En las profundidades de la superficie del hielo de la Ant√°rtida se esconde uno de los √ļltimos grandes misterios del planeta. Quiz√° el √ļnico si algunos cient√≠ficos est√°n en lo cierto. Un lugar sellado desde hace 400 millones de a√Īos del que no sabemos qu√© tipo de vida alberg√≥ en su momento. Esto es lo que sabemos.

Este espacio que mide 250 kil√≥metros de largo y 50 kil√≥metros de ancho ha sido motivo de m√ļltiples estudios. Su ambiente sellado bajo el hielo ha disparado las hip√≥tesis de los cient√≠ficos, quienes no s√≥lo buscan formas inusuales de vida, tambi√©n podr√≠a ser la llave para entender otros planetas.

Antes del lago

La Tierra desde el Apollo 17. AP

Todo comenz√≥ a principios de los 90, exactamente en 1993. Una ma√Īana como otra cualquiera en la jornada de trabajo de una plataforma de perforaci√≥n rusa termin√≥ con un hallazgo de lo m√°s peculiar. Hab√≠an dado con ‚Äúalgo‚ÄĚ a poco m√°s de 3 kil√≥metros bajo el lugar m√°s fr√≠o y desolado de la Tierra.

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Durante décadas, los trabajadores de la Estación de Investigación de Vostok en la Antártida habían estado extrayendo muestras básicas de pozos profundos, muestras para posteriormente analizar las capas de hielo y estudiar el clima pasado de la Tierra. Pero aquel día fue distinto. Después de haber cavado en la profundidad de las capas de hielo, las capas se habían terminado.

Dicho de otra forma, el hielo debajo de aquella profundidad era inusual y a todas luces diferente. Los investigadores hablaban de hielo relativamente claro y sin ning√ļn rasgo distintivo, una aut√©ntica rareza que los cient√≠ficos no pod√≠an explicar en aquel momento. ¬ŅQu√© hicieron? Seguir cavando para ver hasta donde llegaban.

Estación Vostok. Wikimedia Commons

Sin modo alguno de saberlo, aquel taladro de los rusos se hab√≠a mezclado con los picos de uno de los lagos de agua dulce m√°s grandes del planeta, una bolsa enorme de l√≠quido cuyo ecosistema fue separado del resto de la Tierra hace millones de a√Īos. En cuanto a qu√© clase de organismos o ‚Äúvida‚ÄĚ podr√≠a llegar a albergar ese ambiente ex√≥tico, nadie, ni siquiera hoy, puede estar seguro.

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Se sabe que en √©pocas prehist√≥ricas el continente ant√°rtico era mucho m√°s templado, incluso con follaje tropical exuberante y vida salvaje floreciente. Pero hace millones de a√Īos la corteza de la Tierra hizo que las masas terrestres de Australia y Sudam√©rica se separaran gradualmente de la Ant√°rtida, creando un anillo de mar abierto alrededor del continente m√°s austral.

Como consecuencia de ello, una corriente oceánica masiva comenzó a rodear el polo desviando corrientes cálidas hacia el norte lejos de las costas de la Antártida. Sin agua tibia para poder moderar la temperatura se desarrolló una especie de costra de hielo polar sobre las tierras que antes aglutinaban bosques.

El lago Vostok

Localización del lago en la Antártida. Wikimedia Commons

As√≠ fue como pas√≥ el tiempo hasta que casi 40 millones de a√Īos m√°s tarde, un grupo de investigadores que formaban parte del Scientific Committe on Antarctic Research (SCAR) instaron a mediados de los 90 a que sus colegas rusos detuvieran aquellas perforaciones. El grupo ruso hab√≠a logrado finalmente penetrar en el espeso mont√≠culo de hielo sobre el polo sur. Despu√©s de tantear electromagn√©ticamente todas las rocas y grietas de la Ant√°rtida, se detect√≥ una regi√≥n plana de 250 kil√≥metros de largo y 50 kil√≥metros de ancho en su parte m√°s amplia, todo bajo la estaci√≥n Vostok.

