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¿Está a punto de explotar esta estrella de la constelación de Orión? Esto es lo que sabemos sobre Betelgeuse

Imagen de Betelgeuse tomada por el observatorio ALMA
Foto: Observatorio ALMA

Betelgeuse es la novena estrella más brillante en el cielo nocturno. Durante los últimos 10 millones de años, la estrella ha formado parte de la constelación de Orión, pero en los últimos días los astrónomos la observan con especial atención. Betelgeuse se está muriendo, y su muerte podría ser explosiva.

La muerte es un proceso un tanto diferente cuando hablamos de estrellas. En términos astronómicos, Betelgeuse es una estrella anciana. Hace mucho tiempo ya que este sol a 643 años luz de la Tierra agotó todo el hidrógeno de su núcleo y comenzó a fusionar helio para seguir alimentando sus reacciones nucleares. Cuando esto ocurre la estrella aumenta exponencialmente su volumen hasta convertirse en una supergigante roja. Betelgeuse tiene el honor de ser la primera estrella cuyo tamaño pudimos medir mediante interferometría y su volumen (que no su masa) es simplemente enorme. Si la pusiéramos en el lugar de nuestro Sol, su diámetro abarcaría hasta más allá de la órbita de Marte.

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Cuando una estrella se transforma en gigante roja también ve su brillo reducirse, pero en los últimos meses (desde octubre) la magnitud de Betelgeuse ha caído tanto y tan rápido que ya no está entre las diez estrellas más brillantes de nuestro firmamento. No es la primera vez que el brillo de la estrella varía de forma brusca (este tipo de cambios son normales en una estrella de su tipo y edad). Sin embargo, desde que registramos el primer cambio en su magnitud (una medición hecha por Sir John Herschel en 1836) nunca antes se la había visto con un brillo tan bajo.

¿Por qué este cambio de brillo es tan importante? Porque es lo que se espera que ocurra cuando el núcleo de la estrella colapse y Betelgeuse explote en una Supernova de tipo II, un espectáculo de extraordinaria rareza y todo un regalo científico para los astrónomos.

Así se vería la constelación de Orion si Betelgeuse explotara
Imagen: HeNRyKus - Celestia (GNU General Public License 3)

Por supuesto, el cambio de brillo de Betelgeuse podría deberse a muchos otros factores y hay mucho espacio para el escepticismo. Los cambios de brillo son parte de lo normal en esta estrella. En este caso concreto, la reducción del brillo podría deberse a simples cambios químicos en su superficie o a una nube de polvo que esté oscureciendo nuestra visión.

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Si la variabilidad de la estrella significa que ha entrado en su fase de fusión del carbono la supernova podría tener lugar en algún momento de los próximos 100.000 años. Podría ser mañana, o podría ser dentro de mucho más tiempo. Es imposible saberlo con seguridad.

Si llegara a ocurrir, los astrónomos recibirían un increíble regalo navideño. Betelgeuse es la candidata a supernova más cercana a la Tierra y su evolución es continuo objeto de vigilancia. Poder ver el fenómeno desde tan cerca nos aportaría información única. En cuanto a la explosión, los últimos cálculos cifran en 50 años luz la distancia segura para que la radiación de una supernova no nos convierta en pollos asados. Como decíamos arriba, Betelgeuse está a más de 600 años luz. La única pérdida sería que, cuando el brillo de la supernova se apague, Orión se quedará con una estrella visible menos.

Editor en Gizmodo, fotógrafo y guardián de la gran biblioteca de artículos. A veces llevo una espada.

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