Reentrada en la atmósfera del vehículo de transferencia ATV-001 Julio Verne en 2008
Image: ESA (YouTube)

En 2016, la agencia espacial china confirm√≥ lo que el resto del mundo ya sospechaba: su primera estaci√≥n espacial, la Tiangong-1, estaba fuera de control y caer√≠a sobre la Tierra en alg√ļn momento entre octubre de 2017 y abril de 2018. Ese momento ha llegado y, si bien la mayor parte de la nave se desintegrar√° en su reentrada a la atm√≥sfera, nadie est√° seguro de d√≥nde caer√°n sus restos.

Las estaciones espaciales no flotan indefinidamente en su √≥rbita. Se encuentran en un √°rea de microgravedad, lo que implica que van cayendo lentamente hacia la atm√≥sfera hasta que los astronautas activan alg√ļn tipo de propulsor que las impulsa a una √≥rbita m√°s elevada. El laboratorio espacial Tiangong-1 realiz√≥ con normalidad este tipo de maniobras desde su lanzamiento en 2011 hasta diciembre de 2015. Sin embargo, en marzo de 2016 los equipos de tierra perdieron el control de la nave y no pudieron reactivar sus motores.

Advertisement

La estaci√≥n Tiangong-1 vista desde Espa√Īa
Image: Deimos Sky Survey

En enero de este a√Īo, la estaci√≥n espacial de 8,5 toneladas ya estaba a menos 280 kil√≥metros de altitud. Su velocidad de descenso se hab√≠a acelerado y todo indicaba que su desintegraci√≥n se producir√≠a en breve. La semana pasada, la Agencia Espacial Europea estim√≥ que la reentrada tendr√≠a lugar entre el 24 de marzo y el 9 de abril; es decir, en las pr√≥ximas semanas. Ahora bien: ¬Ņqu√© va pasar exactamente y sobre qu√© punto de la Tierra caer√°n los escombros?

No se sabe. La mayor parte de la estación (que mide 10,4 metros de largo por 3,3 de diámetro) se desintegrará en su impacto contra la atmósfera. Sin embargo, algunos fragmentos de unos 100 kilogramos podrían sobrevivir y caer sobre la superficie terrestre. Por pura estadística, lo más probable es que lo hagan en el mar, pero el lugar exacto no se conocerá hasta un día antes del evento.

Advertisement

Por la inclinaci√≥n de 42,8 grados de su √≥rbita y la naturaleza incontrolada de su reentrada, el punto de impacto de la Tiangong-1 podr√≠a ser cualquier lugar de la Tierra entre los 42,8 grados norte y los 42,8 grados sur. No obstante, y puesto que la nave pasa m√°s tiempo cerca de los extremos antes de cruzar la regi√≥n ecuatorial, lo m√°s probable es que se estrelle en las latitudes correspondientes con pa√≠ses como Nueva Zelanda, Argentina, Espa√Īa, Jap√≥n o Estados Unidos.

A pesar de todo, los expertos llaman a la calma: la zona en la que pueden caer los fragmentos se extiende sobre un elipsoide curvado de miles de kil√≥metros de largo por decenas de kil√≥metros de ancho, por lo que la posibilidad de ser golpeado por un trozo de escombro es 10 millones de veces inferior que la de ser alcanzado por un rayo en un a√Īo cualquiera.

Lo que está claro es que será algo digno de ver. La Tiangong-1 es una nave relativamente grande (con capacidad para tres astronautas) y, como ya ocurrió con las ATV de la ESA entre 2008 y 2015, su reentrada podría iluminar el cielo como si de un espectáculo de fuegos artificiales se tratara.

Advertisement

[ESA]