Foto: Kohler et al (Northland College)

Jonathan Martin volvía de pasear una noche cuando escuchó varias ardillas rondando el comedero para pájaros frente a su casa. El investigador forestal del Instituto Northland en Wisconsin apuntó a los animalitos con una linterna de luz ultravioleta que llevaba encima. Lo que vio no se lo esperaba.

Eran rosas.

El pelaje de las ardillas brillaba con un intenso color rosa. Los animalitos eran ardillas voladoras del g√©nero Glaucomys, que comprende tres especies de peque√Īos roedores que viven en los bosques de Norteam√©rica y son capaces de planear gracias a una membrana de piel flexible que une sus extremidades llamada patagium.

Intrigado, se puso en contacto con Allie Kohler, de la Universidad A&M de Minnesota y le explicó lo que había visto. Ambos se acercaron al Museo de la Ciencia de Minnesota armados con una cámara convencional (una Canon EOS 50D) a la que dotaron de un flash ultravioleta y un filtro amarillo para que absorba las longitudes de onda correspondientes al azul y mejore las correspondientes al rosa.

Foto: Kohler et al (Northland College)

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Efectivamente. Todos y cada uno de los espec√≠menes conservados en el museo se ven de rosas bajo la luz ultravioleta. En la naturaleza hay muchos animales dotados de fluorescencia. Se trata de una capacidad de los tejidos de reflejar luz en longitudes de onda larga cuando se les bombardea con longitudes de onda corta. En este caso las ardillas transforman la luz ultravioleta no visible en luz rosa visible para los seres humanos. La cuesti√≥n es ¬Ņpor qu√©? ¬ŅPara qu√© les sirve a las ardillas?

De momento no hay una respuesta a esa pregunta porque de hecho acabamos de descubrir esta extra√Īa particularidad de las ardillas voladoras. Kohler ha publicado el descubrimiento en la revista Journal of Mammalogy, pero por ahora todo lo que tenemos para explicar el fen√≥meno son hip√≥tesis. La que m√°s peso tiene es que esa fluorescencia les sirve para identificarse o comunicarse de alg√ļn modo entre ellas. Se sabe que los ojos de las ardillas son sensibles a la luz ultravioleta, pero no est√° claro si su cerebro procesa esa informaci√≥n de alguna forma. Las ardillas normales no tienen este brillo rosado. Solo las voladoras y, que se sepa, en Estados Unidos. [Journal of Mammalogy v√≠a Popular Science]