El 15 de mayo de 2013, nadie daba un c√©ntimo por Kepler. El veterano sat√©lite que lleva descubriendo planetas extrasolares desde 2009 perdi√≥ ese d√≠a su segundo gir√≥scopo, lo que en teor√≠a le dejaba completamente fuera de juego. Hoy, Kepler ha anunciado el descubrimiento de una nueva supertierra a 187 a√Īos luz de nuestro planeta.

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El centro de astrof√≠sica Harvard-Smithsonian ha bautizado el planeta como HIP 116454b, y lo describe como un planeta con una baja densidad que probablemente se deba a una alta composici√≥n de agua, o al hecho de que sea un peque√Īo planetoide como Neptuno con una densa atm√≥sfera. Su tama√Īo es m√°s del doble del de la Tierra, y completa su rotaci√≥n alrededor de su estrella en solo 9,1 d√≠as.

El planeta, sin embargo, es lo de menos. Lo fascinante es cómo los astrónomos han logrado devolver a la vida un instrumento que, a todos los efectos, ya se consideraba inservible. El problema de Keppler era que había perdido dos de sus cuatro giróscopos. Huelga decir que los engranajes perdidos no han vuelto a funcionar milagrosamente.

Desesperada por seguir rentabilizando un proyecto que costó 600 millones de dólares, la NASA convocó un concurso de ideas para tratar de reutilizar Kepler de alguna forma. Una de las ideas presentadas, denominada K2, fue la salvación de la sonda espacial.

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El problema de su telescopio era que necesitaba al menos tres ruedas de tracción para lograr mantener un ojo fijo en estrellas lejanas. Su trabajo era documentar destellos de luz que se producen cuando un planeta pasa frente a ellas. Entonces, lo que Kepler necesitaba era otro estabilizador.

El proyecto K2 pretend√≠a estabilizarlo utilizando la presi√≥n que los fotones de la luz solar ejerc√≠an sobre el aparato. Si se colocaba correctamente, la nave podr√≠a equilibrarse por un periodo de 83 d√≠as para estudiar estrellas lejanas. Esto le dar√≠a a la NASA cuatro oportunidades de realizar el procedimiento al a√Īo. La misi√≥n fue todo un √©xito.

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Ahora Kepler puede seguir en la b√ļsqueda de supertierras y otros astros. Y eso deber√≠a celebrarse. [v√≠a NASA]

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