Un anoli de agua con una burbuja de aire en la cabeza
Photo: Lindsey Swierk

En esta imagen sin precedentes, una diminuta lagartija tropical de Costa Rica fue captada ‚Äúrespirando‚ÄĚ desde un saco de aire suspendido sobre su hocico. El tanque de buceo le permite sumergirse durante largos periodos de tiempo.

La imagen es cortesía de Lindsey Swierk, ecologista de la Universidad de Binghamton en Nueva York. Mientras observaba anolis semiacuáticos en el sur de Costa Rica en 2015, Swierk quedó impresionada por el tiempo que estas lagartijas tropicales pueden permanecer bajo el agua. Cuando están alterados o asustados, los anolis de agua saltan a los arroyos cercanos, esperando antes de salir con la esperanza de que el posible depredador se haya ido. En un caso extraordinario, el equipo de Swierk cronometró una inmersión de 16 minutos.

‚ÄúLo recuerdo claramente porque esa lagartija iba a ser la √ļltima que mi equipo procesar√≠a ese d√≠a‚ÄĚ, dijo a Gizmodo. ‚ÄúTres de nosotros nos acercamos a la lagartija para capturarla, y esta se sumergi√≥ en un √°rea relativamente poco profunda del arroyo rodeado de rocas... Perturbamos la tranquilidad de la lagartija durante 16 minutos, algo que, por supuesto, lamento, y me pregunto cu√°nto tiempo habr√≠a permanecido naturalmente sumergido de otro modo‚ÄĚ.

Impresionada, y tambi√©n confundida por la duraci√≥n de la inmersi√≥n, Swierk regres√≥ un par de a√Īos m√°s tarde para echar un vistazo m√°s de cerca, pero esta vez vino equipada con una c√°mara submarina. Hab√≠a empezado a sospechar que el anoli de agua era ‚Äúun peque√Īo buceador‚ÄĚ, como escribi√≥ en su blog. Las lagartijas parecen haber desarrollado un ‚Äúm√©todo de buceo con una especie de tanque de submarinismo para ‚Äėrespirar‚Äô bajo el agua‚ÄĚ. Estas im√°genes son las primeras en capturar el proceso en acci√≥n.

Aunque las lagartijas permanecen inm√≥viles bajo el agua, puedes ver burbujas apareciendo peri√≥dicamente sobre su hocico. Las burbujas se expanden muy r√°pido en tama√Īo y luego se encogen. Podr√≠a ser una forma de respirar bajo el agua extrayendo aire de la burbuja reciclada en la cabeza de la lagartija, aunque har√° falta m√°s investigaci√≥n para validar estas observaciones visuales.

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‚ÄúRealmente todav√≠a no sabemos mucho sobre este fen√≥meno, lo que lo hace m√°s interesante‚ÄĚ, dijo Swierk a Gizmodo. ‚ÄúCreo que es posible que algunas bolsas de aire queden atrapadas alrededor de la cabeza y la garganta del anoli, y que la inhalaci√≥n y la exhalaci√≥n de la burbuja de aire permitan un intercambio de aire fresco entre estas bolsas de aire. O quiz√° use la burbuja para deshacerse del di√≥xido de carbono‚ÄĚ.

Swierk quiere examinar si la forma de la cabeza de los lagartos puede ayudarlos a retener grandes burbujas de aire, y si en el caso de los anolis permite que las burbujas se adhieran a la superficie de su cuerpo. También le gustaría estudiar el oxígeno en la burbuja durante una inmersión prolongada.

‚ÄúMi esperanza es examinar este fen√≥meno en un contexto ecol√≥gico y evolutivo, comparando estos rasgos con otros relacionados con la respiraci√≥n subacu√°tica entre anolis semiacu√°ticos y otras especies de anolis que normalmente no dependen del agua como refugio‚ÄĚ, dijo. ‚ÄúTodos estos proyectos est√°n a√ļn verdes‚ÄĚ. Las primeras investigaciones de Swierk se publicar√°n en la pr√≥xima edici√≥n de marzo de Herpetological Review.