Paisaje de Alaska. Todo el planeta tuvo este aspecto durante millones de a√Īos. Foto: Wikipedia

Hace alrededor de 717 millones de a√Īos toda la Tierra se cubri√≥ de un manto de hielo y nieve como nunca se hab√≠a visto. La superglaciaci√≥n fue tan extrema que a√ļn hoy no se tienen claras sus causas. Un nuevo estudio de la universidad de Harvard apunta a un culpable sorprendente: una erupci√≥n volc√°nica.

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La superglaciaci√≥n, de la que se tiene constancia solo por registros geol√≥gicos, fue tan extrema que se la conoce como Tierra ‚Äúbola de nieve‚ÄĚ. Los oc√©anos se cubrieron de una capa de hielo y las temperaturas bajaron a una media de 50 grados Celsius bajo cero durante un periodo que se estima que dur√≥ unos 12 millones de a√Īos.

¬ŅC√≥mo puede todo un planeta enfriarse tan r√°pido y durante tanto tiempo? Seg√ļn un nuevo estudio publicado en Geophysical Research Letters, la culpa la tuvo un evento volc√°nico que devast√≥ completamente la regi√≥n del planeta comprendida hoy entre Alaska y Groenlandia durante al menos 10 a√Īos.

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Hoy en día se sabe que las erupciones volcánicas, si tienen la suficiente magnitud, pueden afectar al clima a nivel global, pero nunca hasta ahora se habían encontrado indicios de que un volcán estuviera detrás de esta superglaciación. Al principio, los profesores Francis Macdonald y Robin Wordsworth, ambos de Harvard, pensaron que el enfriamiento pudo deberse a cómo la roca basáltica liberada por el volcán interactuó con el CO2 de la atmósfera, pero entonces la bajada de temperaturas debería haber sido mucho más gradual.

Las part√≠culas en suspensi√≥n, sin embargo, s√≠ que pueden provocar un enfriamiento muy r√°pido en las condiciones adecuadas. En ese sentido, la erupci√≥n volc√°nica de Alaska hace 717 millones de a√Īos fue la tormenta perfecta. Los estudios geol√≥gicos de esa zona en la actualidad revelan que la erupci√≥n liber√≥ cantidades masivas de di√≥xido de sulfuro, una sustancia que, si llega a la estratosfera, bloquea de manera muy efectiva la luz solar.

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Generalmente, la estratosfera est√° demasiado arriba como para que estas part√≠culas la alcancen en gran n√ļmero, pero la altura de la tropopausa (la frontera entre la troposfera y la estratosfera) es variable y depende mucho del punto del planeta y la temperatura general. Cu√°nto m√°s baja la temperatura del planeta, m√°s abajo est√° la frontera. Aquellas erupciones coincidieron con un per√≠odo en el que la tropopausa estaba m√°s baja de lo normal y la Tierra algo m√°s fr√≠a.

Concepto artístico de una superglaciación.

Para rematar, en aquél momento la deriva continental situaba Alaska y Groenlandia en el ecuador, con lo que las nubes de las erupciones bloquearon la luz del sol en el lugar en el que más calentaba. Una vez la capa de hielo se extendió lo suficiente, la cantidad de luz del Sol que reflejaba alcanzó un punto crítico. Se reflejaba demasiada luz y calor, y lo que hubiera sido una glaciación más se convirtió en una superglaciación. Lo más inquietante es que, aunque suceden cada mucho tiempo en términos humanos, este tipo de incidentes son la norma, no la excepción, desde un punto de vista geológico. [vía Phys.org]