Image: Nature Neuroscience

Llevamos d√©cadas estudiando el cerebro de todas las maneras posibles y a√ļn hoy, nos sigue dando sorpresas. La √ļltima es nada menos que un nuevo tipo de neurona nunca visto hasta ahora. Sus descubridores no est√°n seguros de qu√© funci√≥n cumple pero si saben una cosa: es exclusiva de los seres humanos.

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El descubrimiento ha sido prácticamente accidental. Dos equipos de investigadores trabajaban en catalogar las células del cerebro siguiendo dos procedimientos diferentes, anatómico y genético, cuando se toparon con esta desconocida en la región más superficial de la corteza cerebral (capa uno del neurocortex). En lugar de seguir por separado, los investigadores unieron sus fuerzas y el resultado es la neurona de fruto de rosa.

Hay varios detalles fascinantes de esta neurona. El primero es que, al menos hasta la fecha, es exclusiva de los seres humanos. Nunca se ha encontrado nada parecido en el cerebro de otras especies. Es raro si tenemos en cuenta que hay animales como los ratones cuya anatomía cerebral está documentada muy a fondo.

Image: Nature Neuroscience

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Que todavía no hayamos encontrado la neurona de fruto de rosa en otras especies no significa que no la tengan. Al fin y al cabo acabamos de descubrirla en nuestra propia cabeza. Sin embargo, es una importante llamada de atención para los neurólogos que emplean animales para estudiar procesos en el cerebro humano. La mera existencia de un nuevo tipo de neurona podría alterar todo lo que sabemos sobre nuestro cerebro comparado con el de otras especies.

El segundo detalle interesante es su forma. La neurona de fruto de rosa es peque√Īa y tiene una estructura muy ramificada y corta. Seg√ļn los investigadores recuerda a un escaramujo o fruto de la rosa despu√©s de que esta haya perdido los p√©talos, de ah√≠ su nombre. El tipo de neurotransmisores que usa apunta a que se trata de una neurona dise√Īada para bloquear impulsos nerviosos muy espec√≠ficos.

La primera capa de la corteza cerebral es la que convierte las sensaciones en percepciones, pero la funci√≥n de la nueva neurona a√ļn no se conoce.Lo que s√≠ se sabe es que tiene que ser muy espec√≠fica, porque apenas constituye el 10 o 15% de las neuronas de esta capa. En el resto del cerebro es probable que sea a√ļn m√°s rara. [Nature Neuroscience v√≠a Science Alert]