El tereftalato de polietileno, m├ís conocido por sus siglas en ingles PET, es uno de los pl├ísticos m├ís comunes. Apenas lleva 70 a├▒os entre nosotros (se fabric├│ por primera vez en 1941), pero ha sido tiempo m├ís que suficiente para que una bacter├şa haya encontrado la manera de com├ęrselo.

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El hallazgo ha sido obra de un equipo de Cient├şficos Japoneses que ha encontrado la bacteria mientras investigaba aguas residuales. El microorganismo es totalmente in├ędito, y ha recibido el nombre de Ideonella sakaiensis. Lo sorprendente de esta criatura es que ha tenido que evolucionar a partir de alguna especie de bacteria y lo ha hecho muy, muy r├ípido. Teniendo en cuenta que el PET se ide├│ hace 70 a├▒os, probablemente haya tardado solo unas d├ęcadas en descubrir y aprender a comer pl├ístico.

Image: Flickr / Nicolas Nova

La Ideonella se alimenta exclusivamente de PET. La bacteria se adhiere a las superficies de plástico y se las come poco a poco mediante dos enzimas digestivas que rompen los enlaces del plástico y lo convierten en ácido tereftálico y etilenglicol. Ambas sustancias son las que sirven de alimento final al microorganismo.

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Hace cuatro a├▒os se descubri├│ un hongo amaz├│nico que tambi├ęn degrada el pl├ístico, pero la Ideonella tiene un inter├ęs especial para el ser humano porque podr├şa ser la soluci├│n para eliminar todo el PET no biodegradable que contamina el planeta. El problema actual es que actualmente la bacteria es demasiado ineficaz para acabar con grandes cantidades de pl├ístico porque es muy lenta reproduci├ęndose. Los investigadores estudian la posibilidad de modificar sus genes para convertirla en la herramienta definitiva para luchar contra la contaminaci├│n por pl├ísticos. [Science via New Scientist]

Portada: Botellas de PET. Foto: Mikadun / Shutterstock

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