KIC 8462852 se ha convertido r√°pidamente en uno de los misterios astron√≥micos de la d√©cada. Pasar√°n meses antes de que tengamos una respuesta s√≥lida sobre el peculiar comportamiento de esta estrella, y para ello los astr√≥nomos planean llegar hasta el fondo del asunto. Pero ¬ŅC√≥mo van a hacerlo?

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‚ÄúSi pudi√©ramos cazarla volvi√©ndose a oscurecer eso facilitar√≠a mucho las cosas‚ÄĚ afirma a Gizmodo Jason Wright de la Universidad de Pensilvania.

Wright es el astr√≥nomo que lanz√≥ a la fama a KIC 8462852 el pasado oto√Īo, cuando sin muchos complejos sugiri√≥ que el oscurecimiento podr√≠a tener origen alien√≠gena. √Čl, junto con otros astr√≥nomos con los que he hablado durante la pasada semana, est√° de acuerdo en que el modo en el que vamos a entender por qu√© esta estrella es tan rara es cuando la ‚Äúcacemos‚ÄĚ haciendo algo raro, propiamente.

La estrella KIC 8462852

KIC 8462852, tambi√©n conocida como ‚Äúla estrella de Tabby‚ÄĚ, fue localizada por primera vez con el telescopio espacial Kepler el pasado mes de septiembre. A pesar de ser una estrella ordinaria, con secuencia principal y tipo F (algo m√°s c√°lida que nuestro sol), llam√≥ la atenci√≥n de los astr√≥nomos. Durante 4 a√Īos, la luz de la estrella titil√≥ de manera intermitente, comport√°ndose de un modo que es inconsistente con cualquier tipo de fen√≥meno astron√≥mico que conozcamos. Las explicaciones para dicho comportamiento pasan por deberse a un grupo de cometas, a un oscurecimiento gravitacional o a megaestructuras alien√≠genas. Creo que es obvio cual de estas tres posibilidades desat√≥ la histeria a nivel internacional.

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El caso es que KIC 8462852 despu√©s esos meses todav√≠a no hab√≠a acabado por sorprendernos del todo. El misterio se volvi√≥ a√ļn m√°s extra√Īo las pasada semana cuando Bradley Schaefer de la Universidad estatal de Luisiana decidi√≥ mirar antiguas fotograf√≠as estelares y localizar en ellas a KIC 8462852. Al hacerlo, se dio cuenta de algo sorprendente: durante el pasado siglo, el total de brillo de la estrella ha ca√≠do aproximadamente un 19%. La estrella no s√≥lo est√° pulveriz√°ndose, es que se est√° desvaneciendo por completo.

‚ÄúDesde un punto de vista observacional, hay cero precedentes para una estrella de secuencia principal variando de esta manera‚ÄĚ Schaefer ha afirmado a Gizmodo ‚ÄúVer esta estrella disminuir su brillo en un 20% en un periodo de un siglo es algo m√°s que una simple sorpresa‚ÄĚ

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Picos en el brillo de KIC 846285 durante los 1500 días de observación del telescopio espacial Kepler. Los dos paneles inferiores son aumentos del superior, correspondiente a la franjas en torno al día 800 y 1500. Via Boyajian et al. 2015.

‚ÄúEst√°bamos desconcertados cuando √ļnicamente ten√≠amos los datos de Kepler‚ÄĚ Afirma Wright ‚ÄúLa hip√≥tesis de los cometas era genial porque pod√≠a explicar casi cualquier cosa, pero no acaba de encajar con todos los nuevos datos‚ÄĚ.

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Lo que sabemos, seg√ļn Wright, es que sea lo que sea que est√° ocluyendo el brillo de la estrella, no lo hace emitiendo en el espectro de infrarrojos, algo que quiere decir que no es muy c√°lido. Significa que estamos hablando tambi√©n de algo en una √≥rbita muy, muy lejana. Y eso no mejora nuestras posibilidades de mirarlo con detalle.

El brillo de KIC 8462852. Los rombos azules representan medidas tomadas entre 1980 y 1989. La l√≠nea de puntos y la l√≠nea contin√ļa marcan las tendencias. V√≠a Schaefer 2016.

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Hay con todo un modo en el que los astrónomos pueden entender qué es lo que está causando ese comportamiento irregular, y ese es cazando a la estrella cuando ocurra.

Cómo vamos a entender qué está pasando

Cuando Kepler observ√≥ el parpadeo de KIC 8462852 varios a√Īos atr√°s, s√≥lo estaba recogiendo su emisi√≥n de luz blanca. Recogiendo la informaci√≥n del aspecto visible. Todo lo que podemos hacer con esos datos es marcar los eventos en los que pierde brillo. La cuesti√≥n es que si vuelve a suceder los astr√≥nomos ya est√°n preparados para realizar medidas mucho m√°s precisas en un espectro m√°s amplio de longitudes de onda. Mientras KIC 8462852 pase a trav√©s del material que est√° ocluyendo su luz, algunos colores se absorber√°n m√°s que otros. Esto nos da una ‚Äúhuella digital espectral‚ÄĚ, que puede ser usada para identificar el tipo de material en cuesti√≥n.

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‚ÄúPartiendo de ese espectro, podemos ver l√≠neas de absorci√≥n de cualquier gas asociado con la oclusi√≥n‚ÄĚ explica Schaefer ‚ÄúPodemos ver un enrojecimiento, que apunta a que el responsable es un gas, o podemos ver un pico hacia abajo en un color neutral indicando que se trata de un cuerpo s√≥lido. Es algo que estrechar√≠a mucho el margen para elaborar posibles modelos‚ÄĚ

De momento, toca esperar

Durante los siguientes meses, los astr√≥nomos permanecer√°n con las manos m√°s o menos atadas. KIC 8462852 se esconder√° detr√°s del sol y s√≥lo ser√° visible durante el d√≠a, algo que imposibilitar√° su observaci√≥n desde la superficie terrestre. Seg√ļn Tabetha Boyajian, la astr√≥noma de Yale que descubri√≥ la estrella, unos cuantos sat√©lites la est√°n monitorizando, pero la cobertura temporal solar no ayuda ‚ÄúAhora mismo, estamos utilizando este tiempo en prepararnos para saber qu√© hacer cuando esta vuelva a ser visible en unos meses‚ÄĚ.

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Esto incluye escenarios variados, y averiguar qu√© tipo de datos ser√°n necesarios para confirmar o refutar cada uno de ellos: ‚ÄúCuando comiencen los picos de nuevo, estaremos preparados para observarlo con todo lo que tengamos‚ÄĚ contin√ļa Tabetha.

Wright a√Īade que aunque dos estudios independientes han descartado la actividad extraterrestre, el programa SETI junto a la Universidad de Berkeley y la iniciativa Breakthrough Listen, que recibi√≥ 100 millones de d√≥lares hace unos meses por parte de un magnate ruso. Desde ah√≠ planean realizar un barrido muy sensible del vecindario estelar en torno a KIC 8462852. La posibilidad de que encontremos algo parecido a una esfera de Dyson sigue siendo igual de imposible que hasta ahora pero... de momento no se descarga.

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‚ÄúEl problema con la teor√≠a extraterrestre es que sirve para casi todo‚ÄĚ apunta Wright, indicaron que puedes aducir motivos extraterrestres con casi cualquier cosa que no tenga la suficiente explicaci√≥n.

Los astrónomos, en cualquier caso, no van a descansar hasta que estén seguros de un modo o de otro.

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