Nanshiungosaurus. Wikimedia Commons

Hasta ahora y desde hace m√°s de un siglo, a los dinosaurios los clasific√°bamos en dos grupos: los ornitisquios y los saurisquios. Adem√°s, el origen de los animales lo situ√°bamos en tierras septentrionales. Si el estudio que acaba de publicarse est√° en lo cierto, debemos resetear y cambiar los libros de texto.

Para entender el alcance que puede tener el estudio realizado por los investigadores de la Universidad de Cambridge debemos retroceder en el tiempo. Nada menos que 128 a√Īos desde que un hombre descifrara el √°rbol geneal√≥gico de las criaturas.

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Descubriendo a los dinosaurios

√Ārbol de los dinosaurios. Dmitry Bogdanov, Torley, Durbed

En 1842 el tax√≥n Dinosauria fue formalmente nombrado por el paleont√≥logo brit√°nico Sir Richard Owen. El hombre lo utiliz√≥ en aquel momento para referirse a la ‚Äútribu distinta o sub-orden de los Reptiles saurios‚ÄĚ, una teor√≠a que fue reconocida, primero en Inglaterra, y m√°s tarde en el resto del mundo.

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En realidad el t√©rmino deriva de las palabras griegas őīőĶőĻőĹŌĆŌā (deinos, que significa ‚Äúterrible‚ÄĚ) y ŌÉőĪŠŅ¶ŌĀőŅŌā (sauros, que significa ‚Äúlagarto‚ÄĚ o ‚Äúreptiles‚ÄĚ). Lo cierto es que el nombre taxon√≥mico ha sido interpretado frecuentemente como una referencia a los dientes, las garras y otras caracter√≠sticas de los animales. En cualquier caso, Owen siempre dijo que quer√≠a evocar su tama√Īo y majestuosidad.

Pasaron varias décadas hasta que en 1888 H.G. Seeley dividió el árbol genealógico de los dinosaurios en dos ramas basadas en sus huesos pélvicos. Es entonces cuando, como decíamos al principio, se dio por valido que los dinosaurios se dividían en dos grupos:

  • Los ornitisquios, cuya caracter√≠stica principal es su estructura p√©lvica similar a la de las aves. En este grupo se incluir√≠an los ornit√≥podos y los dinosaurios con coraza.
  • Los saurisquios, cuya caracter√≠stica es su estructura p√©lvica similar a la de los reptiles. En este grupo se incluir√≠an los grandes carn√≠voros ter√≥podos y los saur√≥podos gigantes.

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Por √ļltimo, las investigaciones colocaban la aparici√≥n de los dinosaurios alrededor de 237 millones de a√Īos atr√°s, en el supercontinente de Gondwana, en un √°rea que m√°s tarde se convertir√≠a en el hemisferio sur.

Y así han pasado décadas hasta la llegada de este estudio que, como decimos, cambiaría el origen y evolución de los dinosaurios. Los científicos del estudio afirman que la clasificación en dos grandes grupos de dinosaurios ha sido errónea durante más de un siglo.

Escocia y el esp√©cimen del tama√Īo de un gato

Avaceratops. Wikimedia Commons

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Adem√°s del origen, el controvertido art√≠culo tambi√©n ha sugerido que la ubicaci√≥n f√≠sica de los primeros dinosaurios podr√≠a ser incorrecta, apuntando a un f√≥sil del tama√Īo de un gato en Escocia como evidencia. Seg√ļn comienza explicando Matthew Baron, de la Universidad de Cambridge:

Tal vez no debamos aceptar ciegamente esta idea de hace 130 a√Īos. La propuesta de Seeley, aunque fue brillante para su √©poca, es probablemente arcaica. Y se basa en muy pocos espec√≠menes.

