Era el a√Īo 1993 cuando Carl Sagan not√≥ una serie de extra√Īos destellos de luz que aparec√≠an en las im√°genes de la Tierra tomadas por Galileo. Sagan jam√°s pudo descifrar de d√≥nde ven√≠a esa extra√Īa fuente brillante. M√°s de 20 a√Īos despu√©s la NASA lo ha resuelto.

El propio astr√≥nomo dej√≥ siempre la puerta abierta a una hip√≥tesis extraordinaria, un destello que pod√≠a provenir de alg√ļn tipo de vida desde el espacio. Sin embargo, exist√≠a otra teor√≠a mucho m√°s recurrente y v√°lida: estos destellos tan grandes que se pod√≠an ver a miles de kil√≥metros del planeta eran causados por la luz del sol que se refleja en la superficie del oc√©ano.

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Cuando Sagan percibi√≥ los destellos, la sonda Galileo llevaba cuatro a√Īos en el espacio. El plan inicial consist√≠a en estudiar J√ļpiter y sus lunas, pero el propio Sagan y su equipo decidieron aprovechar la sonda para llevar a cabo una recolecci√≥n de datos sobre nuestro planeta y detectar signos de vida.

Sagan. AP

¬ŅPor qu√©? Sagan dec√≠a que si pod√≠an detectar las se√Īales de vida en la Tierra desde el espacio, entonces ser√≠a muy factible pensar que cualquier vecino extraterrestre tambi√©n pudiera. Aquellas im√°genes de Galileo dieron con los destellos, una luz que ‚Äúreflejaba como los espejos‚ÄĚ seg√ļn el astr√≥nomo, aunque s√≥lo pod√≠an encontrarlos en regiones del planeta cubiertas de agua. Seg√ļn explicaron en aquellas fechas:

Los destellos se encuentran en grandes extensiones de océano azul. Un examen detallado de las imágenes muestra una región de reflexión especular (un reflejo) en el océano, pero no en tierra.

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24 a√Īos despu√©s‚Ķ

Ocurre que m√°s de dos d√©cadas despu√©s la NASA empez√≥ a localizar el destello en superficies de tierra. Seg√ļn ha explicado Alexander Marshak, del Centro Goddard de la NASA:

Nos encontramos con destellos muy brillantes sobre la Tierra. Recuerdo que cuando lo vi por primera vez pensé que quizá había algo de agua allí, quizá un lago con el que el sol se refleja, pero el brillo era bastante grande, así que no podía ser eso.

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Ocurri√≥ en el mes de junio del 2015. En el intervalo de un a√Īo, hasta agosto del 2016, la NASA detect√≥ 866 r√°fagas o destellos de luz, y todas proven√≠an de la tierra, no del oc√©ano (ver v√≠deo encima).

Los destellos fueron tomados con la cámara EPIC de la agencia a bordo del observatorio espacial de NOAA (DSCOVR). Tras los avistamientos acudieron al trabajo de Sagan y su equipo. Cuando la NASA estudió las antiguas fotos tomadas por Galileo y las compararon con las actuales se dieron cuenta de que Sagan se había pasado por alto un detalle bastante crucial: los destellos que habían detectado en 1993 realmente provenían de la tierra, aunque ellos siempre creyeron que venían del océano.

Los destellos desde EPIC. NASA

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¬ŅQu√© hizo la NASA? Llev√≥ a cabo un exhaustivo trabajo trazando la ubicaci√≥n de las im√°genes de Galileo y EPIC. Entonces teorizaron que si los destellos eran causados ‚Äč‚Äčpor el reflejo de la luz solar, √ļnicamente pod√≠an venir de una serie de localizaciones del planeta, enclaves donde el √°ngulo entre el Sol y la Tierra era el mismo que el √°ngulo entre la sonda y la Tierra, lo que permiti√≥ a Galileo captar la luz reflejada.

Para averiguar lo que la luz del sol estaba reflejando, el equipo propuso que el agua seguía siendo el culpable, pero en la atmósfera en vez de en la superficie. A través de los datos de EPIC pudieron determinar de dónde provenían exactamente los reflejos y reducir la fuente de 5 a 8 km por encima de la superficie, justo donde cuelgan los cirros llenos de cristales de hielo (tipos de nube).

Finalmente, modelaron la direcci√≥n de la luz del sol que reflejaba los hipot√©ticos cristales de hielo que estaban flotando en el aire en un √°ngulo horizontal. El resultado fue inequ√≠voco, los n√ļmeros coincid√≠an con las im√°genes de EPIC y Galileo. Esos cristales de hielo en la atm√≥sfera ten√≠an la culpa. Y no, desgraciadamente no eran se√Īales de vida desde el espacio. [NASA v√≠a LiveScience]