El combustible no ser√° en el futuro el √ļnico m√©todo para impulsar una nave en el espacio. Cient√≠ficos del Programa de Tecnolog√≠a Espacial de la NASA est√°n construyendo la que ser√° la vela solar m√°s grande del mundo, capaz de captar millones de part√≠culas de luz para transformarlas en energ√≠a y mover una nave de grandes dimensiones. Sin duda, una forma inteligente de ahorrar combustible (y dinero). La vela tendr√° una superficie de¬†1.200 metros cuadrados, medir√° 38 metros de largo y se lanzar√° al espacio a finales del 2014.¬†

Los cient√≠ficos que trabajan en el proyecto la han bautizado como Sunjammer, en honor a una novela de ciencia ficci√≥n de Arthur C. Clarke en la que varios yates compiten en carreras por el cielo utilizando velas solares. La Sunjammer no ser√° la primera en llegar al espacio, pero s√≠ la m√°s grande. La NASA lanz√≥ una vela solar de menor tama√Īo en el 2010 y la agencia espacial japonesa JAXA otra ese mismo a√Īo para impulsar la sonda espacial Ikaros.¬†

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¬ŅC√≥mo funcionan las velas solares? Est√°n compuestas de material reflectante que recibe las part√≠culas de luz. Cada part√≠cula tiene un impulso y al impactar en la superficie reflectante, transmite esa energ√≠a a la vela. A medida que miles de millones de part√≠culas de luz solar impactan en la superficie, esta se mueve y es capaz de impulsar consigo casi cualquier equipo espacial.

En el caso de la Sunjammer, el material utilizado se llama Kapton, creado por DuPont, que permite crear una capa reflectante de solo 5 micras de grosor.

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Durante este a√Īo, los cient√≠ficos se dedicar√°n a perfeccionar y probar la vela para lanzarla al espacio a finales del 2014 a una distancia de 3 millones de kil√≥metros de la Tierra. A√ļn est√° por determinar su uso concreto, pero podr√≠a utilizarse para impulsar sat√©lites de alertas meteorol√≥gicas, modificar la √≥rbita de otros ya en el espacio, o retirar basura girando en torno a la Tierra. En todos los casos, la ventaja principal es siempre la misma: el coste cero de la energ√≠a.

Como todo, estas velas tienen su inconveniente. M√°s all√° de la √≥rbita de Marte, la luz solar que llega es demasiado d√©bil como para impulsar esta tecnolog√≠a, lo que limita su uso en misiones espaciales profundas. Adem√°s, ning√ļn pa√≠s ha logrado hasta ahora que una nave o cohete se impulse en el espacio exclusivamente con energ√≠a solar. El reto es crear sistemas h√≠bridos, de combustible tradicional y luz solar, que funcionen. La Sunjammer ser√° el siguiente paso en esa direcci√≥n. [Space.com]

Foto 1: NASA y¬†L‚ÄôGarde. Prototipo de vela solar, un cuarto del tama√Īo de la Sunjammer. / Foto 2:¬†L‚ÄôGarde.