Imagen: Francesco Veronesi (Wikimedia Commons)

Hace 136.000 a√Īos, una gran inundaci√≥n arras√≥ una isla en el atol√≥n de Aldabra destruyendo toda la vida que hab√≠a en su interior, incluyendo un tipo de ave, el riel de Aldabra, que hab√≠a perdido su capacidad de volar. La evoluci√≥n ha permitido que este especie extinta vuelva a estar con nosotros.

La causa de este extra√Īo fen√≥meno fue un proceso natural bastante raro denominado evoluci√≥n iterativa. Hace miles de a√Īos, los rieles de Madagascar (Dryolimnas cuvieri) emigraron a Mauricio, Reuni√≥n y las islas del Atol√≥n de Aldabra. All√≠, en ausencia de depredadores, estas aves perdieron su capacidad de volar, formando una nueva subespecie conocida como el riel de Aldabran (Dryolimnas cuvieri aldabranus).

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Pero como dec√≠amos, una inundaci√≥n los borr√≥ del atol√≥n. Sin alas funcionales, no ten√≠an forma de escapar. Pas√≥ un tiempo hasta que hace alrededor de 100.000 a√Īos, una edad de hielo provoc√≥ que los niveles del mar descendieran, haciendo que Aldabra fuera habitable una vez m√°s. Fue entonces cuando un nuevo grupo de rieles volaron desde Madagascar para instalarse en el atol√≥n, donde, en ausencia de depredadores, volvieron a perder la capacidad de volar una vez m√°s.

Imagen: Ala de fósiles de railes Dryolimnas voladores (derecha) y no voladores (izquierda (Julian Hume)

De esta p√©rdida se originaron dos subespecies no voladoras diferentes en tan solo unos pocos miles de a√Īos, algo realmente inusual. Los cient√≠ficos de la Universidad de Portsmouth y el Museo de Historia Natural en el Reino Unido llegaron a esta conclusi√≥n despu√©s de analizar los f√≥siles de rieles de antes y despu√©s del evento de inundaci√≥n, encontrando que en ambos casos no pod√≠an volar. Seg√ļn cuentan los autores del trabajo:

Este escenario puede parecer sorprendente, pero se sabe que los rieles son colonizadores persistentes de islas aisladas y pueden evolucionar r√°pidamente sin volar si existen condiciones adecuadas. Por lo tanto, es probable que la dispersi√≥n de los nominados Dryolimnas de Madagascar a la remota Aldabra haya ocurrido en m√ļltiples ocasiones, al igual que las tortugas gigantes.

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Los investigadores explican que una iguana y numerosas lagartijas también recolonizaron el atolón, aunque la mayoría de estas especies se perdieron posteriormente, probablemente debido a la llegada de ratas negras invasoras. Un trabajo, publicado en Zoological Journal of the Linnaean Society, que ofrece uno de los mejores ejemplos del fenómeno en las aves:

Solo en Aldabra, que tiene el registro paleontol√≥gico m√°s antiguo de cualquier isla oce√°nica dentro de la regi√≥n del Oc√©ano √ćndico, hay evidencia f√≥sil disponible que demuestra los efectos del cambio en los niveles del mar en los eventos de extinci√≥n y recolonizaci√≥n.

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‚ÄúLa evidencia f√≥sil presentada es √ļnica para los rieles, y resume la capacidad de estas aves para colonizar con √©xito islas aisladas y evolucionar sin vuelo en m√ļltiples ocasiones‚ÄĚ, zanjan los autores. [Zoological Journal of the Linnaean Society¬†via Motherboard]