Las ultimas noticias en tecnología, ciencia y cultura digital.

Estas preciosas algas bioluminiscentes están cubriendo los mares de China, y pueden ser mortales

5.3K
Save
Una playa con el hermoso resplandor azul de las Noctiluca scintillans .
Imagen: Yu-Xian Yang, Lienchiang county government, Taiwan

Imágenes satelitales tomadas durante las últimas dos décadas muestran que los microorganismos tóxicos bioluminiscentes que son responsables de los brillantes mares azules de China, son cada vez más abundantes.

La nueva investigación publicada en Geophysical Research Letters es la primera en utilizar datos satelitales para rastrear la floración de las algas. Se trata de las Noctiluca scintillans (RNS), un microorganismo unicelular que produce un hermoso brillo azul bioluminiscente conocido como “lágrimas azules”. Estas pequeñas criaturas marinas prefieren las aguas costeras, sobre todo las que están a lo largo de la costa del Mar de China Oriental, donde hay tantas que se produce ese espectacular resplandor azul.

Advertisement

También conocidas como destellos de mar, las Noctiluca scintillans rojas contribuyen a que se generen mareas rojas (una proliferación de algas letales que son tóxicas para la vida marina). El exceso de algas también puede hacer que el agua se quede sin oxígeno, creando peligrosas áreas muertas. Sin embargo, al mismo tiempo, las RNS son importantes para los ecosistemas oceánicos, ya que se alimentan de otros tipos de fitoplancton y zooplancton.

Células de Noctiluca scintillans brillando bajo el microscopio.
Imagen: Sheng-Fang Tsai, National Taiwan Ocean University

En consecuencia, los biólogos marinos están interesados en rastrear las mareas y flujos dinámicos de las Noctiluca scintillans, pero no es fácil. El tamaño de estas floraciones cambia dramáticamente según la estación, y su naturaleza efímera y transitoria hace que sean muy difíciles de detectar y monitorizar. Los biólogos han tratado de rastrear las floraciones de RNS utilizando barcos, pero estos esfuerzos no han servido para encontrar patrones de distribución en grandes áreas.

El nuevo estudio, dirigido por Lin Qi, un oceanógrafo de la Universidad de Sun Yat-Sen en China, ha sido el primero en utilizar satélites para rastrear las floraciones de RNS. Como muestra el estudio, estos microorganismos pueden encontrarse más lejos de la costa y en aguas más cálidas de lo que se pensaba. Sin embargo, tal vez lo más importante es que el nuevo estudio sugiere que estas brillantes criaturas marinas azules se han vuelto más abundantes en los últimos años.

Advertisement

Los investigadores pudieron detectar las floraciones de RNS debido a la forma tan particular en que este plancton absorbe y dispersa la luz. En comparación con otras algas, sus cuerpos pequeños absorben más luz azul y dispersan más luz roja.

Para el estudio, los científicos observaron cerca de 1.000 imágenes del Mar de China Oriental capturadas por los satélites Terra y Aqua de la NASA y la Estación Espacial Internacional desde el año 2000 hasta el 2017. A partir de estas imágenes, los investigadores pudieron detectar las distintivas floraciones de RNS rojas, distinguiéndolas de otras especies de algas.

Advertisement
Una imagen satelital del Mar de China Oriental que muestra la proliferación de Noctiluca scintillans.
Imagen: NASA/University of South Florida optical oceanography lab.

El análisis resultante reveló una serie de distintivos patrones estacionales de crecimiento, que demostraron que el punto álgido de la floración de las RNS se produce entre abril y agosto. Estos microorganismos también se vieron más lejos que nunca de la costa (en algunos casos hasta a 300 kilómetros de ella). Además, las RNS fueron encontradas en aguas cálidas que no suelen albergar esta especie. Las RNS se ven normalmente en aguas que están alrededor de 20 o 25 grados, pero el nuevo estudio muestra que pueden vivir y prosperar en aguas que están hasta 28 grados de temperatura. En conjunto, estas observaciones sirven para ampliar el hábitat conocido de las Noctiluca scintillans.

Advertisement

El tamaño de las floraciones de RNS cambió cada año, pero se observó un crecimiento durante los 18 años estudiados, especialmente entre 2013 y 2017. Los investigadores detectaron una floración particularmente larga en 2017, que duró desde mediados de abril hasta mediados de julio. En cuanto a la causa, los investigadores lo atribuyeron a la escorrentía excesiva de nutrientes de las granjas en China debido al uso de fertilizantes. Triste y curiosamente, algo similar está sucediendo en el Golfo de México. A los investigadores les gustaría hacer más observaciones en los próximos años para confirmar esta tendencia aparente del Mar de China Oriental.

Es importante destacar que el análisis también mostró una disminución en la proliferación de RNS en el año 2000, que los investigadores atribuyeron a la construcción de la presa de las Tres Gargantas. Un comunicado de prensa de la American Geophysical Union lo explica así:

La presa atraviesa el río Yangtze en el este de China y genera aproximadamente la misma cantidad de energía que 12 reactores nucleares. Ha sido asunto de controversia desde que los líderes chinos plantearon su construcción por primera vez debido a su impacto medio ambiental y al obligado desplazamiento de más de un millón de residentes locales.

La construcción de la presa comenzó en 1994 y fue completada en 2006; entró en pleno funcionamiento en 2012. El flujo de agua del río Yangtze disminuyó dramáticamente durante su construcción, pero una vez que la presa se llenó y comenzó a funcionar, el flujo volvió a la normalidad. El río Yangtze desemboca en el Mar de China Oriental y las flores rojas de Noctiluca scintillans se encuentran a menudo cerca de la boca del río, por lo que los autores sospechan que la disminución del caudal del río durante la construcción de la presa redujo la floración de las Noctiluca scintillanse de 2000 a 2003.

Advertisement

Obviamente, una comprensión más profunda de cómo crecen y se propagan las RNS en el Mar de China Oriental es importante dado el valor ecológico de esta especie y su potencial para causar estragos debido a las mareas rojas. Dicho esto, esta investigación también podría ser una bendición para el turismo.

Como señaló el post de la AGU, los funcionarios locales podrían utilizar la nueva técnica de monitorización satelital para identificar la ubicación de las floraciones de RNS, permitiéndoles avisar a los turistas sobre este extraordinario fenómeno.

Advertisement

Suspiro. Es una pena que, en exceso, muchas de las mejores cosas de la vida sean perjudiciales.

Share This Story