Una esponja de mar. Wikimedia Commons

Durante mucho tiempo, uno de los grandes debates de la biología evolutiva consistía en poner nombre al ancestro más antiguo de los animales, el origen de todos ellos. Un estudio ha resuelto la discusión: las esponjas morfológicamente simples son el linaje más antiguo de animales vivos.

Dicho de otra forma, las esponjas pasan a ser las ‚Äúhermanas‚ÄĚ del resto de los animales. Los investigadores han estado debatiendo muchos a√Īos sobre si estas o los invertebrados marinos conocidos como portadores de peine (cten√≥foros) fueron el primer tipo de criatura que se ramific√≥ del √°rbol evolutivo del ancestro com√ļn de todos los animales.

Advertisement

Parece que ya hay ‚Äúganador‚ÄĚ. Seg√ļn Davide Pisani, coautor de la investigaci√≥n y profesor de filogen√≥mica en la Universidad de Bristol:

Tenemos que tratar de entender las esponjas mucho mejor si queremos entender la naturaleza de los animales, y la nuestra, la ascendencia m√°s profunda. Las esponjas son simples, humildes en cierto sentido, criaturas que viven en el fondo del mar.

Sin embargo, los ctenóforos son unas criaturas muy diferentes. Son extremadamente bonitos y complicados, en este sentido se parecen más a las medusas, pueden impulsarse a través del agua, crear patrones de luz y tener un sistema nervioso simple y un intestino, incluyendo la boca y el ano.

Advertisement

Ctenóforo en el Mediterráneo. Wikimedia Commons

Lo que Pisani trata de explicar es que esa complejidad de los portadores de peine les restaba puntos para poder ser ‚Äúel origen‚ÄĚ, sobre todo compar√°ndolo con las esponjas.

Seg√ļn los expertos, no es una cuesti√≥n trivial, ya que podr√≠a tener implicaciones muy importantes para lo que parec√≠a ser el √ļltimo ancestro com√ļn de todos los animales. Por el contrario, si las esponjas son el grupo inicial de todo lo dem√°s, ‚Äúentonces podemos asumir un escenario mucho m√°s simple‚ÄĚ, cuenta el investigador.

Advertisement

Ctenóforo. AP

Los resultados, publicados en la revista Current Biology, fueron bastante claros. El equipo explica que los modelos que proporcionaban una descripci√≥n exacta de los datos encontraba a las esponjas en la ra√≠z del √°rbol. Adem√°s, y como asegur√≥ Pisani, ‚Äúse relaciona muy bien con el hecho de que los parientes vivos m√°s cercanos de todos los animales son organismos acu√°ticos filtradores que se llaman coanoflagelados‚ÄĚ.

Para llegar hasta esta afirmaci√≥n, Pisani y su equipo analizaron todo el conjunto de datos gen√≥micos clave que se hab√≠an publicado entre el 2015 y el 2017, todos vinculados a ambas especies ‚Äúenfrentadas‚ÄĚ. Posteriormente, se llevaron a cabo esas simulaciones de modelos de evoluci√≥n para los cten√≥foros y las esponjas.

Advertisement

El resultado final desaf√≠a como nunca, posiblemente para enterrarla, la anterior idea que se√Īalaba a los cten√≥foros como primer linaje animal. Las esponjas no son tan bonitas como las medusas o los cten√≥foros, por lo que ‚Äúdespu√©s de todo, parece que tenemos unos comienzos m√°s humildes‚ÄĚ, termina Pisani. [Current Biology v√≠a The Guardian]