En 2016, oficiales de la agencia espacial China confirmaron lo que ya era un rumor insistente y reconocieron que sus técnicos habían perdido el control de su estación espacial, la Tiangong-1. En otras palabras, que el módulo de 8,5 toneladas pierde altura y caerá a La Tierra en los próximos meses.

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Las estaciones espaciales como la propia ISS no flotan indefinidamente en sus √≥rbitas. De hecho, se encuentran en un √°rea de microgravedad, lo que implica que van cayendo lentamente hacia la atm√≥sfera. Cada cierto tiempo, los astronautas a bordo de estos laboratorios activan alg√ļn tipo de propulsor que impulse toda la estaci√≥n a una √≥rbita m√°s elevada. En el caso de la ISS, esta correcci√≥n se realiza activando los impulsores de veh√≠culos externos como el m√≥dulo ruso de servicio Zvezd√°.

La Tiangong-1 nunca estuvo dise√Īada como un laboratorio permanente, pero su final llegar√° antes de lo previsto. En septiembre de 2016 la agencia espacial china confirm√≥ que hab√≠a perdido el control sobre la estaci√≥n debido a un fallo t√©cnico sin especificar y que esta caer√≠a de manera natural a la atm√≥sfera en alg√ļn momento entre octubre de 2017 y abril de 2018. Sin embargo, la velocidad de descenso de la estaci√≥n se ha acelerado mucho en los √ļltimos meses. El astrof√≠sico de la Unversidad de Harvard Jonathan McDowell calcula que la Tiangong-1 est√° a unos 300 km de altura y que su desintegraci√≥n se producir√° en un plazo mucho m√°s breve, seguramente antes de que acabe el a√Īo.

Foto: AP

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La mayor parte de la estación se desintegrará al entrar en la atmósfera, pero McDowell explica que algunos fragmentos de unos 100 kilos sobrevivan la entrada y caigan a la superficie. La cuestión es que no se sabe dónde impactarán. Por pura estadística lo más probable es que caigan sobre el mar, pero no se sabrá hasta unos días o incluso horas antes de que ocurra.

Foto: AP

La Tiangong subi√≥ a √≥rbita en septiembre de 2011 y ha servido exitosamente hasta 2016. El m√≥dulo tiene capacidad para tres astronautas y se plante√≥ como un prototipo para desarrollar una estaci√≥n definitiva. En sus cinco a√Īos de servicio ha realizado con √©xto numerosas misiones tripuladas y no tripuladas, y ha sido el lugar al que lleg√≥ la primera mujer astronauta china, Liu Yang en 2012. [v√≠a The Guardian]