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Hoy tiene lugar el tránsito de Mercurio frente al Sol: qué significa y cómo ver el histórico momento

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Imagen: El tránsito de Mercurio frente al Sol de 2006 (Brocken Inaglory (Wikimedia Commons))

La órbita excéntrica del planeta más pequeño significa que no pasa frente al Sol muy a menudo desde el punto estratégico de la Tierra. Este año, parte del tránsito de 5.5 horas será visible para gran parte de América del Norte a partir de las 7:36 a.m. ET. La mitad oriental de América del Norte y toda América del Sur verán todo el espectáculo, que durará hasta la 1:04 p.m. ET. África, Europa y Asia occidental podrán verlo al atardecer del lunes.

¿Cómo puedes verlo? Bueno, aconsejaría no mirar directamente al Sol y hacerlo a través de binoculares o un telescopio. Es mejor usar un telescopio con un filtro solar, a través del cual el tránsito se verá como una pequeña mancha negra que pasa frente al Sol, que aparecerá 194 veces más grande que la mancha. Si no tiene estas herramientas, pues buscar algún club local o similar de astronomía que organice una visita pública. Se podrá ver desde la web de Virtual Telescope Project.

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Los tránsitos ocurren cuando los planetas se interponen entre nosotros y el Sol, lo que significa que solo dos planetas pueden transitar: Venus y Mercurio. Ser testigo de un tránsito es cuestión de tiempo. Los tránsitos de Venus ocurren en pares separados por 121.5 o 105.5 años, con ocho años separando cada tránsito; el próximo tránsito de Venus ocurrirá en el año 2117. Los tránsitos de Mercurio son mucho más frecuentes, ya que el planeta viaja en una órbita más pequeña alrededor del Sol. 

Los tránsitos de Mercurio han sido durante mucho tiempo herramientas útiles para los científicos. En el siglo XVII, los astrónomos observaron tránsitos de Mercurio para tratar de determinar la distancia entre la Tierra y el Sol usando paralaje, observando el tránsito desde dos lugares diferentes en la Tierra, como escribió el astrónomo del Observatorio Nacional de Radioastronomía Brian Koberlein para Forbes. Un equipo usó los tránsitos para calcular indirectamente el efecto de las fuerzas de marea de la Luna en la Tierra. Más recientemente, un equipo de científicos utilizó un tránsito para ver si produciría una disminución perceptible en la cantidad de luz solar (no lo hizo). Ese conocimiento es valioso para los astrónomos que esperan utilizar el método de tránsito para detectar exoplanetas alrededor de estrellas distantes.

Ojalá tengas la oportunidad de ver el tránsito hoy lunes. Pero recuerda, no mires directamente al señor Sol.

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