Baron se refiere a la forma en la que Seeley dividi√≥ a los animales. B√°sicamente en aquellos que eran ‚Äúcomo p√°jaros‚ÄĚ, como los herb√≠voros Stegosaurus y el Triceratops, y los que son ‚Äúreptiles‚ÄĚ, incluyendo a los carn√≠voros como el T. Rex y los herb√≠voros de cuello largo como el Apatosaurus.

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En lugar de centrarse en el hueso pélvico, Barón y su equipo analizaron 457 características de 74 especies. Ellos encontraron que otras 21 características anatómicas dividen a los dinosaurios de manera diferente. Algunas de las características comunes compartidas entre los dinosaurios que antes se pensaban no relacionadas incluyen huesos rectos del muslo en lugar de los que eran en forma de S que se encuentran en algunos dinosaurios posteriores.

File:Supersaurus. Wikimedia Commons

El análisis también indica que los terópodos y los ornitisquios comparten 21 rasgos anatómicos, como una cresta distintiva en su mandíbula y una fusión ósea particular en sus pies. Para Kevin Padian, paleontólogo de la Universidad de California:

Suena como peque√Īos rasgos triviales, cosas muy peque√Īas, pero cuando obtienes esa gran pila de porciones de informaci√≥n que acaban de acumularse, realmente se te ocurre una imagen nueva, un reordenamiento de todo.

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¬ŅY esto qu√© cambia? Basados en estas caracter√≠sticas heredadas, el nuevo √°rbol sit√ļa al T. rex y a otros ter√≥podos de un lado con las viejas criaturas ‚Äúp√°jaro‚ÄĚ, dejando a los saur√≥podos como los Apatosaurus agrupados con los relacionados Herrerasaurus, un carn√≠voro b√≠pedo encontrado en Am√©rica del Sur. Por tanto, estamos ante una estructura de √°rbol que no ha sido sugerida antes.

Sin embargo, la mayor√≠a de los investigadores han reconocido desde hace mucho tiempo que hay un sorprendente n√ļmero de similitudes sobre c√≥mo evolucionaron las diferentes l√≠neas de dinosaurios, y ‚Äúestos siempre han sido considerados como una evoluci√≥n convergente. Y tal vez no lo son‚Äú, dice Susannah Maidment, un paleont√≥loga de la Universidad de Brighton.

Un antepasado omnívoro

Megalosaurus. Wikimedia Commons

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Debido a que ambas ramas nuevas incluyen carn√≠voros y herb√≠voros, el equipo de Baron concluye que el antepasado com√ļn de todos los dinosaurios puede haber sido omn√≠voro. No s√≥lo eso, los resultados tambi√©n sugieren que la cuna de la evoluci√≥n del dinosaurio puede no haber sido Am√©rica del Sur, como se ha aceptado desde hace tiempo. Podr√≠a haber estado en el hemisferio norte. Seg√ļn los investigadores:

Es como si alguien dijera repentinamente: ‚ÄúDe hecho, los pollos son mam√≠feros, no aves‚ÄĚ. Pero tenemos mucho conocimiento de los pollos, as√≠ que podemos decir que es rid√≠culo. En este caso, no tenemos espec√≠menes completos para todos, as√≠ que no podemos decir con certeza que sea rid√≠culo.

Algunas de las 21 características que unen a los dinosaurios podrían ser cuestionadas, pero si se sostienen bajo escrutinio, el estudio podría estar en lo cierto. De ser así, si se acepta en los libros, el árbol evolutivo revisado también necesitaría de la definición formal de los dinosaurios para ser reescritos, potencialmente para sacar a los herbívoros de cuello largo, como el Brontosaurus y el Diplodocus, fuera del árbol genealógico de los dinosaurios.

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El tiempo dir√° si el resultado de este trabajo acaba siendo hist√≥rico, tanto, que podr√≠a cambiar 130 a√Īos de conocimiento sobre los dinosaurios, 130 a√Īos de supuesta equivocaci√≥n. [Nature v√≠a NewScientist]