Las radiaciones c√≥smicas, la proximidad del sol, y los efectos t√≥xicos del polvo de la superficie marciana no son los √ļnicos peligros de una futura misi√≥n tripulada a Marte. Los astronautas que enfrenten ese destino tienen otro enemigo que podr√≠a matarles en el espacio, o a su llegada al planeta rojo: el aburrimiento.

En este caso, morir de aburrimiento no es una frase hecha. Una de las principales preocupaciones de la NASA en lo que se refiere a una misi√≥n larga es el efecto de semejante viaje sobre la mente de los astronautas. Con la tecnolog√≠a actual, y hasta que dominemos los motores de iones, un viaje a Marte durar√≠a ocho meses de ida, y otros tantos de vuelta. En ese tiempo, los tripulantes estar√≠an atrapados en un espacio cerrado con sus tareas de mantenimiento y experimentos como √ļnica responsabilidad durante el viaje.

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El ser humano, como todos los seres vivos, pasa su existencia buscando estímulos, ya sea consciente, o inconscientemente. En ausencia de los suficientes estímulos, los seres vivos comienzan a comportarse de manera errática. En el mundo de la zoología está bien documentado el efecto de la monotonía sobre animales en cautiverio, pero los efectos de esta monotonía sobre el ser humano no están tan bien descritos.

En La Tierra, los polos helados o los desiertos son de los pocos parajes donde los seres humanos pueden experimentar lo que es el aislamiento en su grado m√°s desolador. Diversas misiones polares a lo largo de la historia han reportado casos de comportamiento extra√Īo entre investigadores enviados a esas regiones remotas. A veces las personas sal√≠an al exterior sin la ropa adecuada que los mantuviera a salvo de temperaturas bajo cero. Otras veces descuidaban sin raz√≥n aparente sus tareas en la estaci√≥n hasta extremos peligrosos.

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El aburrimiento est√° asociado a depresi√≥n y a cuadros de d√©ficit en la atenci√≥n. Y lo que es peor, psic√≥logos como Peter Suedfeld se√Īalan que las personas bajo un aburrimiento extremo tienden a asumir riesgos innecesarios con tal de sentir alg√ļn est√≠mulo.

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En las instalaciones que colaboran con la NASA en La Antártida o en el desierto de Utah, los investigadores tratan de encontrar maneras de pasar el tiempo para mitigar el aburrimiento en condiciones de aislamiento. Esa es la razón, por ejemplo, de que los astronautas celebren todo tipo de festividades a bordo de la ISS. Las agencias espaciales animan a los astronautas a desarrollar sus hobbies en el espacio, lo que explica casos como el hecho de que Chris Hadfield tuviera su guitarra en órbita.

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En los a√Īos 80, los cient√≠ficos de la remota estaci√≥n McMurdo confeccionaron disfraces y participaron en su propia obra de teatro. Cualquier opci√≥n es v√°lida para evitar caer en un estado de postraci√≥n que puede acabar con un astronauta olvidando a prop√≥sito una medida de seguridad crucial en una misi√≥n de millones de d√≥lares. [The New York Times]