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Los investigadores del SCAR supusieron que el lago l√≠quido deber√≠a estar justo debajo del pozo de los r√≠os que avanza constantemente. As√≠ que con el fin de evitar contaminar el enorme lago con bacterias superficiales y productos qu√≠micos de perforaci√≥n, el t√ļnel tuvo que ser detenido.

Los investigadores encontraron que el lago Vostok tenía aproximadamente la misma superficie que el gran lago Ontario en Norteamérica, aunque con más de tres veces su profundidad. Separado de la luz del sol por tres kilómetros de hielo sólido, el lago subglacial es un lugar de profunda oscuridad y frío. La temperatura del agua se estima en 3 grados bajo cero, pero se mantiene en un estado líquido debido al peso de ejerce la losa de hielo polar. De hecho, la temperatura a la que se congela el agua es significativamente menor bajo esta presión.

Estación Vostok. Wikimedia Commons

Los estudios sospechan que el calor geot√©rmico de la tierra a√Īade un poco de calor ambiental. Seg√ļn los n√ļcleos de hielo extra√≠dos por los cient√≠ficos de la base Vostok, el lago solitario ha sido sellado bajo el hielo por al menos 500 mil a√Īos, aunque posiblemente llegue entre los 15 y los 25 millones.

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Cuando el SCAR solicitó a los rusos que suspendieran temporalmente sus esfuerzos de perforación el equipo Vostok acabó aceptando. Su pozo, el cual estaba lleno de toneladas de keroseno y freón para evitar el re-congelamiento, se detuvo a unos 90 metros de la superficie del lago.

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Lo increíble es que el hielo anómalo que habían encontrado resultó ser agua que el lago había congelado hace mucho tiempo al fondo del glaciar, quién a su vez emigraba muy lentamente. Estas muestras de hielo proporcionaron algunas ideas sobre la anatomía del lago, tales como su falta de sal y su absurda sobreabundancia de oxígeno.

Ocurre que bajo presiones extremas, el ox√≠geno se disolver√° m√°s f√°cilmente en el agua. Si los taladros sobre Vostok hubieran continuado ininterrumpidamente invadiendo la parte l√≠quida del lago, los pobres rusos podr√≠an haber sido asaltados por un imponente g√©iser de aguas de la antig√ľedad y liberado ox√≠geno debido a la asombrosa presi√≥n del agua escondida.

¬ŅQu√© podemos esperar dentro de Vostok?

Representación del lago y el trabajo desde la estación. Wikimedia Commons

A ra√≠z del descubrimiento del lago surgi√≥ un largo debate sobre la probabilidad de encontrar alg√ļn tipo de vida. De hecho y como muchos cient√≠ficos han reportado, el ambiente es notablemente similar al oc√©ano oscuro y fr√≠o bajo la superficie de la luna Europa de J√ļpiter o de Enc√©lado de Saturno, por lo que el descubrimiento de la vida en Vostok podr√≠a tener m√°s que interesantes implicaciones sobre el ambiente y las condiciones fuera de nuestro planeta.

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Debido al fr√≠o, a la ausencia completa de la luz del sol y a los niveles t√≥xicos del ox√≠geno, muchos cient√≠ficos est√°n seguros de que el lago Vostok es est√©ril. Sin embargo y si nos ce√Īimos a nuestra propia historia, nunca antes se ha encontrado un cuerpo completamente sin vida en el agua de la Tierra.

Lo cierto también es que los organismos extremófilos (como los microorganismos) han aparecido en los lugares más improbables, incluso dentro de los respiraderos volcánicos en el fondo del océano, o en las rocas en la corteza terrestre y en el suelo ártico congelado.

Por tanto, no es irrazonable sugerir que las criaturas tolerantes al fr√≠o podr√≠an prosperar en las aguas del lago Vostok, superando la saturaci√≥n de ox√≠geno con extraordinarios antioxidantes naturales. Tambi√©n es cierto que millones de a√Īos de aislamiento evolutivo en un ambiente extremo pueden haber creado algunos organismos verdaderamente extra√Īos.

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Esta teor√≠a es apoyada por las muestras extra√≠das del hielo justo por encima del lago, espacio donde se han encontrado algunos f√≥siles microbianos inusuales e inidentificables. A√ļn as√≠, hay que recalcar que la posibilidad de que sean meros contaminantes no ha sido completamente descartada.

