El monte Mantap en Corea del Norte
Image: Google Earth

Combinando im√°genes de radar satelitales con datos s√≠smicos, un equipo internacional de investigadores ha vuelto a evaluar los efectos de la prueba nuclear m√°s reciente de Corea del Norte en el monte Mantap. El resultado es una inquietante estimaci√≥n sobre la potencia del dispositivo utilizado y su influencia en la propia monta√Īa.

En 2003, la Rep√ļblica Popular Democr√°tica de Corea del Norte se convirti√≥ en el primer pa√≠s en retirarse del Tratado de 1968 sobre la no proliferaci√≥n de las armas nucleares. En 2006, Corea del Norte comenz√≥ una serie de pruebas nucleares cada vez m√°s potentes. El 3 de septiembre de 2017, el pa√≠s prob√≥ su sexto y m√°s poderoso dispositivo nuclear hasta la fecha, una posible bomba de hidr√≥geno que desencaden√≥ un terremoto de magnitud 6,3 y el colapso de la c√°mara de prueba nuclear. Informes no confirmados tambi√©n sugieren que un t√ļnel colaps√≥ poco despu√©s de la prueba, presuntamente matando a cientos de trabajadores.

Advertisement

Kim Jong Un inspecciona la carga de una bomba de hidrógeno en un nuevo misil balístico intercontinental
Photo: AP

Desde la prueba de 2017, los científicos han tratado de comprender la magnitud de la explosión subterránea, tanto en términos de su potencial poder destructivo como de sus efectos sobre la geología local. Para ello, estudiaron principalmente formas de ondas sísmicas, que en el mejor de los casos ofrecen estimaciones aproximadas de la fuerza e impacto de la bomba en el monte Mantap, la ubicación del sitio de pruebas nucleares Punggye-ri en Corea del Norte. Un nuevo estudio publicado esta semana en Science es el primero en combinar sensores remotos en forma de imágenes satelitales con datos sísmicos para producir una imagen actualizada de los eventos geológicos que ocurrieron inmediatamente después de la explosión del 3 de septiembre, y posteriormente producir nuevos estimaciones sobre el poder de la bomba.

Para su an√°lisis, un equipo de investigadores de la Universidad Tecnol√≥gica de Nanyang, la Universidad de California, Berkeley y otras instituciones utilizaron el instrumento de radar de apertura sint√©tica (SAR) del TerraSAR-X, un sat√©lite alem√°n capaz de medir el desplazamiento horizontal y vertical en una resoluci√≥n de unos pocos metros. A diferencia de los sensores √≥pticos, SAR transmite ondas electromagn√©ticas y registra la se√Īal reflejada desde la Tierra.

Advertisement

Despu√©s de combinar estos datos de sat√©lite con datos de forma de onda s√≠smica, los investigadores utilizaron modelos de computadora 3D para evaluar el impacto total de la prueba nuclear. Seg√ļn los nuevos modelos, la c√°mara de detonaci√≥n se encontraba unos 450 metros por debajo de la cumbre. El monte Mantap mide 2205 metros, lo que significa que la c√°mara de prueba era relativamente poco profunda. Los investigadores tambi√©n detectaron rastros de un evento de r√©plica, cuyo centro se ubic√≥ 700 metros al sur del terremoto principal generado por la explosi√≥n, lo que puede tomarse como una posible evidencia del colapso del t√ļnel.

Incre√≠blemente, los movimientos horizontales sugieren que la monta√Īa se desplaz√≥ aproximadamente 3,5 metros en direcci√≥n oeste-suroeste despu√©s de la explosi√≥n y un evento de compactaci√≥n significativo. Teng Wang, un cient√≠fico de la Universidad Tecnol√≥gica de Nanyang y coautor del nuevo estudio, dice que este impresionante movimiento horizontal fue una completa sorpresa.

‚ÄúNunca hemos visto un desplazamiento tan grande causado por la actividad humana a trav√©s de im√°genes SAR‚ÄĚ, explica Douglas Dreger, cient√≠fico del Departamento de Planeta Tierra y Ciencias Planetarias de la Universidad de California-Berkeley y coautor del estudio. ‚ÄúPero el desplazamiento vertical es mucho m√°s peque√Īo que el desplazamiento horizontal. M√°s tarde descubrimos que esto se debe a la compactaci√≥n causada por la gravedad tras la explosi√≥n‚ÄĚ.

Advertisement

Los investigadores también obtuvieron nuevas estimaciones de la potencia de la bomba combinando la profundidad de la explosión determinada con datos de sismología, entre otros factores geológicos. La fuerza más probable del dispositivo es de 209 kilotones, con un margen de error que oscila entre 120 y 304 kilotones de equivalencia en TNT. El límite superior de esta estimación se encuentra entre los más altos propuestos para la prueba del 3 de septiembre. Si es preciso, la bomba sería 20 veces más potente que la utilizada en Hiroshima en 1945.

En el futuro, los investigadores desean mejorar sus t√©cnicas para producir mejores resultados y limitar a√ļn m√°s sus estimaciones.

‚ÄúSi bien tomamos en cuenta la topograf√≠a para este estudio, se asumi√≥ una estructura el√°stica uniforme de la monta√Īa‚ÄĚ, explica Dreger a Gizmodo. ‚ÄúEl trabajo futuro considerar√° una estructura el√°stica no uniforme m√°s compleja‚ÄĚ. En otras palabras, los investigadores asumieron que la integridad y la capacidad de la monta√Īa para ‚Äúdoblarse‚ÄĚ era constante en toda la estructura, lo que no es necesariamente cierto.

Advertisement

Dreger dice que hay planes para observar las imágenes de radar satelitales posteriores para ver si hubo un periodo de deformación lenta después de la explosión, y también planea considerar modelos geológicos (estructura elástica) más realistas para estudiar los datos.

Sin duda, se deben hacer ajustes, pero como concluyen los autores, ‚Äúnuestros resultados demuestran la capacidad de la teledetecci√≥n espacial para ayudar a caracterizar las grandes pruebas nucleares subterr√°neas‚ÄĚ.

A finales del mes pasado, el l√≠der norcoreano Kim Jong-un dijo que cerrar√≠a el sitio de pruebas nucleares y que ‚Äúno hay raz√≥n para que poseamos armas nucleares‚ÄĚ. La decisi√≥n probablemente fue estrat√©gica debido a las conversaciones pendientes con los Estados Unidos, pero el cierre tambi√©n puede tener algo que ver con el colapso de la c√°mara de detonaci√≥n.

Advertisement

[Science]