Descubren la primera especie de tiburón vegetariano

Foto: Wikipedia

La idea general sobre tiburones es que todos los miembros de esta familia de peces son depredadores carnívoros. Un equipo de biólogos acaba de descubrir precisamente la excepción que confirma la regla. Se trata del tiburón de cabeza de pala, una pequeña especie de escualo capaz de comer y digerir hierba marina.

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El tiburón cabeza de pala (Sphyrna tiburo) no es una nueva especie en sentido estricto. Se conoce desde hace siglos, pero hasta ahora se creía que se alimentaba de pequeños crustáceos y moluscos. Un hallazgo en 2007 despertó las sospechas de los científicos. Ese año, un equipo de científicos encontró hierba marina en los estómagos de varios tiburones jóvenes.

Al principio se pensó que los tiburones simplemente ingerían las algas casualmente cuando cazaban cangrejos en el fondo de las aguas costeras en las que viven. Sin embargo, la bióloga de la Universidad de California Samantha Leigh decidió buscar una confirmación. Para ello capturó varios ejemplares de tiburón cabeza de pala y los sometió a una dieta de hierba de mar marcada con carbono-13. Además, se añadieron calamares a la dieta para comprobar las preferencias de los escualos.

El objetivo de la prueba era determinar hasta qué punto los animales comen algas de manera voluntaria, y si los nutrientes de estas algas (marcados con el isótopo) realmente se absorben en la sangre y tejidos o pasan por el aparato digestivo sin ningún beneficio.

Un espécimen capturado sobre las extensiones de hierba de la que se alimentan. Foto: Samantha Leigh
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La respuesta a esta pregunta es doblemente interesante porque el tiburón cabeza de pala está emparentado con el pez martillo. El aparato digestivo de este y otros escualos es corto y no está pensado para digerir materia vegetal.

Contra todo pronóstico, el experimento ha dado resultados positivos. Los tiburones cabeza de pala no solo comen hierba de mar de forma activa. Además son capaces de alimentarse de ella y ganar peso. Con ese truco se convierten en la primera especie de tiburón conocida en comer vegetales. La pregunta ahora es cómo logran digerir los nutrientes. Samantha Leigh sospecha que tiene que ver con la fauna intestinal de la especie, pero ese será el objetivo del siguiente estudio. [NewsWise vía Sciencemag]

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Carlos Zahumenszky

Editor en Gizmodo, fotógrafo y guardián de la gran biblioteca de artículos. A veces llevo una espada.

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