Cómo penetrar en el lago

Ant√°rtida. AP

Actualmente hay un gran n√ļmero de investigadores que est√°n estudiando sobre los mejores m√©todos para investigar el ecosistema √ļnico del lago sin contaminar su naturaleza. La introducci√≥n de cualquier organismo o producto qu√≠mico en la superficie podr√≠a contaminar irreversiblemente sus aguas, e incluso existe una posibilidad (peque√Īa pero real) de que los organismos ex√≥ticos del lago puedan ser peligrosos para los seres humanos.

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Hasta la fecha, el mejor candidato para este trabajo podr√≠a ser propulsado por la NASA con el criobot, una sonda f√°lica dise√Īada para trabajar cuidadosamente en el lago virgen del hielo glaciar. Su punta caliente ser√≠a capaz de derretir un canal directamente en el hielo. El agua derretida se volver√≠a a congelar r√°pidamente detr√°s del criobot en temperaturas que perdurar√≠an alrededor de 100 grados Fahrenheit, y una vez que finalmente alcanzara el agua, eyectar√≠a un peque√Īo robot sumergible para capturar im√°genes y tomar medidas.

Aunque es cierto que la mayor√≠a de los cient√≠ficos se acercan al lago con cautela, e incluso algunos abogan por evitar entrar en el lago por completo, lo cierto es que los √ļltimos a√Īos la zona se ha convertido en un nuevo campo de batalla por intentar llegar antes que el resto. El Tratado Ant√°rtico de 1961 garantiza a todas las naciones el derecho de llevar a cabo estudios cient√≠ficos no militares en el continente, por lo tanto, poco se pod√≠a hacer para intervenir si los hombres en la estaci√≥n Vostok insist√≠an en proceder.

As√≠ llegamos a los √ļltimos a√Īos. La expedici√≥n Ant√°rtica Rusa llega a la superficie superior del agua el 6 de febrero de 2012. Los investigadores permitieron que el agua del lago se congelara dentro del taladro y meses m√°s tarde recogieron muestras de n√ļcleos de hielo reci√©n formado para luego enviarlas al laboratorio. La primera muestra de agua reci√©n congelada se obtuvo el 10 de enero de 2013, a una profundidad de 3.406 metros.

Ant√°rtida este. AP

Un a√Īo despu√©s, el 7 de marzo del 2013, los cient√≠ficos rusos cre√≠an haber encontrado un tipo completamente nuevo de bacterias en el misterioso lago subglacial de Vostok. Seg√ļn explicaron, las muestras obtenidas del lago subterr√°neo en mayo de 2012 conten√≠an una bacteria que no guardaba semejanza con los tipos existentes. Meses despu√©s el an√°lisis de los n√ļcleos de hielo obtenidos de la cuenca del lago revelaron el ADN de unos 3.507 organismos.

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Finalmente, en enero del 2015 fue perforado un nuevo pozo ‚Äúlimpio‚ÄĚ y se obtuvo una muestra de agua supuestamente virgen. Al parecer lo hicieron usando una sonda especial de 50 kg que recogi√≥ aproximadamente 1 litro de agua no contaminada por el fluido anticongelante. En octubre de 2015 la obra fue suspendida por falta de financiaci√≥n del gobierno ruso.

As√≠ llegamos hasta hoy. Mientras se decide si finalmente enviamos la sonda cryobot podemos seguir so√Īando con todo aquello que se dijo en los 90. Si la ciencia acaba aprovechando la oportunidad para explorar de manera apropiada esta maravilla sepultada, cualquier resultado ser√≠a digno de celebrar. Tanto si hay una nueva forma de vida como si hay una ausencia total de la misma.

El lago puede resultar estéril, pero si los seres vivos se esconden bajo la gruesa capa de hielo antártica, aunque sólo sea en una forma microbiana, su presencia demostraría que la vida se compone de cosas verdaderamente resistentes y mágicas, y sus implicaciones científicas podrían ir más allá del alcance de nuestro propio planeta.

Por eso Vostok sigue siendo el √ļltimo gran secreto de nuestro planeta.