Encélado, la luna de Saturno.
Image: NASA/JPL/Space Science Institute.

Utilizando los datos obtenidos por la sonda espacial Cassini de la NASA, cient√≠ficos han detectado restos de mol√©culas org√°nicas complejas que se filtran desde el oc√©ano cubierto de hielo de Enc√©lado, otra se√Īal de que esta intrigante luna de Saturno tiene todo lo necesario para sustentar la vida.

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Si la vida existe en alg√ļn otro lugar de nuestro sistema solar, lo m√°s probable es que sea en Enc√©lado. La luna presenta un oc√©ano subterr√°neo enorme y c√°lido, que se encuentra entre una corteza helada y un n√ļcleo rocoso. Investigaciones previas muestran que este oc√©ano contiene mol√©culas org√°nicas simples, minerales e hidr√≥geno molecular, una importante fuente de energ√≠a qu√≠mica. En la Tierra, los procesos hidrotermales cerca de los respiraderos volc√°nicos son conocidos por sustentar ecosistemas complejos, lo que hace que haya m√°s esperanza de que algo similar suceda en Enc√©lado.

Una nueva investigaci√≥n publicada en Nature sugiere que el oc√©ano de Enc√©lado tambi√©n contiene mol√©culas org√°nicas complejas, otra se√Īal de que esta luna contiene las condiciones b√°sicas y los ingredientes qu√≠micos necesarios para sustentar la vida. Esto no es prueba de que exista vida en esta luna helada, pero s√≠ revela que el oc√©ano c√°lido de Enc√©lado es capaz de producir mol√©culas complejas y din√°micas, y los tipos de reacciones qu√≠micas necesarias para producir y mantener vida microbiana.

Impresión de un artista de Cassini pasando a través del vapor de Encélado en 2015.
Image: NASA/JPL-Caltech.

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Este descubrimiento fue posible gracias a una peculiaridad geofísica que ocurre en Encélado. De vez en cuando se forman grietas en la superficie que arrojan columnas de vapor y granos de hielo al espacio. El 28 de octubre de 2015, la sonda Cassini voló a través del vapor y recolectó muestras. El analizador de polvo cósmico (CDA) y el espectrómetro de masas de iones (INMS) de la sonda hicieron mediciones, tanto dentro del vapor como dentro del anillo E de Saturno, que está formado por granos de hielo que escapan de la luna.

Investigadores del Southwest Research Institute, la Universidad de Heidelberg de Alemania y otras instituciones, analizaron estos datos con un espectr√≥metro de masas. Los cient√≠ficos detectaron rastros consistentes con mol√©culas org√°nicas grandes, complejas y ricas en carbono. Estos hallazgos fueron verificados al comparar las l√≠neas espectrales con un experimento an√°logo realizado en la Tierra. Los investigadores teorizan estos compuestos est√°n siendo producidos por las reacciones qu√≠micas creadas por el roce del agua tibia con el n√ļcleo rocoso.

‚ÄúCassini ya hab√≠a encontrado en el pasado mol√©culas org√°nicas livianas que emerg√≠an de Enc√©lado en fase gaseosa y con forma de granos de hielo, pero esas mol√©culas org√°nicas eran mucho m√°s peque√Īas que el material org√°nico complejo que hemos encontrado ahora‚ÄĚ, dijo Nozair Khawaja a Gizmodo, investigador del Instituto de Geociencias de la Universidad de Heidelberg y coautor del estudio, le dijo a Gizmodo. ‚ÄúEsta es la primera vez que se detectan mol√©culas org√°nicas tan grandes y complejas en un mundo de agua extraterrestre‚ÄĚ.

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Las mol√©culas org√°nicas recientemente confirmadas presentan masas por encima de 200 unidades at√≥micas, es decir, m√°s de 10 veces m√°s pesado que el metano. Estas mol√©culas contienen estructuras arom√°ticas (mol√©culas planas en forma de anillo) posiblemente con cadenas cruzadas de hidrocarburos. La fuente de estos compuestos org√°nicos complejos podr√≠a ser de naturaleza no biol√≥gica o biol√≥gica, pero el origen exacto a√ļn no ha sido determinado. Khawaja dice que este material org√°nico complejo se origina dentro del oc√©ano subsuperficial, y que flota como una capa delgada sobre la superficie del oc√©ano. Tambi√©n parece ser altamente hidr√≥fobo, lo que significa que el agua lo repele.

