Hace un par de d√≠as, los ingenieros de SoCalGas localizaron el origen de la fuga de gas natural que lleva dos meses liberando metano en la atm√≥sfera. Miles de residentes de Porter Ranch han sido evacuados. En el barrio rico del noroeste de Los √Āngeles se quejaban del olor a huevo podrido y los dolores de cabeza.

El mayor escape de gas de la historia

Dolor de cabeza, n√°useas, mareos... son s√≠ntomas reales, pero no est√°n causados por el metano ‚ÄĒque es inodoro y no es t√≥xico‚ÄĒ sino por las trazas de productos qu√≠micos que se a√Īaden al gas para poder detectar las fugas a trav√©s del olfato. Los problemas de salud durar√°n s√≥lo unos d√≠as. Es el metano lo que deber√≠a preocuparnos. Seg√ļn las estimaciones del Fondo de Defensa Medioambiental, la fuga ha liberado 74 mil toneladas de gas metano en la atm√≥sfera:

Se trata de la mayor fuga de gas de la historia, con un valor comercial de 11,5 millones de d√≥lares. El escape de metano es equivalente a liberar 6,2 millones de toneladas de di√≥xido de carbono en la atm√≥sfera. La fuga de Los √Āngeles se ha convertido en un desastre mundial y una cat√°strofe para el cambio clim√°tico. Los activistas la comparan con el vertido de petr√≥leo de BP en el Golfo de M√©xico: ‚Äúel mayor desastre natural‚ÄĚ desde que explot√≥ la plataforma petrol√≠fera Deepwater Horizon.

El origen de la fuga

La fuga había permanecido invisible a los ojos de los angelinos hasta que el Fondo de Defensa Medioambiental grabó estas imágenes de la columna de humo con una cámara de infrarrojos. El escape proviene de uno de los 110 pozos de gas natural en Aliso Canyon, a tan sólo una milla de las casas más septentrionales de Porter Ranch.

Advertisement

El origen del escape es una fisura en una tubería de 7 pulgadas que se encuentra a 2,7 kilómetros de profundidad. Está en el pozo SS 25, el segundo mayor depósito de gas natural de los Estados Unidos, con una capacidad de 2500 millones de litros. El pozo SS 25 se construyó en 1953 aprovechando las instalaciones de un antiguo campo petrolífero abandonado. Da servicio a 20 millones de clientes de la Southern California Gas Company (SoCalGas).

La fuga de gas de Aliso Canyon libera 50 toneladas de gas por hora. Se calcula que las emisiones de gas metano de California han aumentado un 25% desde el 23 de octubre, el d√≠a que se detect√≥ la fuga. El pasado 15 de diciembre, el condado de Los √Āngeles declar√≥ el estado de emergencia y aprob√≥ un plan para cerrar varias escuelas de la zona.

Actualizaci√≥n (06/01): el estado de California acaba de declarar tambi√©n el estado de emergencia por la fuga de gas de Los √Āngeles.

Advertisement

No podr√°n repararla hasta marzo

El presidente de SoCalGas pidi√≥ disculpas a los vecinos en una carta que puedes leer en espa√Īol. Asegura que los t√©cnicos trabajan ‚Äúa contrarreloj‚ÄĚ para resolver el problema, pero advierte que la fuga no estar√° arreglada hasta finales de febrero o ya entrado marzo:

Nuestra prioridad absoluta es detener la fuga. Cientos de nuestros empleados, consultores y proveedores están trabajando contra reloj para resolver este problema. Detener el flujo de gas es un esfuerzo complicado que implica la participación de expertos técnicos de primera clase, funcionarios del gobierno local y estatal y personal de emergencia. Hemos logrado un progreso importante en la perforación del pozo de alivio para detener la fuga y tenemos programado completarlo para fines de febrero o marzo. El pozo de alivio interceptará al pozo de fuga a más de 8,000 pies de profundidad y la operación es permanente, las 24 horas del día, los 7 días de la semana. Al 19 de diciembre, hemos perforado alrededor de 3,300 pies y hemos completado la segunda de cinco fases del proceso de perforación. Cuando el pozo de alivio haya interceptado al pozo de fuga, bombearemos fluidos y cemento hacia el fondo del pozo de fuga, para detener el flujo del gas natural y sellar el pozo de manera permanente.

Advertisement

Para cerrar la fuga, SoCalGas intent√≥ primero controlar la presi√≥n que hace salir el gas bombeando fluidos dentro del pozo, pero no lo consigui√≥. Tambi√©n intentaron capturar el gas y moverlo a otras partes de las instalaciones para reducir el escape, pero tampoco tuvieron √©xito. Finalmente sellar√°n el almac√©n con cemento, para lo que trabajan ahora (‚Äú24 horas al d√≠a, los 7 d√≠as de la semana‚ÄĚ) en un pozo de alivio.

Una cat√°strofe para el cambio clim√°tico

El gas natural se considera una fuente de energ√≠a m√°s limpia que el petr√≥leo o el carb√≥n porque al quemarse produce menos gases invernadero, pero como comenta Tim O‚ÄôConnor a los compa√Īeros de Gizmodo en Estados Unidos: ‚Äúla ciencia es clara: si permites que el metano se escape, acabas con los beneficios [del gas natural] para el medio ambiente‚ÄĚ.

Advertisement

Tim es el director del Fondo de Defensa Medioambiental, la organizaci√≥n no gubernamental que m√°s se ha implicado en el caso. Denuncian que la industria tiene una regulaci√≥n muy d√©bil y que el gas natural puede ser tan sucio como los combustibles f√≥siles que est√° destinados a sustituir. En dos meses, la fuga de gas de Los √Āngeles ha contribuido al cambio clim√°tico como lo habr√≠an hecho las emisiones de di√≥xido de carbono de 7 millones de coches.

***

Psst! también puedes seguirnos en Twitter y Facebook :)