GIF: Julia Vulcan, New Mexico State University (Journal of Insect Science)

Mucho m√°s letal que los tiburones, lobos, osos o cualquier otra bestia con colmillos, el mosquito posee el t√≠tulo del animal m√°s mortal del mundo. La Organizaci√≥n Mundial de la Salud estima que millones de personas mueren cada a√Īo por enfermedades transmitidas por mosquitos. Afortunadamente, los cient√≠ficos han ideado una estrategia para reducir considerablemente su poblaci√≥n, pero esa estrategia requiere enviar decenas o incluso cientos de miles de ellos a diferentes √°reas del mundo, y a menudo por correo.

Podr√≠as suponer que har√≠a falta un paquete bastante grande para enviar todos esos miles de mosquitos. Pero un nuevo estudio ha descubierto que realmente los malditos insectos se pueden comprimir en un espacio rid√≠culamente peque√Īo, y seguir√°n vivos. De hecho, hasta sobrevivir√°n al viaje mejor que los mosquitos que han sido empaquetados ‚Äėsueltos‚Äô.

¬ŅC√≥mo de peque√Īo es ese espacio del que estamos hablando? Seg√ļn un nuevo estudio, publicado el mi√©rcoles en Journal of Insect Science, el n√ļmero √≥ptimo es alrededor de 240 mosquitos por cada cent√≠metro c√ļbico. Eso son alrededor de 1.200 mosquitos en una sola cucharadita, y hasta 2.500 en una jeringa de 10 mililitros. Otra forma de imagin√°rselo: en un vaso de chupito caben 7.200 mosquitos vivos.

El equipo, dirigido por investigadores de la Universidad Estatal de Nuevo México, llegó a este cálculo después de realizar una serie de experimentos tanto en el laboratorio como en el mundo real. Hasta enviaron insectos a través del correo postal. Su intención era descubrir la mejor manera de usar a estos molestos chupasangres para salvar vidas.

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En la d√©cada de 1950, los cient√≠ficos idearon una forma muy inteligente de erradicar insectos peligrosos sin usar pesticidas. Se llama t√©cnica de insectos est√©riles. B√°sicamente, se trata de criar una poblaci√≥n enorma de insectos machos en un laboratorio y de esterilizarlos sin que sufran da√Īo. Despu√©s, son liberados en la naturaleza, con la esperanza de que se reproduzcan con las hembras salvajes. De esta manera las hembras acaban poniendo unos huevos que nunca alcanzar√°n su madurez, y la poblaci√≥n general acaba disminuyendo.

El primer insecto con el que se intent√≥ est√° t√©cnica con √©xito, fue con la Cochliomyia hominivorax, tambi√©n conocida como mosca del gusano barrenador. Desde entonces, la t√©cnica se ha utilizado para erradicar diversas poblaciones de moscas de la fruta y polillas. Hoy en d√≠a, los investigadores, incluidos los cient√≠ficos detr√°s de este √ļltimo estudio, est√°n comenzando a probar si puede funcionar con el animal m√°s letal del mundo, el mosquito.

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Pero seg√ļn el investigador Immo Hansen, el uso de la t√©cnica en mosquitos representa un obst√°culo log√≠stico m√°s grande que hacerlo en la mosca del gusano barrenador.

‚ÄúLos mosquitos machos son muy perezosos. No les gusta volar mucho‚ÄĚ, dijo Hansen a Gizmodo. ‚ÄúDurante toda su vida, apenas volar√°n unos 100 o 200 metros, no m√°s‚ÄĚ.

Debido a su pereza de los machos, las campa√Īas de erradicaci√≥n necesitan que los mosquitos est√©riles est√©n lo m√°s cerca posible de la zona a tratar. El uso de drones a√©reos puede ayudar, pero todav√≠a debemos asegurarnos de que est√©n bien empaquetados y puedan ser liberados de manera segura, sin matarlos o mutilarlos accidentalmente.

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Hansen y su equipo realizaron experimentos en su laboratorio para encontrar las condiciones de env√≠o ideales para los mosquitos. Probaron varias temperaturas para mantener tranquilos a los insectos. Tambi√©n probaron c√≥mo de bien pod√≠an comprimir a los mosquitos en varios tama√Īos de jeringas. Luego fueron un paso m√°s all√° y enviaron miles de ellos desde Nuevo M√©xico a sus compa√Īeros de la Universidad de California, Davis.

Los mosquitos estaban bien por lo general y se manten√≠an refrigerados a una amplia gama de temperaturas, aunque descubrieron que la temperatura ideal es de 14¬ļ Celsius. Sobre el papel no parec√≠a que hubiera una diferencia importante en la tasa de supervivencia de los insectos relacionada con la compresi√≥n de los animales. Pero todo cambi√≥ al probarlo en la realidad.

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‚ÄúResulta que los mosquitos que hab√≠an sido comprimidos sobrevivieron al viaje mucho mejor que los que iban sueltos‚ÄĚ, dijo Hansen. ‚ÄúCreemos que esto se debe a que las vibraciones del avi√≥n da√Īan a los mosquitos que est√°n poco comprimidos‚ÄĚ.

El siguiente paso es probar la teoría de que las vibraciones causan más muertes en los grupos que van holgados. También esperan llevar a cabo pruebas para asegurarse de que los espacios atiborrados de mosquitos no afectan a la capacidad de apareamiento (estéril) de los mosquitos.

Y por si te lo estás preguntando, sí, es legal enviar mosquitos (y otros insectos) a través del Servicio Postal de los Estados Unidos, siempre y cuando sigas sus reglas. [Journal of Insect Science]