Desde que sabemos que Europa oculta un vasto oc√©ano de agua bajo su gruesa capa de hielo, la ciencia ha especulado sobre la posibilidad de que ese oc√©ano albergue alg√ļn tipo de vida. Un nuevo estudio de la NASA ahonda a√ļn m√°s en esa posibilidad despu√©s de haber estudiado el equilibrio qu√≠mico del sat√©lite joviano.

No basta con que haya agua para que haya vida. También debe haber una serie de elementos químicos que sostengan un hipotético desarrollo de la vida en ese entorno. El Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA ha investigado esos elementos y ha llegado a la conclusión de que las piezas básicas para la vida no solo están presentes en Europa, sino que son mucho más parecidas a las de la Tierra de lo que pensábamos.

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El estudio es obra de un equipo de cient√≠ficos planetarios dirigido por Steve Vance y se basa en los datos disponibles. En otras palabras, es un modelo que probablemente sea acertado, pero que a√ļn necesita demostrarse enviando m√°s sondas al sat√©lite de J√ļpiter, algo que la NASA ya tiene en su agenda.

Una de las primeras conclusiones del modelo creado por Vance y sus colegas es que los oc√©anos de Europa tienen 10 veces m√°s ox√≠geno que hidr√≥geno, un equilibrio que coincide con los de nuestro propio planeta. El ox√≠geno procede de la oxidaci√≥n de la capa de hielo en contacto con la radiaci√≥n de J√ļpiter.

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Imágenes de satélite de Europa. Fotos: NASA

La producci√≥n de ox√≠geno por s√≠ sola ser√≠a perjudicial, ya que terminar√≠a por saturar y acidificar el agua en exceso. El marco ideal para la vida necesita que haya un mecanismo de compensaci√≥n para esa producci√≥n de ox√≠geno. Durante a√Īos, los cient√≠ficos planetarios han especulado con la posibilidad de que ese mecanismo sea actividad hidrotermal proveniente de volcanes submarinos, pero la NASA ha encontrado un mecanismo m√°s probable y m√°s sencillo: serpentinizaci√≥n.

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La serpentinizaci√≥n es un proceso qu√≠mico por el que el agua genera hidr√≥geno al entrar en contacto con la roca del n√ļcleo de Europa en diminutas grietas. Ese mismo proceso se da en el fondo de nuestros propios oc√©anos en grietas que se calculan de 5 a 6 kil√≥metros de profundidad. En Europa esas grietas podr√≠an tener hasta 25 kil√≥metros y proporcionar el hidr√≥geno necesario para equilibrar sus oc√©anos incluso sin actividad volc√°nica.

En alg√ļn momento de la pr√≥xima d√©cada, la NASA enviar√° una sonda debidamente equipada a Europa. Su misi√≥n ser√° tomar fotos detalladas de su superficie y analizar su composici√≥n qu√≠mica. En ese momento sabremos m√°s de este potencial lugar para encontrar vida. [v√≠a NASA]


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