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Descubren que nuestras heces son mucho más letales para los corales de lo que pensábamos

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Foto: Greg McFall (NOAA)

No es ningún secreto que los corales de nuestro planeta se están muriendo a un ritmo alarmante. Aunque sabemos que el cambio climático calienta los océanos y daña a los corales, un nuevo estudio señala esta vez a otro culpable: la contaminación.

El estudio, publicado en la revista Marine Biology, utilizó datos recopilados durante 30 años para concluir que la contaminación proveniente de los fertilizantes y de las aguas residuales que no habían sido tratadas adecuadamente estaban detrás de la muerte del arrecife de coral de Looe Key en los Cayos de Florida. De hecho, los autores del estudio parecen sugerir que la contaminación ha sido más perjudicial para estos corales que el aumento de la temperatura del océano. El cambio climático simplemente se encarga de empeorar la situación.

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La investigación incluye datos de 179 muestreos llevados a cabo entre 1984 y 2014. Durante estos años los autores analizaron datos del agua de mar y midieron la cantidad de nitrógeno, fósforo y otros nutrientes, además de analizar algas para indicar cómo afectan estos fertilizantes al ecosistema. Los investigadores también recopilaron datos sobre la temperatura del océano para comparar su influencia con la de la contaminación. Las imágenes satelitales ayudaron a los científicos a descubrir cómo estaban conectadas las diferentes aguas cerca de los arrecifes y así confirmar de dónde provenía la contaminación. El equipo, finalmente, utilizó fotografías subacuáticas de los corales para determinar cómo les estaba afectando todo esto.

En el año 2008, solo el 6 por ciento del Área de Preservación del Santuario de Looe Key estaba cubierta con corales vivos, y había sufrido una caída de más del 27 por ciento desde 1984, según el estudio. Los corales enfermaban y morían más cuando había niveles de contaminación más altos que cuando había elevadas temperaturas en el océano. Durante el período del estudio, los tres mayores picos de blanqueamiento de coral —cuando los corales expulsan a las algas que viven dentro de ellos y que les ayudan a producir sus alimentos— se produjeron tras elevados niveles de contaminación.

Grupo de corales. Wikimedia Commons

El estudio sugiere que el exceso de nitrógeno en el agua hace que los corales tengan más problemas para sobrevivir cuando los océanos se calientan. Y los autores del estudio descubrieron ni siquiera tienen que haber altos niveles de nitrógeno como se pensaba para notar el impacto sobre el arrecife.

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Gran parte de esta contaminación se filtra desde los Everglades de Florida, que acaba enviando toda esta basura río abajo hasta los arrecifes de Looe Key. Dos de los períodos de mayor declive del coral —de 1985 a 1987 y de 1996 a 1999— se produjeron después de que llegasen a los Everglades grandes afluencias de agua dulce, que redujeron los niveles de salinidad del agua y aumentaron los niveles de fertilizante en el agua.

El estudio ilustra cómo la forma en que los humanos manejan el flujo de agua a través de los Everglades es fundamental no solo para ese ecosistema, sino para todo lo que se encuentra al sur, incluidos estos arrecifes. Más importante aún, ilustra la existencia de otra amenaza para nuestros arrecifes de coral. Hemos descubierto que otras formas de contaminación (¡como el plástico!) están matando a nuestros corales, pero ahora estamos aprendiendo toda la repercusión que tiene esta forma de contaminación. El cambio climático no solo daña a los corales calentando su hogar, sino que aumentará la escorrentía en un 19 por ciento a nivel mundial a medida que cambien los patrones de precipitación, según un estudio de 2017.

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La clave, señalan los autores, es administrar mejor nuestras redes de abastecimiento. En serio, nuestra mierda (literalmente, ya sea en forma de fertilizante o de aguas residuales) no deberían estar contaminando nuestros arrecifes.


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