Somniosus microcephalus, el tiburón de Groenlandia. Imagen: NOAA

El tibur√≥n de Groenlandia, con una esperanza de vida de 400 a√Īos, es oficialmente el vertebrado m√°s longevo del mundo. No se trata de una especie desconocida, pero los cient√≠ficos han descubierto ahora la extraordinaria edad de algunos espec√≠menes ‚ÄĒy creen que pueden tener la clave para retrasar el envejecimiento.

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La hembra del Somniosus microcephalus no tiene depredadores naturales y llega a superar los 5 metros de longitud, lo que la convierte en el pez m√°s grande del oc√©ano √Ārtico. Se sabe que crece a un ritmo muy lento, de apenas un cent√≠metro por a√Īo, as√≠ que algunos cient√≠ficos ya sospechaban que rondar√≠a los dos siglos de edad. A falta de tejido calcificado para realizar una estimaci√≥n convencional de su longevidad, un grupo de investigadores de la Universidad de Copenhague recurri√≥ a la dataci√≥n por radiocarbono de las c√©lulas de sus ojos.

La investigaci√≥n se desarroll√≥ entre 2010 y 2013. Los cient√≠ficos extrajeron los ojos de 28 tiburones hembra que hab√≠an sido pescados de forma accidental. Primero buscaron, como referencia, las marcas de la Guerra Fr√≠a: part√≠culas radiactivas que hab√≠an sido depositadas en el oc√©ano con las detonaciones de la bomba at√≥mica durante los a√Īos 50. A continuaci√≥n realizaron la prueba del carbono-14 sobre unas prote√≠nas que se encuentran en el cristalino del ojo y se forman en el √ļtero materno.

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Los resultados, publicados por la revista Science, revelan que el tibur√≥n de Groenlandia es el animal vertebrado m√°s longevo del planeta y que vive al menos 272 a√Īos. La hembra m√°s grande del grupo hab√≠a nacido 392 a√Īos atr√°s, por lo que era de la √©poca de Vel√°zquez o Cervantes y ten√≠a la misma edad que la Bas√≠lica de San Pedro del Vaticano cuando fue capturada por los pescadores. ‚ÄúEs la primera vez que una prueba de edad da un rango de 240 a√Īos y se considera un √©xito‚ÄĚ, bromea Julius Nielsen, bi√≥logo marino y autor principal del estudio.

Un tiburón de Groenlandia en la isla Disko. Imagen: Julius Nielsen

Se sab√≠a muy poco sobre el tibur√≥n de Groenlandia porque es una especie esquiva (vive a m√°s de 2.000 metros de profundidad) que carece de un particular inter√©s econ√≥mico (su carne es venenosa, debido a las altas concentraciones de √≥xido de trimetilamina). Pero con este estudio, los cient√≠ficos han podido calcular entre otras cosas la edad a la que llega a la pubertad, su ventana de reproducci√≥n y la tasa de supervivencia de sus cr√≠as. El animal no alcanza su madurez sexual hasta los 150 a√Īos, por lo que debe protegerse de la pesca para evitar que entre en peligro de extinci√≥n.

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Entender c√≥mo viven tantos a√Īos sin desarrollar un c√°ncer u otras enfermedades puede darnos la clave para retrasar el envejecimiento, pero el secreto podr√≠a no ser extrapolable a los seres humanos. El tibur√≥n de Groenlandia es un animal de sangre fr√≠a que tiene pocas cr√≠as y lleva una vida lenta. Tambi√©n vive en el oc√©ano √Ārtico, donde las temperaturas son tan bajas que el metabolismo y la actividad celular de los tejidos es mucho menor. En las mismas aguas g√©lidas vivi√≥ Ming, una almeja de Islandia que contaba con 507 a√Īos cuando muri√≥ y que sigue siendo el animal m√°s longevo conocido. [Science]

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