Foto: flickrfavorites / Flickr, bajo licencia Creative Commons

Hace 60 a√Īos que nadie en el Reino Unido se contagia de lepra, pero las ardillas no pueden decir lo mismo. Un grupo de microbi√≥logos de la Universidad de Edimburgo ha estado investigando la causa del declive en la poblaci√≥n de ardillas rojas. La causa es sorprendente: lepra medieval.

Despu√©s de analizar m√°s de cien cad√°veres de ardillas de diferentes zonas de Reino Unido, los investigadores han hallado muestras de las dos cepas principales de la lepra: la Mycobacterium leprae y la Mycobacterium lepromatosis. Una de ellas es exactamente la misma que la encontrada en el esqueleto de una tumba medieval de hace 730 a√Īos. Muchos de los animales son hu√©spedes de la bacteria incluso aunque no muestren s√≠ntomas de la enfermedad.

Antes de nada, aclarar que el riesgo de contagio con seres humanos es bajísimo por no decir casi nulo. Para empezar, el 95% de la población mundial es inmune a la enfermedad de forma natural. Para continuar, el contagio por contacto con un animal es muy raro. En la edad media, las ardillas eran cazadas por su piel y su carne, y ello hacía que hubieran bastantes más probabilidades de contagio que en el mundo moderno. Hoy en día es posible darle de comer a una ardilla en un parque, pero un encuentro más directo con el animal es mucho más difícil. Incluso aunque hubiera contagio, la enfermedad tiene cura y las personas que la sufren dejan de suponer un riesgo de contagio para otros una semana después de iniciar el tratamiento.

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Una ardilla, con síntomas visibles de lepra en el hocico y las orejas. Foto: Karen van der Zijden/Science

Sin embargo, el hecho de que las ardillas sufran en 2016 una enfermedad que se cre√≠a desaparecida hace cientos de a√Īos es una cuesti√≥n fascinante desde el punto de vista epidemiol√≥gico. La lepra es una enfermedad misteriosa. Durante la edad media caus√≥ estragos para pr√°cticamente desaparecer en unos pocos a√Īos. El ser humano se ha ido inmunizando, pero la enfermedad ha sobrevivido en otras especies y, de hecho, es un misterio como es posible que ahora est√© en las ardillas. Ni siquiera se sabe con seguridad si fueron ellas las que lo transmitieron a los seres humanos o al rev√©s.

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El estudio de la lepra en ardillas permitirá averiguar más datos sobre le enfermedad e incluso extrapolar lo que sabemos de ella a la forma de extenderse de otras plagas mucho más mortíferas para los seres humanos. [vía Popular Science y Motherboard]