La tabla encontrada data de 1885
Foto: University of St. Andrews

En el laboratorio de química de la Universidad de St. Andrews acaban de encontrar un cuadro escolar con una versión muy temprana de la tabla periódica de elementos. Se remonta a la década de 1880 y se cree que es la tabla más antigua del mundo.

El cuarto de almacenamiento del departamento de qu√≠mica de la universidad escocesa no se hab√≠a limpiado adecuadamente desde que abri√≥ sus instalaciones en 1968. Ha sido necesario un esfuerzo de varios meses para volver a poner en orden. El proceso termin√≥ en 2014, pero los trastos que sacaron no se hab√≠an examinado hasta ahora. Seg√ļn un comunicado de prensa publicado por la Universidad de St. Andrews, entre todo el desorden que se hab√≠a acumulado a lo largo de los a√Īos hab√≠a un alijo de documentos de ense√Īanza enrollados.

Cuando el qu√≠mico Alan Aitken despleg√≥ uno de estos gr√°ficos, vio una versi√≥n desactualizada de la tabla peri√≥dica de los elementos. En la parte superior hab√≠a un t√≠tulo escrito en alem√°n: ‚ÄúPeriodische Gesetzm√§ssigkeit der Elemente nach Mendeleieff‚ÄĚ, que se traduce como ‚ÄúRegularidad peri√≥dica de los elementos seg√ļn Mendeleev‚ÄĚ. La tabla era extremadamente fr√°gil, y algunos fragmentos se desmoronaron en las manos de Aitken durante la manipulaci√≥n inicial. El mal estado de la tabla, junto con su visi√≥n arcaica de los elementos ya hizo sospechar que era muy antigua.

Una investigaci√≥n detallada de la tabla y sus or√≠genes ha confirmado estas sospechas. S√≠, la carta es muy antigua. Se remonta nada menos que a 1885, seg√ļn la universidad. No solo eso, ahora mismo es el cuadro de aula m√°s antiguo conocido que muestra la tabla peri√≥dica de los elementos.

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La tabla periódica fue desarrollada por primera vez por el químico ruso Dmitri Mendeleev en 1869, quien revisó su propio trabajo en 1871. La tabla recién descubierta es bastante similar a la versión revisada, pero con diferencias importantes. Como explica el comunicado de St. Andrews:

La tabla de St. Andrews es claramente un esp√©cimen temprano. La tabla est√° anotada en alem√°n, y una inscripci√≥n en la parte inferior izquierda (Verlag v. Lenoir & Forster, Wien), identifica a un impresor cient√≠fico que oper√≥ en Viena entre 1875 y 1888. Otra inscripci√≥n que reza Lith. von Ant. Hartinger & Sohn, Wien identifica al lit√≥grafo de la gr√°fica, que muri√≥ en 1890. Trabajando con el equipo de Colecciones Especiales de la Universidad, la Universidad busc√≥ el consejo de una serie de expertos internacionales. Despu√©s de investigaciones adicionales, no parece existir un cuadro de lectura anterior a la tabla. El profesor Eric Scerri, experto en la historia de la tabla peri√≥dica con sede en la Universidad de California en Los √Āngeles, dat√≥ la tabla entre 1879 y 1886 en funci√≥n de los elementos representados. Por ejemplo, tanto el galio como el escandio, descubiertos en 1875 y 1879 respectivamente, est√°n presentes, mientras que el germanio, descubierto en 1886, no lo est√°.

Una investigación posterior sobre los registros financieros de la universidad mostró que Thomas Purdie, profesor de química desde 1884 hasta 1909, compró la tabla de un catálogo alemán en octubre de 1888. La tabla en sí fue fabricada en Viena en 1885.

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Con la fecha y el origen de la carta establecida, los funcionarios de St. Andrews emprendieron la tarea de preservar la reliquia para la posteridad. Se solicitó al equipo de Colecciones Especiales de la Universidad que realizara una restauración con fondos provenientes del National Manuscripts Conservation Trust.

Trabajando con cuidado para no da√Īar mas la tabla, los restauradores utilizaron cepillos para eliminar la suciedad de la superficie. Despu√©s separaron la carta con mucho cuidado de su pesado respaldo de lino. Se aplic√≥ agua desionizada para eliminar los a√Īos de decoloraci√≥n y se utiliz√≥ papel kozo japon√©s y pasta de almid√≥n de trigo para reparar las muescas y los huecos en la tabla.

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Como paso final, los restauradores crearon una r√©plica a tama√Īo completo del gr√°fico, que ahora se muestra en St. Andrews. En cuanto al original, descansa de manera segura en una sala con clima controlado en las instalaciones de Colecciones Especiales. Esperemos que no se les olvide que est√° ah√≠¬†por otro siglo. [University of St. Andrews]