El tereftalato de polietileno, m√°s conocido por sus siglas en ingles PET, es uno de los pl√°sticos m√°s comunes. Apenas lleva 70 a√Īos entre nosotros (se fabric√≥ por primera vez en 1941), pero ha sido tiempo m√°s que suficiente para que una bacter√≠a haya encontrado la manera de com√©rselo.

El hallazgo ha sido obra de un equipo de Cient√≠ficos Japoneses que ha encontrado la bacteria mientras investigaba aguas residuales. El microorganismo es totalmente in√©dito, y ha recibido el nombre de Ideonella sakaiensis. Lo sorprendente de esta criatura es que ha tenido que evolucionar a partir de alguna especie de bacteria y lo ha hecho muy, muy r√°pido. Teniendo en cuenta que el PET se ide√≥ hace 70 a√Īos, probablemente haya tardado solo unas d√©cadas en descubrir y aprender a comer pl√°stico.

Image: Flickr / Nicolas Nova

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La Ideonella se alimenta exclusivamente de PET. La bacteria se adhiere a las superficies de pl√°stico y se las come poco a poco mediante dos enzimas digestivas que rompen los enlaces del pl√°stico y lo convierten en √°cido tereft√°lico y etilenglicol. Ambas sustancias son las que sirven de alimento final al microorganismo.

Hace cuatro a√Īos se descubri√≥ un hongo amaz√≥nico que tambi√©n degrada el pl√°stico, pero la Ideonella tiene un inter√©s especial para el ser humano porque podr√≠a ser la soluci√≥n para eliminar todo el PET no biodegradable que contamina el planeta. El problema actual es que actualmente la bacteria es demasiado ineficaz para acabar con grandes cantidades de pl√°stico porque es muy lenta reproduci√©ndose. Los investigadores estudian la posibilidad de modificar sus genes para convertirla en la herramienta definitiva para luchar contra la contaminaci√≥n por pl√°sticos. [Science via New Scientist]

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Portada: Botellas de PET. Foto: Mikadun / Shutterstock

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