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Crean un impresionante árbol genealógico que incluye 13 millones de personas de 11 generaciones

El árbol genealógico del Príncipe William.
Gráfica: Ancestry.com

La genealogía es un pasatiempo muy antiguo que ha vuelto a hacerse popular gracias a la nueva tecnología. Además de áticos y archivos, los que se dedican a investigar la ascendencia ahora pueden consultar páginas web como Ancestry.com y conectar con millones de personas a las que podrían estar vinculados genéticamente.

Para el informático Yaniv Erlich, de la universidad de Columbia, también era un tesoro de datos que esperaban ser explotados.

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“Estaba pensando al respecto y me di cuenta que es posible aprovechar el gran trabajo que han hecho millones de genealogistas que, simplemente, estaban interesados en conocer acerca de su historia familiar”, dijo Erlich a Gizmodo, quien también es el director científico de una compañía de genealogía y análisis de ADN llamada MyHeritage. “Tomas este trabajo de muchos años y tienes un hermoso conjunto de datos sobre la humanidad que podrás estudiar”.

El día de hoy fueron publicados los análisis de Erlich sobre esos datos en la revista científica Science, en forma de un gigantesco árbol genealógico de 13 millones de personas, una preciosa imagen que muestra los últimos 500 años de matrimonios, migraciones y conexiones humanas, los cuales fueron conectados gracias a millones de perfiles genealógicos publicados en internet.

Erlich y sus colegas descargaron 86 millones de perfiles públicos de Geni.com, una página web de genealogía colaborativa propiedad de MyHeritage, y usaron la teoría de grafos para organizar los datos. De este modo lograron crear una imagen que muestra cuán conectados estamos realmente. A partir de muchos árboles genealógicos pequeños, los perfiles conectados se fusionan para formar un árbol genealógico masivo que incluye 13 millones de personas de unas 11 generaciones.

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“Es fenomenal”, comentó Adam Rutherford a Gizmodo, un biólogo especialista en genética autor del libro Una breve historia de todos los que han vivido. “En cierto modo, esto es exactamente lo que hemos estado esperando. Desde hace algunos años sabemos cuán cercanamente relacionados estamos, algo que primeramente determinamos teóricamente usando matemáticas, y después usando similitudes genéticas. Pero llevar esta idea a un árbol genealógico poblado por literalmente millones de personas es, simplemente, increíble”.

¿Qué podemos aprender de un árbol genealógico de 13 millones de personas? Erlich explica que, al combinarlo con otros datos, puede ser una herramienta muy valiosa para estudiar cosas como la migración, el matrimonio, la fertilidad y la longevidad.

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Por ejemplo, su investigación descubrió que entre 1800 y 1850, por alguna razón, algunas personas viajaban hasta 20 kilómetros más lejos para encontrar una pareja, lo que era una distancia considerable en ese entonces.En ese entonces las personas también eran mas propensas a casarse con familiares cercanos. Esto, según su hipótesis, sugiere que el declive del matrimonio consanguíneo tuvo que ver más con seguir nuevas normativas sociales que con la habilidad de poder viajar más lejos para buscar pareja.

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Otro análisis de los datos reveló que los genes explican apenas el 16% de las variaciones de longevidad que se pueden presenciar en los datos, e indican que los buenos genes de longevidad solo pueden prolongar la vida de una persona en un promedio de cinco años. Erlich dice que esto sugiere que el estilo de vida tiene mucha más importancia que los genes en lo que concierne a cuánto tiempo puedes vivir.

El conjunto de datos anónimos está disponible para en FamiLinx.org para el uso de investigadores académicos, una página web creada por Erlich y sus colegas. Sin embargo, los datos tienen ciertos límites. Por ejemplo, 85% de los perfiles provienen de Europa y América del Norte.

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“La genealogía es uno de los pasatiempos más populares en todo el mundo, y lo que estos investigadores han hecho es crear un recurso científico que podrá ser explotado y estudiado durante las próximas décadas”, mencionó Rutherford, quien no estuvo involucrado en este estudio. “Es algo impresionante.”

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Los árboles genealógicos individuales de Geni.com están llenos de información acumulada a la vieja usanza (fotografías, registros, etcétera) y a través de análisis de ADN. Aunque determinar qué tan irlandés o qué tan inglés eres basándose en tu ADN puede ser una ciencia poco precisa, determinar con quién estás relacionado es algo mucho más exacto. Los análisis de ADN permiten conectarnos con nuestros parientes más cercanos con un margen de error mínimo. El error más común al conectar parientes por ADN es por generaciones, es decir, por ejemplo, la posibilidad de confundir un primo segundo con un primo tercero.

Erlich reconoce que podría haber errores en los datos basados en la información que las personas ingresaron de sus propias investigaciones y registros. Sin embargo, dado que es un trabajo colaborativo, como la Wikipedia, asegura que con el tiempo cualquier error podrá solucionarse.

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“Creo que lo más hermoso de este trabajo es cómo puedes aprovechar los datos de tantos expertos en genealogía”, dijo Erlich. “Y conocer más acerca de la historia de la humanidad”.

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