En China hay humanos “inequívocamente modernos” desde hace al menos 80.000 años, concluye un estudio codirigido por la paleontóloga española María Martinón-Torres. El hallazgo implica que el Homo sapiens tuvo que llegar a Asia entre 20.000 y 80.000 años antes que a Europa.

Lo sabemos gracias al sorprendente hallazgo de 47 dientes humanos en una cueva de piedra caliza de Daoxian, al sudeste de China. Son similares a los encontrados en fósiles de Homo sapiens y no se corresponden con los de otras especies de homínidos del Pleistoceno.

Pequeños, con raíz fina y corona plana; los científicos tenían claro desde un principio que eran muelas y colmillos de humanos moderno. Lo que nadie esperaba era su antigüedad: tienen hasta 120.000 años.

Datarlos no fue fácil. No podían hacerles la prueba del carbono-14 porque el carbono radiactivo prácticamente había desaparecido, así que examinaron la cueva. Analizando los depósitos de calcita y los restos de animales pudieron determinar que los dientes llevaban ahí entre 80.000 y 120.000 años.

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Los restos de Homo sapiens más antiguos de Europa, hallados al este del Mediterráneo, tienen entre 40.000 y 60.000 años de antigüedad.

Los neandertales podrían ser la razón por la que evitaron Europa

Ahora los paleontólogos y antropólogos tienen trabajo: desmenuzar todas las implicaciones del hallazgo para entender por qué los primeros seres humanos se desplazaron antes hacia China.

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María Martinón-Torres ofrece una explicación geográfica:

“La expansión general hacia el este es, desde el punto de vista ambiental y climático, más sencilla que hacia el norte, donde nos encontramos con grandes masas desérticas y los homínidos se enfrentarían, además, a inviernos más duros”

Pero no es suficiente para entender por qué tardaron tanto en llegar a Europa. La investigadora tiene otra teoría:

“Pienso que podía haber un elemento adicional frenándoles el paso: los neandertales. Así, la historia de que se extinguieron por la llegada del Homo sapiens quizá tenga una lectura bastante diferente”

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Todavía nos queda mucho por entender sobre los primeros antepasados que emprendieron su viaje desde África. [Nature vía SINC]

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