Foto: Wikimedia Commons

Vive enterrada entre las rocas a tres kil√≥metros de profundidad, sin luz, sin ox√≠geno y sin ning√ļn compuesto org√°nico del que alimentarse. El √ļnico sustento de la Desulforudis audaxviator es la radioactividad. Esta extra√Īa bacteria podr√≠a ser la clave de la vida que encontremos en otros planetas.

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La audaxviator se descubri√≥ en 2008 en las profundidades de la mina de oro Mponeng, en Sud√°frica. Su medio de vida es tan extremo que est√° siendo estudiada por astrof√≠sicos y astrobi√≥logos como un ejemplo de lo que podemos encontrarnos cuando lleguemos a Europa, la Luna de J√ļpiter.

Se cree que los oc√©anos de agua l√≠quida bajo la capa de hielo de Europa pueden albergar vida, pero sin apenas luz del Sol, ese ecosistema tiene que ser necesariamente diferente a los que conocemos en la Tierra. Aunque sin luz solar, la vida tiene extra√Īas maneras de salir adelante contra todo pron√≥stico, y la Desulforudis audaxviator¬†es un claro ejemplo.

La superficie de Europa. Foto: NASA

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La bacteria sobrevive en solitario en aguas termales a 60 grados Celsius que carecen de oxígeno o luz. Su sustento es un tipo de energía que mataría a cualquier otro ser vivo: radioactividad. Las rocas entre las que vive son ricas en isótopos de uranio. El decaimiento radioactivo de este elemento rompe las moléculas de agua y genera radicales libres que atacan la pirita de la roca generando sulfato. La bacteria sintetiza ese sulfato convirtiéndolo directamente en adenosin trifosfato, el compuesto orgánico responsable del almacenamiento de energía dentro de las células.

Europa tiene oc√©anos de agua l√≠quida y el agua de esos oc√©anos puede llegar a tener temperaturas elevadas. Se cree que la energ√≠a para generar ese calor procede de la fricci√≥n de las rocas del n√ļcleo de Europa provocada por las fuerzas de marea en su √≥rbita alrededor de J√ļpiter.

El segundo ingrediente es la radioactividad. J√ļpiter emite radiaci√≥n, pero no parece probable que esa energ√≠a penetre muy profundo la capa de hielo. Sin embargo, los datos de los que disponemos sugieren que Europa, como muchos otros objetos del Sistema Solar, son ricos en is√≥topos radioactivos como el torio o el uranio. Entre 2022 y 2025 la sonda Europa Clipper seguir√° los pasos de la Galileo y estudiar√° m√°s a fondo para confirmar hasta qu√© punto la luna de J√ļpiter tiene las condiciones necesarias para que exista vida semejante. [Nature v√≠a Science Alert]