Image: NASA/JPL-Caltech.

‚ÄúEl escenario m√°s simple es que este material org√°nico complejo se form√≥ dentro del n√ļcleo rocoso y se desplaz√≥ hacia la superficie del oc√©ano‚ÄĚ, explic√≥ Khawaja. ‚ÄúNo podemos decidir si el origen de este material complejo es biol√≥gico o no, pero tiene potencial astrobiol√≥gico. En la Tierra existen respiraderos hidrotermales similares que albergan algunas formas de vida‚ÄĚ.

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Enc√©lado, seg√ļn revela este estudio, cuenta con algunos requisitos importantes para la vida, algo que estudios previos ya hab√≠an afirmado. Este es el √ļnico objeto adem√°s de la Tierra que alberga estas condiciones.

Jonathan I. Lunine, astrof√≠sico y cient√≠fico planetario de la Universidad de Cornell en Estados Unidos que no particip√≥ en el estudio (aunque form√≥ parte del proceso de revisi√≥n por parte de la publicaci√≥n cient√≠fica), dijo que los autores ‚Äúplantearon un caso convincente‚ÄĚ y ‚Äúhay muy pocas dudas‚ÄĚ de que los rastros analizados por los investigadores fueron producidos por mol√©culas org√°nicas. Lunine dice que es un descubrimiento importante porque se trata de la primera detecci√≥n de mol√©culas portadoras de carbono e hidr√≥geno en los granos de hielo que provienen de Enc√©lado, en lugar de solo el vapor.

‚ÄúAl estar presentes en los granos de hielo, los cuales son salados, quiere decir que el origen de las mol√©culas org√°nicas est√° en el oc√©ano subsuperficial. Dicho de otro modo, provienen del oc√©ano y no de la corteza, una posibilidad en la fase gaseosa‚ÄĚ, dijo Lunine a Gizmodo. ‚ÄúEstos son granos org√°nicos ricos, m√°s ricos de lo que cabr√≠a esperar del oc√©ano. Como sugieren los investigadores, tal vez hay una capa de compuestos org√°nicos concentrados en donde el oc√©ano se encuentra con el hielo‚ÄĚ.

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Christopher P. McKay, científico planetario del Centro de Investigación Ames de la NASA que tampoco participó en el estudio, dijo que el descubrimiento es interesante, pero también menciona que los meteoros o los cometas pueden haber liberado los compuestos orgánicos detectados en el vapor.

‚ÄúLos compuestos org√°nicos muy ‚Äėcomplejos‚Äô se encuentran en los meteoritos‚ÄĚ, dijo McKay a Gizmodo. ‚ÄúPero no tienen nada que ver con la biolog√≠a. Solamente la presencia de compuestos org√°nicos complejos espec√≠ficos, con una distribuci√≥n espec√≠fica, puede ser un indicador de la biolog√≠a ‚Äú.

McKay dice que la nueva investigaci√≥n sugiere que el oc√©ano de Enc√©lado ‚Äúes una sopa rica en materia org√°nica y claramente es habitable‚ÄĚ, aunque advierte que a√ļn no sabemos si la vida ya existe en Enc√©lado. ‚ÄúLa presencia de estos compuestos org√°nicos no lo confirma directamente‚ÄĚ, afirma.

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El siguiente paso es volver a Enc√©lado y realizar m√°s estudios. La buena noticia es que la NASA y la ESA tienen misiones espaciales, llamadas Europa Clipper y JUICE, que est√°n programadas para su lanzamiento en 2022 para visitar Europa y Ganimedes, dos lunas heladas alrededor de J√ļpiter. Pero dado lo que sabemos sobre Enc√©lado, probablemente deber√≠amos regresar all√≠ tambi√©n. [Nature]