Foto: Greg McFall (NOAA)

No es ning√ļn secreto que los corales de nuestro planeta se est√°n muriendo a un ritmo alarmante. Aunque sabemos que el cambio clim√°tico calienta los oc√©anos y da√Īa a los corales, un nuevo estudio se√Īala esta vez a otro culpable: la contaminaci√≥n.

El estudio, publicado en la revista Marine Biology, utiliz√≥ datos recopilados durante 30 a√Īos para concluir que la contaminaci√≥n proveniente de los fertilizantes y de las aguas residuales que no hab√≠an sido tratadas adecuadamente estaban detr√°s de la muerte del arrecife de coral de Looe Key en los Cayos de Florida. De hecho, los autores del estudio parecen sugerir que la contaminaci√≥n ha sido m√°s perjudicial para estos corales que el aumento de la temperatura del oc√©ano. El cambio clim√°tico simplemente se encarga de empeorar la situaci√≥n.

La investigaci√≥n incluye datos de 179 muestreos llevados a cabo entre 1984 y 2014. Durante estos a√Īos los autores analizaron datos del agua de mar y midieron la cantidad de nitr√≥geno, f√≥sforo y otros nutrientes, adem√°s de analizar algas para indicar c√≥mo afectan estos fertilizantes al ecosistema. Los investigadores tambi√©n recopilaron datos sobre la temperatura del oc√©ano para comparar su influencia con la de la contaminaci√≥n. Las im√°genes satelitales ayudaron a los cient√≠ficos a descubrir c√≥mo estaban conectadas las diferentes aguas cerca de los arrecifes y as√≠ confirmar de d√≥nde proven√≠a la contaminaci√≥n. El equipo, finalmente, utiliz√≥ fotograf√≠as subacu√°ticas de los corales para determinar c√≥mo les estaba afectando todo esto.

En el a√Īo 2008, solo el 6 por ciento del √Ārea de Preservaci√≥n del Santuario de Looe Key estaba cubierta con corales vivos, y hab√≠a sufrido una ca√≠da de m√°s del 27 por ciento desde 1984, seg√ļn el estudio. Los corales enfermaban y mor√≠an m√°s cuando hab√≠a niveles de contaminaci√≥n m√°s altos que cuando hab√≠a elevadas temperaturas en el oc√©ano. Durante el per√≠odo del estudio, los tres mayores picos de blanqueamiento de coral ‚ÄĒcuando los corales expulsan a las algas que viven dentro de ellos y que les ayudan a producir sus alimentos‚ÄĒ se produjeron tras elevados niveles de contaminaci√≥n.

Advertisement

Grupo de corales. Wikimedia Commons

El estudio sugiere que el exceso de nitrógeno en el agua hace que los corales tengan más problemas para sobrevivir cuando los océanos se calientan. Y los autores del estudio descubrieron ni siquiera tienen que haber altos niveles de nitrógeno como se pensaba para notar el impacto sobre el arrecife.

Advertisement

Gran parte de esta contaminaci√≥n se filtra desde los Everglades de Florida, que acaba enviando toda esta basura r√≠o abajo hasta los arrecifes de Looe Key. Dos de los per√≠odos de mayor declive del coral ‚ÄĒde 1985 a 1987 y de 1996 a 1999‚ÄĒ se produjeron despu√©s de que llegasen a los Everglades grandes afluencias de agua dulce, que redujeron los niveles de salinidad del agua y aumentaron los niveles de fertilizante en el agua.

El estudio ilustra c√≥mo la forma en que los humanos manejan el flujo de agua a trav√©s de los Everglades es fundamental no solo para ese ecosistema, sino para todo lo que se encuentra al sur, incluidos estos arrecifes. M√°s importante a√ļn, ilustra la existencia de otra amenaza para nuestros arrecifes de coral. Hemos descubierto que otras formas de contaminaci√≥n (¬°como el pl√°stico!) est√°n matando a nuestros corales, pero ahora estamos aprendiendo toda la repercusi√≥n que tiene esta forma de contaminaci√≥n. El cambio clim√°tico no solo da√Īa a los corales calentando su hogar, sino¬†que aumentar√° la escorrent√≠a en un 19 por ciento a nivel mundial a medida que cambien los patrones de precipitaci√≥n, seg√ļn un estudio de 2017.

Advertisement

La clave, se√Īalan los autores, es administrar mejor nuestras redes de abastecimiento. En serio, nuestra mierda (literalmente, ya sea en forma de fertilizante o de aguas residuales) no deber√≠an estar contaminando nuestros arrecifes.


Para ver fotos espectaculares síguenos en Instagram @GizmodoES