Foto: flickrfavorites / Flickr, bajo licencia Creative Commons

Hace 60 a├▒os que nadie en el Reino Unido se contagia de lepra, pero las ardillas no pueden decir lo mismo. Un grupo de microbi├│logos de la Universidad de Edimburgo ha estado investigando la causa del declive en la poblaci├│n de ardillas rojas. La causa es sorprendente: lepra medieval.

Despu├ęs de analizar m├ís de cien cad├íveres de ardillas de diferentes zonas de Reino Unido, los investigadores han hallado muestras de las dos cepas principales de la lepra: la Mycobacterium leprae y la Mycobacterium lepromatosis. Una de ellas es exactamente la misma que la encontrada en el esqueleto de una tumba medieval de hace 730 a├▒os. Muchos de los animales son hu├ęspedes de la bacteria incluso aunque no muestren s├şntomas de la enfermedad.

Antes de nada, aclarar que el riesgo de contagio con seres humanos es baj├şsimo por no decir casi nulo. Para empezar, el 95% de la poblaci├│n mundial es inmune a la enfermedad de forma natural. Para continuar, el contagio por contacto con un animal es muy raro. En la edad media, las ardillas eran cazadas por su piel y su carne, y ello hac├şa que hubieran bastantes m├ís probabilidades de contagio que en el mundo moderno. Hoy en d├şa es posible darle de comer a una ardilla en un parque, pero un encuentro m├ís directo con el animal es mucho m├ís dif├şcil. Incluso aunque hubiera contagio, la enfermedad tiene cura y las personas que la sufren dejan de suponer un riesgo de contagio para otros una semana despu├ęs de iniciar el tratamiento.

Una ardilla, con s├şntomas visibles de lepra en el hocico y las orejas. Foto: Karen van der Zijden/Science

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Sin embargo, el hecho de que las ardillas sufran en 2016 una enfermedad que se cre├şa desaparecida hace cientos de a├▒os es una cuesti├│n fascinante desde el punto de vista epidemiol├│gico. La lepra es una enfermedad misteriosa. Durante la edad media caus├│ estragos para pr├ícticamente desaparecer en unos pocos a├▒os. El ser humano se ha ido inmunizando, pero la enfermedad ha sobrevivido en otras especies y, de hecho, es un misterio como es posible que ahora est├ę en las ardillas. Ni siquiera se sabe con seguridad si fueron ellas las que lo transmitieron a los seres humanos o al rev├ęs.

El estudio de la lepra en ardillas permitir├í averiguar m├ís datos sobre le enfermedad e incluso extrapolar lo que sabemos de ella a la forma de extenderse de otras plagas mucho m├ís mort├şferas para los seres humanos. [v├şa Popular Science y Motherboard]