Los humanos hemos pisado la Luna y enviado robots mĂĄs allĂĄ de PlutĂłn, pero quizĂĄ nunca consigamos acercarnos al centro de la Tierra. Eso no ha impedido a los cientĂ­ficos estudiar el nĂșcleo de nuestro planeta de manera indirecta para descifrar viejos enigmas como su composiciĂłn quĂ­mica.

Desde que fuera descubierto por la sismĂłloga danesa Inge Lehmann en 1936, la observaciĂłn de las ondas sĂ­smicas es —junto con el anĂĄlisis quĂ­mico de los meteoritos— nuestro principal mĂ©todo para estudiar el nĂșcleo interno de la Tierra. La manera en que las vibraciones de los terremotos atraviesan el nĂșcleo terrestre nos permitiĂł conocer su altĂ­sima densidad y deducir que se trata de una bola sĂłlida de metal con un radio de unos 1200 kilĂłmetros.

La composiciĂłn de esa bola es de un 85% de hierro, un 10% de nĂ­quel y al menos un elemento mĂĄs ligero. ÂżAzufre? ÂżOxĂ­geno? Hasta ahora el 5% restante era un misterio, pero un equipo de investigadores japoneses cree haberlo resuelto: silicio. “Creemos que el silicio es un elemento importante del nĂșcleo interno de la Tierra. Alrededor del 5% de su peso podrĂ­a ser silicio disuelto en las aleaciones de hierro y nĂ­quel”, explicĂł a la BBC Eiji Ohtani —lĂ­der del estudio en la Universidad de Tohoku.

Los investigadores partieron de una mezcla de hierro, nĂ­quel y silicio, y la sometieron a temperaturas de hasta 5400 ÂșC y las intensas presiones que se dan en el centro de la Tierra. Los resultados de la recreaciĂłn coincidieron con observaciones de actividad sĂ­smica cerca del nĂșcleo terrestre. El estudio propone la presencia de silicio, pero no descarta que otros elementos como el oxĂ­geno tambiĂ©n estĂ©n presentes.

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Comprender la composiciĂłn exacta del centro del planeta nos ayudarĂĄ a entender mejor cĂłmo se formĂł la Tierra hace 4.500 millones de años, cuando los elementos mĂĄs pesados se hundieron hacia el nĂșcleo formando una aleaciĂłn de metal y los elementos mĂĄs ligeros salieron a la superficie formando el manto y la corteza terrestre donde vivimos. [BBC]