Claustrum. Allen Institute for Brain Science

Por primera vez en la historia un grupo de investigadores ha detectado una neurona gigante que cubría toda la circunferencia del cerebro de un mamífero, una que además estaba conectada a ambos hemisferios. El hallazgo abre un nuevo e inexplorado camino que podría explicar el origen de la conciencia.

Todo gracias a un nuevo método de reconstrucción digital que fue capaz de mostrar tres neuronas que se ramificaban a lo largo del cerebro, incluyendo una que envolvía toda la capa externa.

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Un trabajo liderado por Christof Koch, del Allen Institute for Brain Science, qui√©n mostr√≥ c√≥mo su equipo fue capaz de rastrear estas tres neuronas a trav√©s de una capa de c√©lulas extremadamente peque√Īa y delgada llamada claustrum (el √°rea que se cree que act√ļa como el centro de mandos de la conciencia en ratones y seres humanos).

¬ŅEl origen de la conciencia?

Claustrum. Wikimedia Commons

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Lo primero que sorprende es la forma en la que consiguieron los resultados. El rastreo de todas las ramas de una neurona a trav√©s de m√©todos convencionales es una tarea muy complicada. Para poder realizar una especie de mapeado de las neuronas los investigadores inyectaron las c√©lulas nerviosas individuales para luego cortar el cerebro en secciones delgadas. Por √ļltimo rastreaban el camino de la neurona al completo, algo muy dif√≠cil de conseguir y que hasta ahora pocos hab√≠an logrado.

Se trata de una t√©cnica sorprendentemente rudimentaria que un neurocient√≠fico tiene que realizar, y dado que tienen que destruir el cerebro en el proceso, no es uno que se pueda hacer regularmente en los √≥rganos humanos. Koch y su equipo quer√≠an idear una t√©cnica que fuera menos invasiva y dise√Īar unos ratones que pudieran tener genes espec√≠ficos en sus neuronas claustrum activadas a su vez por un f√°rmaco espec√≠fico. Seg√ļn explicaban en Nature:

Alimentamos a los ratones con una peque√Īa cantidad del f√°rmaco, tan s√≥lo un pu√Īado de neuronas recibi√≥ lo suficiente como para activar estos genes. Eso result√≥ en la producci√≥n de una prote√≠na fluorescente verde que se extendi√≥ por toda la neurona. El equipo tom√≥ 10.000 im√°genes transversales del cerebro del rat√≥n y utiliz√≥ un programa inform√°tico para crear una reconstrucci√≥n 3D de s√≥lo tres c√©lulas brillantes.

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Ratón. AP

Los investigadores describieron c√≥mo las tres neuronas se extendieron a ambos hemisferios del cerebro y c√≥mo la m√°s grande envolv√≠a la circunferencia del √≥rgano como si fuera una ‚Äúcorona de espinas‚ÄĚ. Aquello era un hito, nunca se hab√≠a visto una neurona extenderse a trav√©s de ambas regiones del cerebro.

No s√≥lo eso, Koch encontr√≥ que todas emanaban del claustrum, raz√≥n por la que las implicaciones podr√≠an ser a√ļn mayores. ¬ŅPodr√≠an explicar el origen de la conciencia? Como dec√≠amos antes, el claustrum se cree que es una delgada capa de materia gris que podr√≠a ser la estructura m√°s conectada en todo el cerebro, una peque√Īa regi√≥n que se oculta entre la superficie interna del neoc√≥rtex en el centro del cerebro y que se comunica con casi todas las regiones de la corteza para lograr las funciones cognitivas superiores (lenguaje, vista, o√≠r‚Ķ ).

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¬ŅY ahora qu√©?

Lo primero que aclaran los propios investigadores es que esto no significa que podamos explicar el origen de la conciencia a trav√©s del claustrum, al menos no a d√≠a de hoy. Actualmente sigue siendo una hip√≥tesis, aunque con m√°s fuerza que hace un a√Īo. Por otro lado estas neuronas se han detectado en ratones, as√≠ que habr√° que esperar a que pase lo mismo en humanos.

En cualquier caso, esta neurona gigante cubriendo el cerebro completo de un mamífero y conectándose a ambos hemisferios abre una vía de investigación apasionante e intrigante. Un auténtico rompecabezas que podría acabar arrojando luz sobre aquello que nos hace más humanos que nada en este planeta: la experiencia del pensamiento consciente. [Scientific American]