Lo hemos visto en cientos de ocasiones en el cine. Cuando un personaje de una pel√≠cula cae en arenas movedizas, la mayor√≠a de las veces s√≥lo queda esperar y ver como muere de forma lenta y ag√≥nica sin remedio alguno. Claro que no deja de ser ficci√≥n. ¬ŅQu√© ocurre en realidad cuando alguien queda atrapado?

Lo cierto es que las pel√≠culas nos muestran a las arenas movedizas como trampas mortales perfectas. No s√≥lo son capaces de ‚Äúengullir‚ÄĚ a personas o animales en cuesti√≥n de segundos, es que una vez ‚Äúsacrificado‚ÄĚ el ser humano, la trampa vuelve a quedar en perfectas condiciones para que pase el siguiente. ¬ŅDe verdad funcionan as√≠?

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Composición de las arenas movedizas

Arenas movedizas. Wikimedia Commons

Cuando hablamos de arena movediza nos referimos a un hidrogel coloide constituido por una mezcla de materiales granulados. Las arenas están hechas de tierra o barro y sal, una especie de material que queda anegado generalmente en los deltas de los ríos.

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¬ŅQu√© ocurre cuando una persona o animal cruza este tipo de superficie? Que la arena se licua y el agua y la tierra comienzan a separarse, dando paso a una espesa capa de arena mojada que puede llegar a atraparnos. Entonces, la fricci√≥n entre las part√≠culas de arena se reduce notablemente y no puede soportar peso alguno, comenzando as√≠ el hundimiento.

Ahora bien, de llegar a esta √ļltima fase, ¬Ņocurre todo tan r√°pido como en el cine?

La ciencia de las arenas movedizas

Indy en problemas con las arenas movedizas

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Antes de nada vamos a terminar con un mito. Existe una falsa creencia que atribuye las arenas movedizas a las zonas des√©rticas, pero lo cierto es que √©stas no est√°n presentes en ning√ļn desierto, principalmente por la falta de humedad.

Daniel Bonn, investigador de la Universidad de √Āmsterdam, se encontr√≥ con el fen√≥meno en Ir√°n. El hombre tom√≥ una muestra de la arena y decidi√≥ llevar a cabo un experimento recre√°ndola en el laboratorio. El resultado deb√≠a arrojar certezas acerca del tiempo que necesitan las arenas para ‚Äúengullir‚ÄĚ.

En vez de personas, Bonn utilizó dos esferas de aluminio que tenían la misma densidad que un humano. Luego las colocó sobre la arena y removió con fuerza (simulando la típica reacción de pánico) para ver qué ocurría. Sorpresa, porque las bolas no se hundieron.

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¬ŅC√≥mo? Tal y como describi√≥ Bonn en su trabajo, al principio s√≠ se sumergieron, pero a medida que la arena se volv√≠a a mezclar con el agua, la capacidad de flotaci√≥n de las esferas se incrementaba hasta regresar a la superficie. Tras el primer experimento realizaron varias pruebas con otros objetos, todos se comportaron de manera parecida y se hund√≠an hasta la mitad para luego volver a la superficie.

¬ŅY qu√© pasa con los accidentes donde han muerto personas? En estos casos, aunque la arena no nos arrastra hacia abajo, un cambio en el nivel de la marea nos pone en una situaci√≥n de peligro m√°ximo. Si no logramos salir a tiempo, es muy posible que no lo contemos. Seg√ļn explica el propio Bonn:

Debemos tener en cuenta que para liberar un pie (de la arena movediza) se requiere la fuerza de 100.000 newtons, equivalente al poder que se necesita para levantar un veh√≠culo de tama√Īo mediano.

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El investigador también descubrió que la sal es un actor principal que incrementa la inestabilidad de las arenas movedizas. De esta forma facilita la formación de las peligrosas áreas de sedimento grueso.

Sin embargo, otro estudio llevado a cabo en Brasil encontró que hay arenas movedizas que no necesitan de la sal. Esta investigación descubrió un tipo de bacteria capaz de formar una corteza sobre la tierra y simular que se trata de tierra estable. Obviamente, al pisarla el suelo se colapsa.

El efecto de las arenas

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Por √ļltimo, cabe destacar lo que se conoce como el ‚Äúefecto arenas movedizas‚ÄĚ. Esto ocurre cuando el terreno est√° formado por ‚Äúarenas movedizas‚ÄĚ secas. Un ejemplo de ello pueden ser los granos. De hecho, en el a√Īo 2002 ocurri√≥ un accidente en Alemania donde un hombre cay√≥ en un almac√©n de granos.

Cuando los bomberos llegaron para rescatarle los granos le llegaban por las axilas y continuaban succion√°ndole. ¬ŅC√≥mo? Por culpa de la respiraci√≥n. Cada vez que el hombre exhalaba, dejaba un espacio libre porque su pecho se reduc√≠a, ese segundo era aprovechado por los granos para ocupar el lugar.

Consejos para salir

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Algunas recomendaciones antes de terminar. Si alguna vez caes en arena seca, muy probablemente vas a necesitar ayuda externa, trata de avisar lo antes posible a alguien que tengas a tu alrededor.

En el caso de encontrarte en arenas movedizas h√ļmedas, trata de mover la pierna. En este caso debemos aplicar la presi√≥n suficiente en la arena condensada e introducir la cantidad necesaria de agua como para poder licuarla. Como dec√≠amos con el ejemplo del coche para mover una sola pierna, la fuerza requerida para salir de ellas es extremadamente importante.

Otra manera m√°s efectiva de salir del hundimiento es impulsarnos con los brazos hacia arriba y hacia atr√°s y caer de espaldas para que el peso del cuerpo se distribuya lo m√°s posible.

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Por √ļltimo, debemos arrastrarnos lentamente de espaldas, casi nadando, para tratar de salir del √°rea. Por cierto, en todos los casos se recomienda calma y mucha sangre fr√≠a, posiblemente lo m√°s complicado de toda la situaci√≥n. [BBC, Nature, Wikipedia, Slate]