos fabricados por el hombre, con una velocidad de aproximadamente 260.000 kil√≥metros por hora con respecto a la Tierra. Eso es la velocidad de un transbordador multiplicada por 10.

Juno sali√≥ del planeta a bordo de un cohete Atlas V de Cabo Ca√Īaveral el 5 de agosto de 2011 (Imagen: Scott Andrews/NASA)

Advertisement

Despu√©s de haber entrado en √≥rbita, Juno redujo su velocidad a ‚Äúsolo‚ÄĚ 210.000 kil√≥metros por hora, en convirti√©ndose la nave humana que m√°s r√°pido ha entrado en √≥rbita en la historia. ¬ŅLa raz√≥n de esa velocidad desmesurada? Conseguir que se acerque lo m√°ximo posible a las nubes gaseosas en la parte superior de la atm√≥sfera de J√ļpiter lo antes posible.

Es un refugio nuclear

Cuesta imaginar un lugar menos indicado para manejar electr√≥nica sensible que en el ‚Äújard√≠n‚ÄĚ c√≥smico de J√ļpiter. El campo magn√©tico del gigante gaseoso est√° absorbiendo constantemente part√≠culas cargadas provenientes del viento solar, envolviendo el planeta en ‚Äúcinturones de radiaci√≥n‚ÄĚ millones de veces m√°s intensos que lo que puede experimentarse en la Tierra.

Advertisement

Técnicos instalan la cápsula de titanio antirradiación el 19 de mayo de 2010 (Imagen: NASA/JPL-Caltech/LMSS

Para proteger el instrumental de Juno, la nave ha sido equipada con una b√≥veda de protecci√≥n √ļnica en su especie. Una caja de titanio de 180 kilogramos que tiene, aproximadamente, el tama√Īo del maletero de un SUV y que reduce la radiaci√≥n unas 800 veces. ‚ÄúLa b√≥veda anti-radiaci√≥n ha supuesto una soluci√≥n muy efectiva en relaci√≥n coste beneficio y creo que ser√° clave en futuras misiones‚ÄĚ apunta a Gizmodo Rick Nybakken, project manager de Juno.

Fuera de la bóveda, el instrumental científico externo está protegido con tántalo, los paneles solares de Juno están protegidos con una cobertura especial antiradiación. El problema es que incluso con toda esta protección, la nave sufrirá el efecto de la radiación conforme pase el tiempo. Cuando acabe la misión, en 2018, habrá recibido el equivalente a 100 millones de escáner rayos X en un hospital.

Advertisement

Los problemas de cobertura son realmente terribles

¬ŅTe frustras cuando apenas le llega cobertura a tu smartphone? La NASA pone esos problemas del primer mundo en perspectiva. Cuando Juno ‚Äúllame‚ÄĚ a casa para informar que su inserci√≥n orbital se efectu√≥ seg√ļn lo planeado, la se√Īal que llegue a la Tierra ser√° aproximadamente mil millones de veces m√°s d√©bil de lo que es necesario para una llamada de tel√©fono convencional.

‚ÄúCuando entre en √≥rbita Juno tratar√° de protegerse lo m√°ximo posible, y eso requiere apuntar en la direcci√≥n contraria a donde est√° la Tierra‚ÄĚ dice Sonny Giroux, del programa Deep Space Network ‚ÄúEso significa que la se√Īal durante la inserci√≥n orbital es mucho m√°s d√©bil de la que ten√≠amos por ejemplo con la New Horizons‚ÄĚ.

Advertisement

La antena de 70 metros en el Goldstone Deep Space Communications Complex es una de las varias que escuchar√°n las se√Īales de la misi√≥n Juno (Imagen: NASA/JPL-Caltech)

Dos estaciones de la Deep Space Network, una en Goldstone (California) y otra en Canberra (Australia), estar√°n escuchando la se√Īal de Juno. Para ello, necesitar√°n disponible sus antenas de modo que maximicen el alcance y la potencia, enfoc√°ndose en el punto exacto de Juno con precisi√≥n milim√©trica. ‚ÄúB√°sicamente es parecido a hacer un hoyo en uno de golf desde California a la otra punta de EEUU, en Washington DC‚ÄĚ comenta Giroux, describiendo la precisi√≥n necesaria para recibir la se√Īal de Juno.

Funciona con energías renovables

Juno es la misión solar más ambiciosa jamás concebida, y la que más lejos va a llegar. Está fabricada para funcionar con una luz 25 más tenue de la que hay en la Tierra. Incluso con lo mejor de lo mejor en tecnología solar y eficiencia electrónica, la nave necesita captar mucha luz. Con 20 metros de longitud, los 3 paneles solares contienen aproximadamente 18.000 celdas.

Advertisement

Técnicos llevan a cabo un test de iluminación en uno de los paneles solares de Juno (Imagen: NASA/Jack Pfaller)

Las √≥rbitas de Juno han sido dise√Īadas de modo que nunca pase por detr√°s de J√ļpiter (excepto en su maniobra m√°s arriesgada, la de inserci√≥n orbital). ‚ÄúPara esta maniobra necesitaremos girar la nave 90 √°ngulos y perder contacto con el Sol durante un tiempo, pero hemos medido las bater√≠as necesarias para ello‚ÄĚ precisa Nybakeen.

Todos podemos ayudar a Juno a escoger sus objetivos

Tres fotos tomadas con JunoCam tomadas antes del impulso gravitatorio el 9 de octubre de 2013 (Imagen: NASA/JPL-Caltech/MSSS)

Advertisement

La NASA aprendi√≥ bastante con la implicaci√≥n del p√ļblico general durante la aproximaci√≥n de New Horizons a Plut√≥n el a√Īo pasado, y piensa repetir la maniobra. Para mantener a todo el mundo interesado en los √ļltimos descubrimientos espaciales, ha instalado la JunoCam. Esta c√°mara ‚Äúciudadana‚ÄĚ permitir√° a los astr√≥nomos aficionados elegir cu√°l de las tormentas arremolinadas de J√ļpiter debe fotografiar la JunoCam en las 33 aproximaciones que realizar√° Juno. Con un campo de visi√≥n mucho m√°s amplio que la de la Voyager, JunoCam capturar√° panor√°micas de J√ļpiter desde altitudes tan bajas como 5000 kil√≥metros sobre las nubes superficiales. Consulta la web de JunoCam para saber m√°s.


Síguenos también en Twitter, Facebook y Flipboard.

Click here to view this kinja-labs.com embed.