Foto: Liliya Kandrashevich / Shutterstock

No falla. Compras un c√≥ctel de frutos secos, y las enormes y jugosas nueces de brasil, las nueces o las almendras son lo primero en acabarse, dejando tras de s√≠ un triste mar de cacahuetes y maiz frito. Parte de la culpa de esta peque√Īa decepci√≥n cotidiana se debe a un efecto de la din√°mica de fluidos conocido precisamente como Efecto nuez de Brasil.

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No te vamos a enga√Īar. El hecho de que siempre haya menos frutos secos de los ricos en este tipo de aperitivos tambi√©n se debe a que el fabricante a√Īade menos (porque son m√°s caros) y a que probablemente son los que primero se come tu hermano. Sin embargo, el efecto nuez de Brasil interviene precisamente en ese segundo factor. Es el responsable de que las part√≠culas m√°s grandes en un compuesto granular (en este caso los frutos secos m√°s gordos) siempre acaben en la parte superior del recipiente.

Es f√°cil ver este efecto en funcionamiento. Basta abrir una lata de frutos secos variados y agitarla suavemente durante un rato. Poco a poco veremos como los objetos m√°s grandes emergen a la superficie.

En un compuesto granular, todas las part√≠culas est√°n sometidas a la ley de la gravedad, pero tambi√©n interact√ļan entre ellas mediante fricci√≥n, y esa fricci√≥n depende por completo de la superficie que cada part√≠cula ofrezca para rozarse con las dem√°s, o sea, de su tama√Īo. Si provocamos un movimiento de vibraci√≥n lo bastante intenso como para desafiar la gravedad, el efecto nuez de brasil se pone en marcha.

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En el efecto nuez de brasil intervienen varios fen√≥menos f√≠sicos. El primero es la percolaci√≥n, que es el responsable de que las part√≠culas m√°s peque√Īas fluyan hacia abajo. Los frutos secos m√°s peque√Īos tienden a ocupar el espacio que dejan los grandes al moverse. Literalmente, se cuelan por debajo de ellos, lo que hace que en cada golpe, los grandes suban un poco m√°s.

El segundo efecto que juega se denomina convecci√≥n granular. El movimiento de un compuesto granular (arena o arroz) al moverse es similar a la forma en la que el calor se transmite dentro de un fluido. De ah√≠ su nombre. Al agitarlo, el compuesto se mueve en c√≠rculos, elevando las part√≠culas desde el centro, y arroj√°ndolas hacia las paredes. Al a√Īadir part√≠culas m√°s grandes, estas simplemente son demasiado pesadas para volver a descender al llegar a los lados.

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Ambos efectos no son los √ļnicos que influyen ni mucho menos. La densidad de las part√≠culas, la presi√≥n atmosf√©rica y hasta la forma del recipiente influyen en el efecto nuez de Brasil. Basta un recipiente c√≥nico para anular completamente la convecci√≥n y hacer que los objetos m√°s grandes bajen en vez de subir. Nuestros abuelos probablemente ya lo intuyeron cuando serv√≠an los frutos secos en cucuruchos de papel.

Este fantástico vídeo de Fuck Yeah Fluid Dynamics explica los pormenores de ese curioso efecto que también tiene su lado positivo. Si agitamos un bol de palomitas, el maíz que no ha explotado siempre quedará abajo. [vía Fuck Yeah Fluid Dynamics, University of Chicago twice, BBC, y Physics World]


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