Las part√≠culas del virus del Zika, en rojo, que se encuentran dentro de las c√©lulas en el ri√Ī√≥n de un mono verde africano.
Image: National Institute of Allergy and Infectious Diseases, NIH (Flickr)

Una devastadora enfermedad vírica podría ayudar a tratar y prevenir el cáncer cerebral en un futuro cercano. Investigadores de la Universidad de Texas usaron con éxito una versión modificada del virus Zika para matar de forma selectiva las células madre que permiten a los tumores cerebrales sobrevivir en ratones.

El Zika lo propagan principalmente los mosquitos, y durante mucho tiempo ha sido considerado una molestia menor. Durante d√©cadas, despu√©s de que se descubriese en la d√©cada de 1940, apareci√≥ espor√°dicamente en Asia y √Āfrica. Cuando aparec√≠a, causaba unos s√≠ntomas parecidos a los de la gripe.

A partir de 2015, se produjeron una serie de brotes masivos de Zika que azotaron Am√©rica del Sur, Am√©rica Central y partes de Am√©rica del Norte. La mayor√≠a de las personas que contrajeron el virus en esta ocasi√≥n no sufrieron una experiencia mucho peor, pero pronto se descubri√≥ que el Zika a veces pod√≠a causar graves defectos de nacimiento en los ni√Īos cuyas madres lo hab√≠an contra√≠do durante el embarazo.

Esas condiciones cong√©nitas var√≠an de una persona a otra, y pueden incluir ceguera, deformaciones f√≠sicas y microcefalia. Todas parecen provenir del da√Īo cerebral causado por el virus.

Interpretación artística de células del sistema inmune atacando una célula tumoral. Foto: Diamond Light Source UK)

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Los investigadores detr√°s de este nuevo estudio dirigido por el genetista Pei-Yong Shi de la Universidad de Texas han estado investigando el virus Zika y sus parientes cercanos durante a√Īos, con la esperanza de comprender mejor c√≥mo y por qu√© el virus ataca el cerebro del feto y no del adulto. A diferencia de virus como el del Nilo Occidental, el Zika prefiere infectar un cierto tipo de c√©lulas que se encuentran en el feto conocidas como c√©lulas progenitoras neurales. Esta infecci√≥n mata y evita que estas c√©lulas tengan un crecimiento normal y se conviertan en neuronas completamente maduras.

Si bien su investigaci√≥n se ha centrado en el desarrollo de tratamientos contra el Zika ‚Äďno existe un medicamento de este tipo en la actualidad‚Äď tambi√©n comenzaron a preguntarse si el meticuloso apetito del zika podr√≠a utilizarse para algo.

La forma m√°s letal de c√°ncer cerebral, llamada glioblastoma multiforme (GBM), es casi incurable, y menos del cinco por ciento de los pacientes sobreviven cinco a√Īos despu√©s de su diagn√≥stico inicial. Gran parte de lo que hace que el GBM sea mortal, es su tenacidad: los tumores casi siempre vuelven a crecer despu√©s de la cirug√≠a y la quimioterapia.

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Algunos cient√≠ficos piensan que los GBM dependen de un tipo espec√≠fico de c√©lulas madre que utilizan para reabastecer sus filas, conocidas como c√©lulas madre del glioma. Debido a que estas c√©lulas tienen un extra√Īo parecido con las c√©lulas que el Zika persigue dentro del feto, Shi y su equipo tienen la teor√≠a de que el virus podr√≠a ser utilizado como un arma contra el c√°ncer.

Renonancia magnética con un gioblastoma. Foto: Wikipedia

En investigaciones anteriores, descubrieron que una cepa normal de Zika, inyectada directamente en el cerebro, podr√≠a prolongar la vida de los ratones que desarrollaron una forma de GBM. Pero debido a que el Zika a√ļn puede ser peligroso para los adultos, quer√≠an trabajar con una versi√≥n menos agresiva del virus. Da la casualidad de que otros investigadores han estado trabajando arduamente para crear este tipo de cepas con la esperanza de desarrollar una vacuna contra la enfermedad. As√≠ que, en sus √ļltimos experimentos, han estado probando una de estas candidatas a vacunas.

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En ratones criados para no tener un sistema inmune funcional, se descubri√≥ que la cepa Zika de la vacuna era inofensiva, y no causaba da√Īos notables en el cerebro ni alteraba el comportamiento de los ratones. Incluso parec√≠a ser m√°s seguro que una vacuna del virus de la Encefalitis Japonesa, otro virus transmitido por mosquitos que ataca el cerebro. En ratones a los que les hab√≠an injertado GBM humanos, este Zika menos potente todav√≠a era capaz de matar c√©lulas madre y prolongar las vidas de los ratones.

‚ÄúObviamente, este es solo el primer paso, y todav√≠a hay mucho m√°s trabajo por hacer‚ÄĚ, explic√≥ Shi a Gizmodo. ‚ÄúPero hay mucho por lo que estar emocionados‚ÄĚ.

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El zika no es el √ļnico virus que se considera como un potencial tratamiento para el c√°ncer cerebral. Los virus que causan el sarampi√≥n y la polio tambi√©n se dirigen de forma selectiva a ciertas c√©lulas del cerebro. Los ensayos cl√≠nicos en humanos con estos virus ‚Äďusando cepas debilitadas‚Äď ya se est√°n aplicando en pacientes con c√°ncer cerebral y parecen ser prometedores.

‚ÄúEsperamos que estos virus modificados se puedan combinar como terapia junto a otros tratamientos est√°ndar‚ÄĚ, dijo Shi. ‚ÄúComo una bala que apunta a algunas c√©lulas madre concretas‚ÄĚ.

Shi y su equipo siguen trabajando para descubrir la relaci√≥n entre el Zika y el cerebro. Comprender eso no solo permitir√° a los cient√≠ficos desarrollar nuevos tratamientos contra la enfermedad, sino tambi√©n crear tratamientos para el c√°ncer cerebral m√°s seguros y potentes. ‚ÄúQueremos entrenar al virus para que lo haga a√ļn mejor‚ÄĚ, dijo Shi. [mBio]