A mediados del siglo XIX, el abuso del marfil estaba diezmando las poblaciones de elefantes. Un fabricante de mesas de billar ofreció 10.000 dólares (el equivalente a 3 millones actuales) a quien encontrara un sustituto del marfil para hacer bolas de billar. Así fue como, en 1872, un estadounidense inventó el moldeo de plástico por inyección.

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Se llamaba John Wesley Hyatt. Su idea era revolucionaria: una máquina que derrite el plástico, lo inyecta en un molde y espera a que se enfríe para cortar y recoger la pieza final. Y aunque a día de hoy nadie sabe si se llevó el premio de la industria del billar, no habría tenido importancia: se hizo rico igualmente fabricando teclas de pianos, dientes postizos y, por supuesto, bolas de billar. Esta es la patente que cambió su vida:

Hoy en d√≠a, el pl√°stico nos rodea: est√° en juguetes, en botellas, en los tuppers donde guardamos la comida y sobre todo en los encapsulados y las carcasas de la mayor√≠a de dispositivos electr√≥nicos que tenemos en casa. Para llegar adonde estamos han hecho falta a√Īos de perfeccionamiento en base a la m√°quina original de John Hyatt. Lo cuenta Engineer Guy en su √ļltimo v√≠deo:

Puedes activar los subt√≠tulos en ingl√©s desde el men√ļ de la tuerca

Una m√°quina de moldeo por inyecci√≥n tiene tres componentes principales: una unidad de inyecci√≥n, un molde y una pinza. El pl√°stico se introduce en la m√°quina en forma de peque√Īos gr√°nulos, que pueden estar hechos de materiales reciclados o llevar colorantes para cambiar el color de la pieza final.

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Los gránulos de plástico entran a la unidad de inyección a través de una tolva (recipiente en forma de embudo). Un husillo (tornillo de metal) los hace avanzar por el cilindro. Los gránulos se derriten por efecto de la fricción y de la temperatura que producen unas bandas calentadoras que rodean la unidad de inyección. Cuando hay suficiente plástico fundido en la punta de la unidad de inyección, el husillo lo empuja hacia el molde como una jeringuilla. El líquido se enfría, el plástico se solidifica y la pinza separa la pieza del molde. Ya tenemos una pieza de plástico del color deseado y con la forma que queríamos.

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El husillo es un a√Īadido clave del siglo XX a las m√°quinas de moldeado por inyecci√≥n. En las m√°quinas primitivas, el pl√°stico fundido llenaba por completo el cilindro y se quedaba fr√≠o en el centro. En las unidades actuales, la forma del tornillo hace posible que el pl√°stico se caliente de manera homog√©nea. El husillo tambi√©n juega un papel importante en el momento de la inyecci√≥n: su forma permite que el l√≠quido llene la punta del cilindro y no salga disparado hacia atr√°s cuando es empujado contra el molde.

Los moldes de las m√°quinas de inyecci√≥n antiguas tambi√©n requirieron una serie de mejoras. Para dejar escapar el aire cuando se llenan de pl√°stico l√≠quido, se les hacen unas diminutas aberturas en los extremos, tan peque√Īas (entre 4 y 40 micras) que el pl√°stico no puede salirse por ellas. Para acelerar la solidificaci√≥n del pl√°stico, tambi√©n se a√Īade un sistema de refrigeraci√≥n que normalmente utiliza agua. La pinza que separa y recoge la pieza es el componente m√°s preciso de todos, y puede costar cientos de miles de d√≥lares en m√°quinas avanzadas.

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Seguramente tengas algo de pl√°stico a tu alcance. Dale la vuelta y es posible que te encuentres algunas marcas. Son testigos del proceso de moldeo por inyecci√≥n. Si ves una peque√Īa huella lisa y redonda, se trata del efecto de los pines que empujan la pieza de pl√°stico para separarla del molde. Si ves un c√≠rculo m√°s grande, con relieve y un punto en el centro, entonces es el remanente de la aguja que se utiliz√≥ para inyectar el pl√°stico l√≠quido en el molde. [Engineer Guy]

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