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Ilustración para el artículo titulado
Imagen: Auanema sp (Caltech)

Mono Lake en California es un lugar inhóspito para la mayoría de las formas de vida. Apenas bacterias y algas sobreviven a sus aguas súper saladas. Eso es lo que se creía hasta que un grupo de investigadores encontró ocho especies de gusanos microscópicos. Y uno de ellos, completamente nuevo, tiene tres sexos.

Lo han denominado por ahora como Auanema sp, y los investigadores del Instituto de Tecnología de California explican que puede sobrevivir a una dosis de arsénico 500 veces más de lo que es humanamente posible.

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También explican que cuando se trata de la diferenciación de los sexos, las especies de nematodos generalmente se mantienen simples, dividiéndose en hermafroditas y machos. Pero Auanema sp también tiene gusanos del sexo femenino. Además, tienen otras características sexuales interesantes, ya que “la disposición de las papilas genitales en los machos de Auanema sp. es única en el género”.

Por si todo esto no fuera suficiente, el equipo cuenta que este gusano microscópico también da a luz crías vivas, un enfoque único en el mundo de los nematodos que ponen huevos. Según Pei-Yin Shih, uno de los investigadores:

Los extremófilos nos pueden enseñar mucho sobre estrategias innovadoras para lidiar con el estrés. Nuestro estudio muestra que todavía tenemos mucho que aprender acerca de cómo estos animales de 1.000 células han dominado la supervivencia en ambientes extremos.

Mono Lake
Mono Lake
Imagen: Ron Reiring (CC BY 2.0)

Luego compararon las nuevas especies de nematodos con otras del mismo género, y encontraron una resistencia al arsénico igualmente alta entre dos especies hermanas. Según los autores:

Las especies de Auanema anteriores se aislaron de suelos ricos y estiércol, que pueden contener altas concentraciones de fosfato. Dado que la absorción de arsénico ocurre accidentalmente a través de transportadores de fosfato, es concebible que la adaptación a altos niveles de fosfato en el medio ambiente también pueda conducir a una mayor resistencia al arsénico.

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Dicho de otra forma, los nematodos podrían estar preadaptados a la vida como extremófilos, y podrían tener una resistencia genética y flexibilidad que les facilite vivir en lugares tan hostiles como Mono Lake. [ScienceAlert]

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