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Cómo unos depósitos de agua en lo alto de un volcán en México ayudarán a resolver los misterios del universo

Ryan F. Mandelbaum
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Durante el viaje nuestros guías nos sugirieron que alquiláramos un automóvil con tracción en las cuatro ruedas para recorrer el traicionero camino de tierra en el volcán Sierra Negra en México, el cual supera los 4.600 metros en su punto más alto. Deseamos haber seguido ese consejo cuando nuestro automóvil patinó por la montaña hasta una zanja, pero afortunadamente logramos llegar a la cima (gracias a un amable granjero llamado Benjamin que usó sus caballos y su mula para ayudarnos a empujar el auto), y tanto esfuerzo valió la pena. Ubicado en un punto plano a unos 4.100 metros de altura, justo al lado de la montaña más alta del país, encontramos un telescopio diferente a cualquier otro que hayas visto o del que hayas escuchado. Está compuesto de cientos de cubas de agua.

El Observatorio de Rayos Gamma HAWC mide la luz de mayor energía del universo. Estos rayos de luz se estrellan contra la atmósfera con la energía de un acelerador de átomos, produciendo una lluvia de partículas. Los tanques pueden detectar estas partículas, que crean un destello visible para los detectores en su parte inferior cuando golpean el agua. Es como un boom sónico, pero con luz en lugar de sonido.

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Quienes caminan la Sierra Negra para visitar el HAWC o simplemente para disfrutar de sus impresionantes vistas, se enfrentan al mal de altura, la luz solar intensa, las serpientes de cascabel y el clima siempre cambiante y a veces muy severo. La ubicación es perfecta para observar una gran cantidad de fenómenos astrofísicos exóticos. Gizmodo visitó el laboratorio para aprender cómo funciona y cómo es la ciencia en este entorno extremo.


“From the Lab” es una serie dedicada a la exploración de lugares curiosos y remotos en los que los científicos llevan a cabo sus investigaciones.

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