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La forma en que la Guardia Costera de EE. UU. reemplaza el motor de su barco más grande es alucinante

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Foto: U.S. Coast Guard

El verano pasado se produjo un incendio en el barco más grande de la Guardia Costera de los Estados Unidos, destruyendo uno de los enormes motores eléctricos del barco. Ahora la Guardia Costera, una de las cinco ramas de servicio del ejército de los EE. UU., está reemplazando ese motor y documentando todo el proceso, que implica hacer un agujero gigante en el casco. Todo es fascinante. Veámoslo.

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El USCGC Healy es el barco más grande y avanzado de la flota de la Guardia Costera, capaz de romper 1,3 metros de hielo a tres nudos y equipado con más de 350 metros cuadrados de espacio de laboratorio. El 18 de agosto, durante una misión de investigación en el Ártico, se produjo un incendio y arruinó un motor de propulsión, lo que obligó al barco de investigación a regresar al estado de Washington. La Guardia Costera desglosa lo sucedido en su memo:

El Healy estaba a 110 kilómetros de Seward, Alaska, en ruta hacia el Ártico cuando se informó de un incendio eléctrico a las 9:30 p.m. Un equipo de bomberos desconectó el motor afectado y se confirmó que el fuego se extinguió a las 9:56 p.m. Actualmente se desconoce la causa del incendio.

[...]

Debido al incendio, el motor de propulsión de estribor y el eje del Healy ya no están operativos, y el barco está en tránsito de regreso a su puerto base en Seattle para realizar más inspecciones y reparaciones.

Afortunadamente, no se informaron heridos y aún no se sabe la causa del incendio. Lo que se sabe es que la Guardia Costera tendrá que reemplazar ese motor de propulsión de estribor roto. Es uno de los motores eléctricos que hacen girar las hélices, impulsado los generadores que hacen girar los motores diesel del barco. “Este diseño”, escribe la Guardia Costera, “protege los motores de variaciones en las velocidades del eje inherentes a las operaciones de hielo”.

La página de Facebook de la Guardia Costera del Healy describe la configuración del tren motriz del barco de investigación y por qué utiliza motores eléctricos de 35.000 caballos de fuerza (combinados) en lugar de motores diésel para hacer girar los accesorios:

La planta motriz del Healy consta de cuatro motores, que alimentan generadores, que a su vez generan la electricidad para operar los motores que hacen girar los ejes y las hélices. Healy puede navegar con las cuatro líneas principales en funcionamiento, o tan solo una. Poner motores adicionales en línea aumenta no solo nuestra velocidad, sino también nuestra fuerza para romper el hielo.

Uno de los dos motores de propulsión, el de estribor, junto con su eje, está ahora fuera de servicio. La buena noticia es que la Guardia Costera tiene un repuesto, aunque ha estado parado durante los aproximadamente 23 años que el barco ha estado en servicio.

Según la Guardia Costera, el motor de repuesto se construyó alrededor de la época en que se construyó el barco y ha estado ubicado en un edificio especialmente construido para el enorme dispositivo de propulsión. Es bastante asombroso:

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Después de 23 años de almacenamiento, nuestro motor de reemplazo está en camino para recibirnos en Mare Island a través del Canal de Panamá. Menos mal que crearon un repuesto cuando construyeron el barco”, se lee en la leyenda de la publicación de Instagram (que muestra el motor de repuesto retirado de su antiguo recinto).

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Foto: U.S. Coast Guard

Al 31 de agosto, la Guardia Costera había estacionado el Healy en su puerto base de Seattle, y los ingenieros estaban echando un vistazo a los daños. Para el 18 de octubre, el barco estaba en el Dique Seco de Mare Island en Vallejo, California, (que se muestra a continuación) listo para ser reparado. “Debido a que el motor está en el lado de estribor”, señala la Guardia Costera en una publicación de Instagram, “se puede ver lo cerca que estamos atracados en el lado de babor, para crear suficiente espacio para quitar el motor”.

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Foto: U.S. Coast Guard

La Guardia Costera muestra este trabajo de estacionamiento en su publicación a continuación:

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Así es como están las cosas en el lado de babor:

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Foto: U.S. Coast Guard
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Aquí otro vistazo:

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Una publicación posterior de Instagram muestra al culpable que tiene el barco atracado en primer lugar: el motor de propulsión de estribor. Es enorme.

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Para quitar ese motor se requiere que la Guardia Costera inspeccione cuidadosamente el casco. “Antes de que se pueda hacer cualquier corte, el casco debe limpiarse de percebes y otras bioincrustaciones”, escribe la Guardia Costera en su página de Instagram, “y luego inspeccionarse en busca de daños”.

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La siguiente imagen muestra a un trabajador limpiando el casco. “Antes de abrir el casco, los percebes y otras especies marinas, conocidas como ‘bioincrustaciones’, deben eliminarse”, escribe la Guardia Costera. “El lavado a presión hace el trabajo sin afectar negativamente al casco”.

Observa lo bien que esa lavadora a presión está eliminando toda esa contaminación biológica:

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Foto: U.S. Coast Guard

Después de la limpieza, la Guardia Costera inspeccionó el casco y evaluó “la resistencia de la pintura”. Aquí hay una imagen que muestra el proceso de inspección; en este caso, es el puntal de estribor el que se está examinando:

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Foto: U.S. Coast Guard

Con la limpieza y la inspección realizadas, los contratistas estaban listos para cortar el casco. Pero antes de hacer eso, cubrieron el motor en funcionamiento con plástico cuando comenzaron a desmantelar el motor eléctrico de estribor, un trabajo que involucró “desconexiones eléctricas y mecánicas y corte del marco”, según la Guardia Costera.

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En noviembre, el enorme motor de reemplazo que había estado en su propio edificio llegó en una barcaza:

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El puesto de la Guardia Costera muestra a los técnicos usando sopletes de corte para cortar un agujero en el casco desde el interior del barco, aunque el corte también debe hacerse desde el exterior.

“No hay escotilla que podamos abrir para quitar el motor de propulsión de estribor: el barco se construyó a su alrededor”, escribe la Guardia Costera, “así que tenemos que cortar el casco. Los contratistas están trabajando adentro y afuera creando la apertura”.

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Foto: U.S. Coast Guard

¿El resultado de todo ese corte? Una gran abertura que revela el motor defectuoso:

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En la base de la foto a continuación, puedes ver el gran trozo de casco que cortaron los contratistas:

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Foto: U.S. Coast Guard

Con las plataformas en su lugar para mover los enormes motores de propulsión, el siguiente paso en el proceso de cambio de motor es que una grúa haga el trabajo pesado.

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Foto: U.S. Coast Guard

Ahí es donde estaban las cosas desde ayer, según la última publicación de Facebook de Healy. Definitivamente, estén atentos a esa página para obtener actualizaciones sobre este fascinante proceso.

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Foto: U.S. Coast Guard

Hacer un agujero en el casco de un barco es un procedimiento bastante estándar para realizar un cambio de tren motriz en un barco grande. El siguiente video muestra una operación similar que tiene lugar en un crucero:

La gran cantidad de esfuerzo que implica un cambio de motor de barco es simplemente fascinante. Y yo que pensé que reemplazar el pesado AMC 360 V8 en mi Jeep Cherokee Golden Eagle era difícil.