Este f√≥sil de un nodosaurio de 110 millones de a√Īos es actualmente exhibido en el Museo Royal Tyrrel en Alberta, Canad√°. Cr√©dito de la Fotograf√≠a y Copyright: Robert Clark/National Geographic

Una llamativa imagen de un dinosaurio ‚Äúmomificado‚ÄĚ se volvi√≥ viral este fin de semana despu√©s de que National Geographic difundiera la noticia de un herb√≠voro blindado de 110 millones de a√Īos, una nueva especie de nodosaurio, cuyos exquisitos restos son exhibidos en el Museo Royal Tyrrel en Alberta, Canad√°.

El ancestral animal es, obviamente, un esp√©cimen notable ‚ÄĒno es solo unos cuantos huesos maltrechos, sino una criatura entera, transformada en piedra con trozos de tejido blando a√ļn conservados‚ÄĒ. Cuando vi im√°genes de la bestia, que fue fotografiada en la edici√≥n de junio de National Geographic, me dije que ten√≠a que saber c√≥mo es que pudo conservarse de esa manera ‚ÄĒy tambi√©n si es que existen otras ‚Äúdinomomias‚ÄĚ como esta‚ÄĒ.

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Llame entonces a Caleb Brown, uno de los paleontólogos que han estudiado el fósil desde que fue desenterrado de las arenas de alquitrán de Alberta en 2011.

R√°pidamente enfatiz√≥ cu√°n especial era este esp√©cimen: ‚ÄúEste es uno de los dinosaurios mejor conservados del mundo‚ÄĚ, dijo Brown. ‚ÄúLa piel se compone de escalas individuales ‚ÄĒcon tipos de pol√≠gonos hexagonales u octagonales, intercalados con osteodermos, una especie de armadura‚ÄĒ‚ÄĚ.

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Lo que lo diferencia es que cada uno de esos osteodermos posee una capa de queratina ‚ÄĒel mismo material del que est√°n hechas tus u√Īas‚ÄĒ, la cual casi nunca se conserva.

Brown a√Īadi√≥ que, debido a que su equipo no puede ver el esqueleto ‚ÄĒporque este se encontraba debajo de cientos de kilos de carne de dinosaurio petrificada‚ÄĒ, actualmente est√°n usando un esc√°ner TC (tomograf√≠a computarizada) para, en la medida de lo posible, analizar sus entra√Īas.

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¬ŅC√≥mo, entonces, este inmenso pedazo de carne se las arregl√≥ para eludir la descomposici√≥n por 110 millones de a√Īos? Obviamente, no podemos retroceder el tiempo para averiguarlo. Sin embargo, el conocimiento del ambiente en el que el nodosaurio vivi√≥ y muri√≥ ha permitido a Brown y sus colegas reconstruir un escenario similar.

De acuerdo con Brown, entre inicios y mediados del per√≠odo Cret√°cico, Alberta podr√≠a haber sido un lugar muy distinto. ‚ÄúUn largo mar epicontinental se extend√≠a desde el Golfo de M√©xico hasta el Oc√©ano √Ārtico ‚ÄĒmuy c√°lido y poco profundo‚ÄĒ. La mayor√≠a de dinosaurios que encontramos se conservan cerca de la costa, donde grandes sistemas fluviales enviaron cargas de sedimentos precipitadamente hacia el oc√©ano epicontinental, atrapando y fosilizando animales prehist√≥ricos que murieron a lo largo del camino‚ÄĚ.

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Sin embargo, este dinosaurio no fue encontrado por la costa, donde habría comido vegeta les hojas verdes en un ambiente similar al de Everglades en Florida.

Por el contrario, fue hallado en altamar, en un antiguo fondo marino. ‚ÄúEl animal fue conservado en un ambiente que no fue en el que vivi√≥‚ÄĚ, dijo Brown. ‚ÄúDebi√≥ haber estado viviendo sobre la superficie y luego se adentr√≥ al mar‚ÄĚ, probablemente tras morir.

Al momento en que su carcasa acorazada lleg√≥ al oc√©ano, el proceso de descomposici√≥n deber√≠a de haber comenzado ‚ÄĒtrillones de bacteria destrozando sus c√©lular y liberando gases nocivos‚ÄĒ. Su cuerpo deber√≠a haber empezado a inflarse como un grande y hediondo globo de carne, flotando a trav√©s del mar c√°lido y poco profundo. Hincharse y flotar, le llaman los bi√≥logos marinos. La putrefacta ‚Äúempanada‚ÄĚ continuar√≠a su alegre camino hasta que, eventualmente, algo provocar√≠a que explote.

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‚ÄúEn alg√ļn punto, deber√≠a haber estallado y hundido r√°pidamente‚ÄĚ, dijo Brown. ‚ÄúSabemos eso porque conservamos el cr√°ter del impacto en donde fue encontrado‚ÄĚ.

Luego de ser aplastado sin mayores ceremonias en el fondo marino, ya desinflado, el nodosaurio probablemente fue enterrado bajo una espesa capa de lodo, lo que le protegi√≥ de los carro√Īeros. Los bajos niveles de ox√≠geno en el fondo del oc√©ano pueden tambi√©n haber impedido su descomposici√≥n. Eventualmente, la bestia fue petrific√°ndose de manera gradual y minerales duros debieron ir reemplazando sus blandos tejidos. No obstante, de acuerdo con Brown, estos suaves pedazos no parecen haberse ido del todo.

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‚ÄúNo se trata solo de la textura de la piel, algunos elementos org√°nicos‚ÄĚ a√ļn se conservan, dijo Brown, agregando que no pod√≠a entrar en detalles acerca de la qu√≠mica de la ‚Äúdinomomia‚ÄĚ todav√≠a, puesto que los resultados a√ļn estaban pendientes de ser publicados. ‚ÄúLa mayor parte del cuerpo se ha petrificado, mi coautor bromea al respecto y dice que est√° en un sarc√≥fago‚ÄĚ.

¬ŅHay otras ‚Äúdinomomias‚ÄĚ, esperando a ser desenterradas de los mares antiguos? Brown enfatiza que las condiciones que permitieron a este nodosaurio petrificarse por completo son extremadamente inusuales.

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M√°s inusual incluso es que los humanos hundan sus palas en el preciso lugar en el que estas criaturas yacen enterradas. Sin embargo, no duda de que existen all√° afuera m√°s bestias petrificadas del per√≠odo Cret√°cico, tragadas por la tierra mediante alguna extra√Īa combinaci√≥n de muerte y f√≠sica.

‚ÄúEs casi seguro que hay m√°s all√° afuera‚ÄĚ, dijo Brown, puntualizando que la momia nodosaurio fue descubierta por casualidad por un operador de equipo pesado, quien excavaba en una mina de Alberta para la compa√Ī√≠a de energ√≠a Suncor. ‚ÄúSupongo que el mensaje que debemos extraer es ‚ÄĒya sea porque est√©s excavando una roca para cortar una carretera, una mina, lo que sea‚ÄĒ mantente alerta por si encuentras uno de estos importantes f√≥siles‚ÄĚ.