Estanques termales de Yellowstone. Foto: Nina B / Shutterstock

Hace alrededor de 3.700 millones de a√Īos, dos grupos de microorganismos: las arqueas y las bacterias, comenzaron a poblar la Tierra. Un grupo de investigadores de la Universidad de Washington cree esa explosi√≥n de vida no fue la primera. Hubo una antes de la que a√ļn no se han hallado f√≥siles.

Es más. Los científicos apuntan la posibilidad de que la aparición de formas de vida complejas no sea un evento tan raro como pensamos y que, de hecho, pueda haber sucedido varias veces antes de la era en la que bacterias y arqueas evolucionaron hasta llegar a los animales que conocemos, y al ser humano.

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¬ŅEn qu√© se basa este estudio para creer que puede haber existido vida antes de la vida en la Tierra? La respuesta es en el ox√≠geno. Todas las formas de vida complejas actuales (incluidos nosotros) pertenecen al extenso dominio de las eucariotas, que son los organismos celulares con n√ļcleo diferenciado y separado mediante membranas.

Las eucariotas surgieron hace 1.750 millones de a√Īos, probablemente a partir de la simbiosis entre una bacteria y una arquea. La hip√≥tesis m√°s aceptada es que, en alg√ļn momento, una bacteria asimil√≥ una arquea, pero en vez de digerirla, ambas comenzaron a convivir y la arquea se convirti√≥ en la mitocondria celular. El catalizador para la aparici√≥n y desarrollo de las c√©lulas eucariotas fue un entorno rico en ox√≠geno. Ese entorno se form√≥ hace 1.600 millones de a√Īos gracias probablemente al trabajo de cianobacterias.

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La cuesti√≥n es que el nuevo estudio llevado a cabo en Washington ha descubierto que la atm√≥sfera de la Tierra disfrut√≥ de un entorno rico en ox√≠geno mucho antes, hace exactamente 2.400 millones de a√Īos. Ese ox√≠geno se mantuvo durante 400 millones de a√Īos y luego desapareci√≥ s√ļbitamente sin que se conozcan las causas.

Las arqueas a menudo sobreviven en entornos extremos donde ning√ļn otro organismo puede subsistir, como los estanques hivientes de Yellowstone. Foto: Foto: Robert B. Smith y Lee J. Siegel

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Los f√≥siles m√°s antiguos que conocemos datan de hace 1.750 millones de a√Īos, pero eso no quiere decir que sean los m√°s antiguos. No hay evidencias de organismos complejos anteriores, pero los cient√≠ficos creen que pudo ser muy posible. Las condiciones para la vida estaban ah√≠.

Para averiguar los niveles de ox√≠geno del planeta de hace tantos millones de a√Īos, los cient√≠ficos estudian los yacimientos de selenio. El selenio es un metal con una particularidad muy interesante. Cuando se expone a un entorno rico en ox√≠geno se oxida. Esa oxidaci√≥n provoca cambios en el √≠ndice de is√≥topos. Saber el porcentaje de ox√≠geno de la atm√≥sfera es tan sencillo (y tan complejo) como contar is√≥topos de selenio en diferentes estratos atrapados en la corteza terrestre.

El estudio nos deja con dos preguntas fascinantes. La primera es si realmente hubo vida compleja en la Tierra en ese per√≠odo de 400 millones de a√Īos ricos en ox√≠geno antes de nuestra era. La segunda es por qu√© desapareci√≥. [Proceedings of the National Academy of Sciences v√≠a Science Alert]