Un rasconcillo de Tristan da Cunha. Estos p√°jaros solo viven en la Isla Inaccesible. Imagen: Martim Melo

Una isla de menos de la mitad del tama√Īo de Manhattan (Nueva York) est√° tan aislada que se denomina la ‚ÄúIsla Inaccesible‚ÄĚ. En esa isla, y solamente en esa isla, viven casi 6.000 peque√Īos p√°jaras llamados rasconcillos de Tristan da Cunha. Sin embargo, no pueden volar, y la isla solo tiene unos cuantos millones de a√Īos. Por lo tanto, ¬Ņc√≥mo llegaron ah√≠?

Un nuevo análisis posiblemente haya resuelto el misterio. El ADN del pájaro ha revelado que pasó por el proceso de evolución recientemente gracias a un visitante a la isla. Perdió su habilidad para volar debido a la selección natural.

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‚ÄúEs realmente espectacular que los p√°jaros no voladores m√°s peque√Īos del mundo terminaron en uno de los lugares m√°s remotos‚ÄĚ le coment√≥ Martin Stervander, autor del estudio e investigador de posgrado de la Universidad de Oreg√≥n, a Gizmodo. ‚ÄúParece que los p√°jaros llegaron a la isla, y ya que no se enfrentaban a amenazas de predadores, no ten√≠an necesidad de volar‚ÄĚ.

Tal como lo sugiere su nombre, no es f√°cil llegar a la Isla Inaccesible.
Photo: Peter G. Ryan

Cuando los cient√≠ficos descubrieron el p√°jaro en los a√Īos 20, sab√≠an inmediatamente que estaban analizando algo raro. La Isla Inaccesible est√° a 3.500 kil√≥metros de Sur Am√©rica y 2.800 del sur de √Āfrica. Adem√°s, el p√°jaro no ocupa ninguna de las dos islas cercanas localizadas a menos de 32 kil√≥metros de la Isla Inaccesible.

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Por lo tanto, y considerando que esto fue antes de que existiera la teor√≠a de tect√≥nica de placas, los cient√≠ficos propusieron que el p√°jaro hab√≠a caminando a la isla utilizando un puente terrestre que posteriormente se hab√≠a hundido. Hasta pusieron el p√°jaro en su propio g√©nero: Atlantisia. No obstante, investigaciones m√°s recientes sugieren que el origen del p√°jaro est√° en los rascones de √Āfrica.

A. La Isla Inaccesible en relaci√≥n a Sur Am√©rica y el sur de √Āfrica. B. El rasconcillo de Tristan da Cunha. C. el rasc√≥n negruzco. D. El rasc√≥n cuyano. E. El rasc√≥n de las Gal√°pagos.
Image: Stervander et al (Molecular Phylogenetics and Evolution, 2018

Los científicos responsables del nuevo estudio tienen herramientas analíticas aparte de la forma de los pájaros y la geografía a su disposición. Capturaron a un rasconcillo de Tristan da Cunha en septiembre de 2011, tomaron una muestra de su sangre, secuenciaron su ADN y compararon los resultados con los datos disponibles de otros rascones.

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Dedujeron que el antepasado del rasconcillo era un p√°jaro del sur de √Āfrica que lleg√≥ a la isla hace 1.5 millones de a√Īos, y que probablemente era un miembro del g√©nero Laterallus, que incluye p√°jaros actuales como el rasc√≥n negruzco, el rasc√≥n de las Gal√°pagos o el rasc√≥n cuyano (que tiene un aspecto similar al rasconcillo). Publicaron sus conclusiones en el diario cient√≠fico Molecular Phylogenetics and Evolution.

Tiene sentido. Los rascones tienen la costumbre de volar a donde sea y hacer su hogar en el sitio donde aterrizan. De las 53 especies existentes o recientemente extintas que viven solamente en islas, 32 de ellas han perdido su capacidad para volar como resultado. Un grupo de ancestros del rasconcillo de Tristan da Cunha probablemente voló al este hacia el Atlántico y terminó en la isla, donde ya no tenían la necesidad de volar.

‚ÄúCuando el rasconcillo lleg√≥ a la Isla Inaccesible, pod√≠a conseguir toda su comida caminando y no ten√≠an que escapar de nada. No hab√≠a necesidad de volar‚ÄĚ, dijo Stervander. Las √ļnicas amenazas en la Isla Inaccesible son otra especie de p√°jaros que a veces se come los huevos y quiz√°s algunas aves marinas.

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Los rasconcillos son muy adorables.
Photo: Peter G. Ryan

No está claro por qué el rasconcillo no fue a las otras dos islas. Quizá un grupo lo intentó y fracasó.

Stervander destacó que todavía falta investigar más. El conjunto de datos sobre los rasconcillos estaba incompleto. Por lo tanto, es posible que más datos revelen que el pájaro en realidad sí es parte de un género diferente.

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Y aunque el pájaro esté viviendo una buena vida, todavía se considera una especie vulnerable. Las poblaciones de aves no voladoras se pueden colapsar si los humanos introducen especies invasoras, como los gatos o las ratas, a su hábitat.

La publicaci√≥n resuelve uno de los misteriosos m√°s adorables del sur del oc√©ano Atl√°ntico. Si tienes planes de visitar la isla (que no es f√°cil), aseg√ļrate de que no est√°s da√Īando a los p√°jaros.

[Molecular Phylogenetics and Evolution]