Los miembros del equipo de SALSA prueban un dispositivo dise√Īado para recolectar muestras de sedimentos del fondo del lago hasta 6 metros de profundidad.
Photo: SALSA.

Mientras te encontrabas horneando galletas y haciendo maratones de series de Netflix durante la navidad, un equipo de aproximadamente 50 científicos, perforadores y personal de apoyo intentaba perforar casi 1,25 kilómetros de hielo para acceder a un lago subglacial antártico por segunda vez en la historia de la humanidad. Y lo hicieron.

El equipo de Acceso cient√≠fico de los lagos subglaciales de la Ant√°rtida (SALSA, seg√ļn sus siglas en ingl√©s) ha anunciado que ha llegado al Lago Mercer despu√©s de abrirse camino en un enorme r√≠o helado con un taladro de agua caliente a alta presi√≥n. Este esfuerzo de varios a√Īos para alcanzar el lago subglacial, uno de los que aproximadamente 400 cient√≠ficos han detectado en la Ant√°rtida, ofrece una oportunidad excepcional para estudiar la biolog√≠a y la qu√≠mica de los ecosistemas m√°s aislados de la Tierra.

El √ļnico otro lago subglacial que han perforado los humanos (el cercano lago Whillans, en 2013) demostr√≥ que estos ambientes extremos pueden albergar diversas vidas microbianas. Naturalmente, los cient√≠ficos est√°n entusiasmados de ver lo que encontrar√°n al acecho en las heladas aguas del lago Mercer.

‚ÄúNo sabemos lo que encontraremos‚ÄĚ, dijo a Earther John Priscu, un biogeoqu√≠mico en la Universidad Estatal de Montana y cient√≠fico jefe de SALSA, a trav√©s de un tel√©fono satelital desde el campo de perforaci√≥n de SALSA en las planicies heladas de Whillans. ‚ÄúEstamos aprendiendo, es solo la segunda vez que se hace esto‚ÄĚ.

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Priscu, junto con otros dos miembros del equipo cient√≠fico SALSA, tres perforadores y dos t√©cnicos marinos, volaron al campo ubicado a unos 1.000 kil√≥metros de la estaci√≥n McMurdo el 18 de diciembre. El resto del equipo cient√≠fico lleg√≥ al d√≠a siguiente con 3,5 toneladas de carga, incluyendo algunos de los suministros que el equipo requiri√≥ despu√©s de que los tractores de hielo sacaran cientos de toneladas de equipos de perforaci√≥n, laboratorios improvisados ‚Äč‚Äčy estructuras de campamento durante el mes de diciembre.

De acuerdo con la √ļltima publicaci√≥n del blog de SALSA, el equipo comenz√≥ a perforar su pozo principal en la tarde del 23 de diciembre. (La perforaci√≥n de un pozo secundario se inici√≥ la noche anterior, explic√≥ Priscu a Earther.) Todo aparentemente se desarrollaron sin problemas, y el equipo lleg√≥ al lago de 86 kil√≥metros cuadrados la noche del 26 de diciembre despu√©s de perforar a una profundidad de 1,084 metros.

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Ahora que el lago está abierto, la verdadera diversión está por comenzar. El equipo de SALSA está desplegando un conjunto de instrumentos para estudiar el lago, que incluye una sonda CTD (conductividad, temperatura, profundidad) que evaluará la temperatura y brindará detalles sobre la estructura de la columna de agua, y un vehículo operado a distancia para tomar medidas similares desde el agujero y captura video en 4K. Los investigadores recolectarán muestras de agua y ADN microbiano, así como hielo de la parte superior del lago y sedimentos de la parte inferior.

Si bien gran parte del an√°lisis inicial de estas muestras se realizar√° in situ, las muestras y los datos recopilados a trav√©s de este esfuerzo probablemente mantendr√°n a los cient√≠ficos ocupados durante los pr√≥ximos a√Īos.

Además de posiblemente descubrir formas de vida que no han visto el Sol en siglos, el Lago Mercer subglacial ofrece una oportunidad para comprender mejor la hidrología local, incluso cómo los lagos como este afectan el flujo de las enormes corrientes de hielo en las que están enterradas. El estudio de los sedimentos subglaciales del lago Mercer también podría ayudar a determinar si, al igual que el lago Whillans (que se encuentra ubicado más cerca del mar), Mercer alguna vez fue un ambiente marino, llenando así una brecha importante en nuestra comprensión de la historia antártica, dijo Priscu.

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Para Siegfried, quien lidera un equipo de geof√≠sica de cuatro personas que ha pasado las √ļltimas 5 semanas en la regi√≥n realizando tareas de mantenimiento a un sistema de GPS a largo plazo e instalando instrumentos electromagn√©ticos para mapear el agua subglacial, estar en el campamento SALSA ha sido ‚Äúextraordinario‚ÄĚ. El equipo lleg√≥ la semana pasada, justo cuando los perforadores sacaban la manguera del pozo despu√©s de irrumpir en el lago, explic√≥ Siegfried a Earther a trav√©s de internet v√≠a sat√©lite. Despu√©s de pasar m√°s de un mes acampando solo en el hielo, se siente como estar en una ciudad gigante.

‚ÄúEstamos recolectando muestras del cuerpo de agua estancado m√°s profundo al que los humanos han accedido debajo de la Ant√°rtida‚ÄĚ, escribi√≥ Siegfried. ‚ÄúAs√≠ que tomar√° alg√ļn tiempo procesar lo que es la parte m√°s emocionante‚ÄĚ.