El árbol genealógico del Príncipe William.
Graphic: Ancestry.com

La genealogía es un pasatiempo muy antiguo que ha vuelto a hacerse popular gracias a la nueva tecnología. Además de áticos y archivos, los que se dedican a investigar la ascendencia ahora pueden consultar páginas web como Ancestry.com y conectar con millones de personas a las que podrían estar vinculados genéticamente.

Para el informático Yaniv Erlich, de la universidad de Columbia, también era un tesoro de datos que esperaban ser explotados.

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‚ÄúEstaba pensando al respecto y me di cuenta que es posible aprovechar el gran trabajo que han hecho millones de genealogistas que, simplemente, estaban interesados en conocer acerca de su historia familiar‚ÄĚ, dijo Erlich a Gizmodo, quien tambi√©n es el director cient√≠fico de una compa√Ī√≠a de genealog√≠a y an√°lisis de ADN llamada MyHeritage. ‚ÄúTomas este trabajo de muchos a√Īos y tienes un hermoso conjunto de datos sobre la humanidad que podr√°s estudiar‚ÄĚ.

El d√≠a de hoy fueron publicados los an√°lisis de Erlich sobre esos datos en la revista cient√≠fica Science, en forma de un gigantesco √°rbol geneal√≥gico de 13 millones de personas, una preciosa imagen que muestra los √ļltimos 500 a√Īos de matrimonios, migraciones y conexiones humanas, los cuales fueron conectados gracias a millones de perfiles geneal√≥gicos publicados en internet.

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Erlich y sus colegas descargaron 86 millones de perfiles p√ļblicos de Geni.com, una p√°gina web de genealog√≠a colaborativa propiedad de MyHeritage, y usaron la teor√≠a de grafos para organizar los datos. De este modo lograron crear una imagen que muestra cu√°n conectados estamos realmente. A partir de muchos √°rboles geneal√≥gicos peque√Īos, los perfiles conectados se fusionan para formar un √°rbol geneal√≥gico masivo que incluye 13 millones de personas de unas 11 generaciones.

‚ÄúEs fenomenal‚ÄĚ, coment√≥ Adam Rutherford a Gizmodo, un bi√≥logo especialista en gen√©tica autor del libro Una breve historia de todos los que han vivido. ‚ÄúEn cierto modo, esto es exactamente lo que hemos estado esperando. Desde hace algunos a√Īos sabemos cu√°n cercanamente relacionados estamos, algo que primeramente determinamos te√≥ricamente usando matem√°ticas, y despu√©s usando similitudes gen√©ticas. Pero llevar esta idea a un √°rbol geneal√≥gico poblado por literalmente millones de personas es, simplemente, incre√≠ble‚ÄĚ.

¬ŅQu√© podemos aprender de un √°rbol geneal√≥gico de 13 millones de personas? Erlich explica que, al combinarlo con otros datos, puede ser una herramienta muy valiosa para estudiar cosas como la migraci√≥n, el matrimonio, la fertilidad y la longevidad.

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Por ejemplo, su investigaci√≥n descubri√≥ que entre 1800 y 1850, por alguna raz√≥n, algunas personas viajaban hasta 20 kil√≥metros m√°s lejos para encontrar una pareja, lo que era una distancia considerable en ese entonces.En ese entonces las personas tambi√©n eran mas propensas a casarse con familiares cercanos. Esto, seg√ļn su hip√≥tesis, sugiere que el declive del matrimonio consangu√≠neo tuvo que ver m√°s con seguir nuevas normativas sociales que con la habilidad de poder viajar m√°s lejos para buscar pareja.

Otro an√°lisis de los datos revel√≥ que los genes explican apenas el 16% de las variaciones de longevidad que se pueden presenciar en los datos, e indican que los buenos genes de longevidad solo pueden prolongar la vida de una persona en un promedio de cinco a√Īos. Erlich dice que esto sugiere que el estilo de vida tiene mucha m√°s importancia que los genes en lo que concierne a cu√°nto tiempo puedes vivir.

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El conjunto de datos anónimos está disponible para en FamiLinx.org para el uso de investigadores académicos, una página web creada por Erlich y sus colegas. Sin embargo, los datos tienen ciertos límites. Por ejemplo, 85% de los perfiles provienen de Europa y América del Norte.

‚ÄúLa genealog√≠a es uno de los pasatiempos m√°s populares en todo el mundo, y lo que estos investigadores han hecho es crear un recurso cient√≠fico que podr√° ser explotado y estudiado durante las pr√≥ximas d√©cadas‚ÄĚ, mencion√≥ Rutherford, quien no estuvo involucrado en este estudio. ‚ÄúEs algo impresionante.‚ÄĚ

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Los √°rboles geneal√≥gicos individuales de Geni.com est√°n llenos de informaci√≥n acumulada a la vieja usanza (fotograf√≠as, registros, etc√©tera) y a trav√©s de an√°lisis de ADN. Aunque determinar qu√© tan irland√©s o qu√© tan ingl√©s eres bas√°ndose en tu ADN puede ser una ciencia poco precisa, determinar con qui√©n est√°s relacionado es algo mucho m√°s exacto. Los an√°lisis de ADN permiten conectarnos con nuestros parientes m√°s cercanos con un margen de error m√≠nimo. El error m√°s com√ļn al conectar parientes por ADN es por generaciones, es decir, por ejemplo, la posibilidad de confundir un primo segundo con un primo tercero.

Erlich reconoce que podría haber errores en los datos basados en la información que las personas ingresaron de sus propias investigaciones y registros. Sin embargo, dado que es un trabajo colaborativo, como la Wikipedia, asegura que con el tiempo cualquier error podrá solucionarse.

‚ÄúCreo que lo m√°s hermoso de este trabajo es c√≥mo puedes aprovechar los datos de tantos expertos en genealog√≠a‚ÄĚ, dijo Erlich. ‚ÄúY conocer m√°s acerca de la historia de la humanidad‚ÄĚ.