Las inundaciones causadas por el hurac√°n Harvey van remitiendo tras dejar 23 fallecidos a su paso, pero es ahora cuando se empiezan a apreciar los extensos da√Īos a la regi√≥n. Esos da√Īos incluyen un complejo petroqu√≠mico sobre el que los expertos llevan a√Īos avisando que era peligroso que se inundase.

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No se trata de avisos apocalípticos de un entusiasta del medioambiente. Son las declaraciones que ha hecho Richard Rowe, CEO de la empresa propietaria de la planta, en declaraciones a la cadena CNBC. Las instalaciones de Arkema SA chemical en Crosby, Texas, corren serio peligro de explotar en los próximos seis días, y el personal no tiene forma alguna de evitarlo.

La planta está a solo 38 kilómetros del centro urbano de Houston.

Ubicación de la planta en Crosby. Foto: ©2017 Google, Map Data ©2017 Google.

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En un comunicado hecho p√ļblico en la p√°gina web de Arkema, la compa√Ī√≠a pide disculpas a los residentes locales y explica:

Hemos perdido la fuente principal de energía y dos de los generadores secundarios de respaldo. Com resultado, la refrigeración de algunos de los componentes ha alcanzado un estado crítico que podría causar una explosión seguida de un intenso fuego. El nivel del agua y la falta de energía no nos permiten prevenirlo. Hemos evacuado a todo el personal por su propia seguridad. Asimismo, hemos contactado con las autoridades federales y locales hace días y estamos colaborando con ellas en tratar de gestionar la situación. La localidad más cercana también ha sido evacuada.

En Vice apuntan que los productos químicos de la planta son peróxidos orgánicos altamente volátiles que normalmente se utilizan en la fabricación de productos de goma y plástico. Este tipo de sustancias son las mismas que el ISIS utilizó en sus atentados en Bruselas y necesitan conservarse a una determinada temperatura o corren el riesgo de incendiarse y explotar.

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Rowe contó a la CNBC que el personal fue evacuado el martes y que el perímetro de seguridad alrededor de la planta se ha extendido a 2,5 km.

Folleto explicativo de las actividades de la planta. Foto: Arkema SA

Los funcionarios de la Agencia de Protecci√≥n Medioambiental estiman que hay 1.300 viviendas con 3.000 residentes en ese radio de 2,5 km. El inventario de productos t√≥xicos de la planta incluye: acetona, cloruro de benzoilo (un ingrediente para tintes y resinas), clorodifluorometano (un gas para equipos de refrigeraci√≥n), cumeno, hidroper√≥xido de cumeno, ftalato de dietilo, etilbenceno, etilenglicol, √°cido clorh√≠drico, mercurio, metiletiolcetona, hexano, hidr√≥xido de sodio, (m√°s conocido como sosa ca√ļstica), √°cido sulf√ļrico y alcohol butilo.

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Rowe no ha detallado qu√© cantidad de cada uno de estos qu√≠micos peligrosos hay en la planta, pero ha puntualizado que se siente tranquilo con el √°rea de exclusi√≥n de 2,5 km y que la compa√Ī√≠a no espera que la explosi√≥n (en caso de que se produzca) deje secuelas en la zona m√°s all√° de un intenso incendio.

Seg√ļn el Houston Chronicle, la planta ya ha sido catalogada antes como un peligro potencial para la regi√≥n circundante por el Centro de Seguridad O‚ÄôConnor Process Safety Center. El CEO de la compa√Ī√≠a asegura que era imposible predecir una situaci√≥n como la que ha dejado Harvey. ‚ÄúNadie anticipaba dos metros de agua‚ÄĚ, a√Īade.

Sam Mannan, de la Universidad de Texas, y Mary Kay, del propio Centro O’Connor, rebaten esa afirmación. Ambos expertos coinciden en que Arkema tenía que haber neutralizado los productos cuando comenzaron las lluvias. Hubiera perdido el stock, pero era más seguro que confiar en la suerte.

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A comienzos de a√Īo, el presidente Donald Trump propuso abolir el comit√© de investigaci√≥n de seguridad y riesgo de productos qu√≠micos en Estados Unidos. Es una peque√Īa agencia federal dedicada precisamente a investigar accidentes en plantas con productos qu√≠micos peligrosos y redactar normativas y buenas pr√°cticas para reducir el riesgo en el futuro. Seg√ļn documentos presupuestarios de la Casa Blanca a los que ha tenido acceso Chemical & Engineering News, la funci√≥n de ese departamento no es importante.

La propuesta para eliminar la comisión de seguridad. Foto: White House

En el documento se lee: ‚ÄúAunque la CSB ha hecho un trabajo excelente, su labor genera fricci√≥n con otras agencias gubernamentales. Asimismo, las recomendaciones de la comisi√≥n se han estado enfocando en una mayor regulaci√≥n de la industria, lo cual ha frustrado mucho a los reguladores y a la propia industria.‚ÄĚ

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Aunque el documento cita informes cr√≠ticos del director general de la EPA como justificaci√≥n para el recorte presupuestario, un informe de 2017 de esa agencia cita los recortes presupuestarios como la causa de las dificultades de la comisi√≥n. su presupuesto no se ha ampliado en 15 a√Īos, y ello ha frustrado su eficacia a la hora de responder a incidentes qu√≠micos. [v√≠a Vice y¬†CNBC]