Imagen: GhostWithToast / Reddit

Con sus 23 kil√≥metros de altura, el monte Olimpo triplica en elevaci√≥n a nuestro querido Everest. Es el volc√°n m√°s grande del sistema solar y la monta√Īa m√°s alta despu√©s del cr√°ter Rheasilvia, en el asteroide Vesta. Tambi√©n es el m√°s joven de los grandes volcanes del planeta Marte.

Olympus Mons (su nombre en lat√≠n y seg√ļn la designaci√≥n oficial de la Uni√≥n Astron√≥mica Internacional) se encuentra en el hemisferio occidental del planeta rojo, justo en el borde noroeste de la protuberancia de Tharsis. Aunque no es lo suficientemente grande como para deducirlo al telescopio, los cient√≠ficos sospechaban que era una monta√Īa desde antes de mandar una sonda a Marte por su caracter√≠stico albedo, que hab√≠a sido observado por el astr√≥nomo Giovanni Schiaparelli a finales del siglo XIX.

Imagen: NASA

Schiaparelli vio una gran mancha blanca que destacaba sobre el terreno anaranjado de Marte y la bautiz√≥ como Nix Olympica (‚ÄúNieve Ol√≠mpica‚ÄĚ). Pero no era hielo lo que vio, sino nubes orogr√°ficas que suelen formarse sobre el monte. En 1971, las observaciones de la nave Mariner 9 confirmaron que Nix Olympica era un volc√°n, y desde entonces es conocida como Olympus Mons. Los cient√≠ficos tambi√©n se dieron cuenta en aquel momento de que era m√°s grande que cualquier monta√Īa terrestre cuando observaron que era el primer objeto en volver a ser visible tras las tormentas de polvo marcianas.

Imagen: NASA

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La base del monte Olimpo tiene un di√°metro de 610 kil√≥metros y una superficie de 283.000 kil√≥metros cuadrados, comparable con la superficie de Ecuador. La caldera del volc√°n mide 85 kil√≥metros de largo por 60 de ancho y tiene una profundidad de hasta 2800 metros. La monta√Īa se encuentra en una depresi√≥n de 2 kil√≥metros de profundidad y aun as√≠ sobresale a 21.287 metros sobre el nivel medio de la superficie marciana. Y los acantilados que la flanquean miden 6 kil√≥metros de alto, m√°s o menos la altura del Aconcagua.

Texas contra el monte Olimpo. Imagen: Stephen Paul Meszaros / NASA

El volcán es tan ridículamente grande que una persona que estuviese en la superficie marciana no sería capaz de ver nunca su silueta, ni siquiera desde una distancia a la que la curvatura del planeta empezara a ocultarla: la confundiría con la línea del horizonte o lo vería como si estuviese contemplando una pared. Del mismo modo, si alguien se encontrase en la cima del volcán y mirase hacia abajo no podría ver nunca el final, ya que la pendiente llegaría hasta el horizonte.

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Imagen: Wikimedia Commons

Se cree que el monte Olimpo y los otros volcanes de Tharsis tienen un tama√Īo tan descomunal porque Marte no tiene tect√≥nicas como la Tierra: el magma ascendente se qued√≥ en la misma parte de la corteza del planeta y muy lentamente construy√≥ un volc√°n muy grande. En 2004, la sonda Mars Express detect√≥ que los flujos de lava de las pendientes del monte Olimpo parec√≠an tener solo dos millones de a√Īos, una fecha muy reciente en t√©rminos geol√≥gicos. El descubrimiento sugiere que monta√Īa a√ļn podr√≠a tener una ligera actividad volc√°nica, pero las grandes erupciones del volc√°n cesaron mucho antes debido al enfriamiento del n√ļcleo del planeta.

Imagen: NASA

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Aunque la NASA nos hizo so√Īar con visitar alg√ļn d√≠a Olympus Mons, el volc√°n se encuentra en una de las regiones con m√°s polvo en suspensi√≥n de Marte, que podr√≠an causar graves problemas de maniobrabilidad en los veh√≠culos de exploraci√≥n actuales. [NASA, Reddit, Wikipedia]