Medusas Casiopea

Tres estudiantes han demostrado por primera vez que, el sue√Īo, eso que hasta ahora asoci√°bamos √ļnicamente a los animales con ‚Äúcerebro‚ÄĚ (con un sistema nervioso central), no es exclusivo de ellos. De hecho, ya tenemos oficialmente a los primeros animales evolucionados con cerebro que duermen: las medusas.

Los autores de este descubrimiento fueron tres estudiantes del Instituto de Tecnología de California: Michael Abrams, Claire Bedbrook y Ravi Nath. Los chicos llevaban varios meses haciendo pruebas en un experimento que pretendía determinar si las medusas duermen.

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La historia se inici√≥ buscando respuestas. Hasta ese momento, los cient√≠ficos no sab√≠an por qu√© necesitan dormir los animales, aunque algunas investigaciones hab√≠an encontrado que el sue√Īo es un comportamiento complejo asociado con la consolidaci√≥n de la memoria y los ciclos REM en el cerebro. Si las medusas son tan primitivas que ni siquiera tienen un cerebro, ¬Ņpodr√≠an compartir este rasgo misterioso? As√≠ fue como iniciaron su estudio.

Tras meses de pruebas, esta semana se ha publicado un artículo en Current Biology donde los tres estudiantes firman un trabajo insólito: las medusas Cassiopea exhiben un comportamiento semejante al de los primeros animales sin cerebro que se sabe que lo hacían, duermen cuando llega la noche.

Los resultados sugieren que el sue√Īo est√° profundamente arraigado en nuestra biolog√≠a, un comportamiento que evolucion√≥ temprano en la historia de la vida animal, y se ha unido a nosotros desde entonces. Seg√ļn los estudiantes:

Estos resultados sugieren que incluso aquellos animales sin un sistema nervioso centralizado necesitan dormir, lo que significa que el sue√Īo es uno de los estados de comportamiento m√°s antiguo, profundamente arraigado en el linaje animal.

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Se sabe que las medusas han habitado en los oc√©anos desde hace 600 millones de a√Īos, posiblemente, mucho m√°s que cualquier otro animal. En comparaci√≥n, los dinosaurios aparecieron hace casi 230 millones de a√Īos, y los seres humanos casi 300 mil a√Īos atr√°s. Esto abre un nuevo interrogante sobre el propio origen (y prop√≥sito) del sue√Īo.

Imagen: Instituto de Tecnología de California

‚ÄúLo cierto es que no sabemos si el sue√Īo est√° limitado solo a los animales‚ÄĚ, dicen los investigadores. Adem√°s, con las medusas existe una particularidad. Fueron de los primeros animales en desarrollar neuronas (c√©lulas nerviosas), pero carecen de cerebro, sistema nervioso central o espina dorsal.

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En cuanto a la medusa Casiopea, los investigadores determinaron finalmente que cumpl√≠a con tres criterios importantes del sue√Īo: los per√≠odos de disminuci√≥n de la actividad conocidos como inactividad conductual, una menor respuesta a est√≠mulos y un aumento del sue√Īo tras no haber dormido.

Adem√°s, encontraron que ten√≠an per√≠odos de inactividad en la noche, con pulsaciones hasta un 30% menores que en el d√≠a. ‚Äúcuando les quitamos una plataforma que las sosten√≠a, tardaron 5 segundos en despertarse y reorientarse, y cuando les privamos de dormir en la noche, se volv√≠an proclives a dormir en el d√≠a‚ÄĚ, finalizan los estudiantes. Fascinante. [Current Biology v√≠a Motherboard]