Foto: Wikipedia

La idea general sobre tiburones es que todos los miembros de esta familia de peces son depredadores carn√≠voros. Un equipo de bi√≥logos acaba de descubrir precisamente la excepci√≥n que confirma la regla. Se trata del tibur√≥n de cabeza de pala, una peque√Īa especie de escualo capaz de comer y digerir hierba marina.

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El tibur√≥n cabeza de pala (Sphyrna tiburo) no es una nueva especie en sentido estricto. Se conoce desde hace siglos, pero hasta ahora se cre√≠a que se alimentaba de peque√Īos crust√°ceos y moluscos. Un hallazgo en 2007 despert√≥ las sospechas de los cient√≠ficos. Ese a√Īo, un equipo de cient√≠ficos encontr√≥ hierba marina en los est√≥magos de varios tiburones j√≥venes.

Al principio se pens√≥ que los tiburones simplemente inger√≠an las algas casualmente cuando cazaban cangrejos en el fondo de las aguas costeras en las que viven. Sin embargo, la bi√≥loga de la Universidad de California Samantha Leigh decidi√≥ buscar una confirmaci√≥n. Para ello captur√≥ varios ejemplares de tibur√≥n cabeza de pala y los someti√≥ a una dieta de hierba de mar marcada con carbono-13. Adem√°s, se a√Īadieron calamares a la dieta para comprobar las preferencias de los escualos.

El objetivo de la prueba era determinar hasta qu√© punto los animales comen algas de manera voluntaria, y si los nutrientes de estas algas (marcados con el is√≥topo) realmente se absorben en la sangre y tejidos o pasan por el aparato digestivo sin ning√ļn beneficio.

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Un espécimen capturado sobre las extensiones de hierba de la que se alimentan. Foto: Samantha Leigh

La respuesta a esta pregunta es doblemente interesante porque el tiburón cabeza de pala está emparentado con el pez martillo. El aparato digestivo de este y otros escualos es corto y no está pensado para digerir materia vegetal.

Contra todo pronóstico, el experimento ha dado resultados positivos. Los tiburones cabeza de pala no solo comen hierba de mar de forma activa. Además son capaces de alimentarse de ella y ganar peso. Con ese truco se convierten en la primera especie de tiburón conocida en comer vegetales. La pregunta ahora es cómo logran digerir los nutrientes. Samantha Leigh sospecha que tiene que ver con la fauna intestinal de la especie, pero ese será el objetivo del siguiente estudio. [NewsWise vía Sciencemag]