Foto: Scientific Reports

Los habitantes de la remota Isla Campbell, al sur de Nueva Zelanda, lo conocen como el √°rbol m√°s solitario del mundo, y no les falta raz√≥n. El siguiente √°rbol m√°s cercano est√° a 200 km, en las islas Auckland. Ahora, este gigante de m√°s de 100 a√Īos se ha convertido en la clave para reescribir la historia de la humanidad.

El √°rbol es una p√≠cea de Sitka (Picea sitchensis), una especie proveniente de la remota Alaska y la tercera variedad de con√≠fera m√°s grande del planeta. Alguien lo plant√≥ en 1901. Desde entonces no ha parado de crecer a un ritmo aproximado de un cent√≠metro al a√Īo. ¬ŅQu√© tiene que ver un √°rbol con los libros de historia? La respuesta est√° en sus anillos.

Foto: Scientific Reports

Un equipo de investigadores de la Universidad de Londres ha analizado la composici√≥n qu√≠mica y de radiois√≥topos de los anillos de este solitario √°rbol (practicando una peque√Īa incisi√≥n inofensiva para la planta). Con ella ha descubierto que la p√≠cea de Isla Campbell es el clavo dorado que estaban buscando para delimitar de una vez por todas cu√°ndo comenz√≥, en t√©rminos geol√≥gicos, la era del hombre o antropoceno.

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Pero ¬Ņqu√© es un clavo dorado en geolog√≠a? El ge√≥logo Oscar Ercilla lo explica as√≠ en su blog:

Los clavos dorados, o golden spike, son reconocimientos que otorga la Comisi√≥n internacional de Geolog√≠a. El origen de estos clavos dorados se remonta a algo tan cercano y tan lejano a la geolog√≠a como es el ferrocarril, en concreto a la construcci√≥n de las grandes l√≠neas f√©rreas que unieron y unen la costa este con la costa oeste de EEUU. El calvo dorado, o perno, constitu√≠a el √ļltimo en colocarse en estas l√≠neas y era el corte de cinta para las l√≠neas m√°s importantes del pa√≠s.

El que un lugar en el mundo posea un clavo dorado se debe a que ese sitio posee unas condiciones geológicas especiales y muy bien definidas en este punto. Por lo tanto un clavo dorado suele definir un límite geocronológico de una manera precisa, de la manera más precisa existente en todo el planeta, pudiendo deberse este cambio de edad a aspectos íntimamente ligados con la geología y que abarcan varias de las especialidades de esta ciencia

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Se trata, en definitiva del reconocimiento a una muestra √ļnica que permite determinar sin posibilidad de duda el cambio entre una era y otra. El clavo dorado del Holoceno, por ejemplo, es una muestra perforada en el hielo de la Ant√°rtida que permiti√≥ analizar los cambios en la atm√≥sfera terrestre. El clavo dorado del Cret√°cico-Paleogeno es una roca hallada en T√ļnez que contiene trazas de Iridio a resultas del impacto del meteorito que mat√≥ a los dinosaurios. Hay 64 de estos clavos repartidos por el mundo.

¬ŅCu√°ndo comenz√≥ el antropoceno? ¬ŅCon la revoluci√≥n industrial? ¬ŅLa llegada del hombre a la Luna? ¬ŅLa primera prueba nuclear? Definir el momento exacto en el que los seres humanos comenzamos a dejar una huella imborrable en nuestro planeta a escala global no es algo que pueda elegirse arbitrariamente. Los ge√≥logos necesitan datos consistentes que demuestren en qu√© momento el ser humano comenz√≥ a definir el planeta en el que vivimos a escala global.

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Prueba nuclear que se llevó a cabo en noviembre de 1952. (Foto: Wikimedia Commons)

Los períodos geológicos, en definitiva, no se determinan al azar, sino en función de hallazgos significativos, y el árbol de Isla Campbell lo es precisamente porque es el más remoto del mundo. En sus anillos hay trazas de cada una de las pruebas nucleares que el hombre ha realizado en el planeta pese a que estas estaban muy lejos.

Esas trazas aparecen por primera vez en 1963, justo el a√Īo en el que se prohibi√≥ en todo el planeta la realizaci√≥n de pruebas nucleares atmosf√©ricas. La fecha marca, en definitiva, el clavo dorado del antropoceno, el momento en el que el ser humano comenz√≥ a cambiar el planeta a escala global.

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La prueba acaba de publicarse y la Comisión internacional de Geología ya la ha aceptado a trámite como la candidata perfecta a clavo dorado del antropoceno. Es la muestra que por fin permitirá incluir esta era con nombres y apellidos en la escala cronostatigráfica internacional. El mapa de las eras del planeta tiene una nueva capa, y todo gracias a un árbol solitario en una isla del Pacífico. [Nature vía BBC]